Inundados en plástico. Los océanos podrían contener más de 250.000 toneladas de basura

Cuaderno de Ciencias
Islas de plástico flotando sobre el Océano Pacífico. (Crédito imagen: Space.com).

Llevamos décadas arrojando basuras plásticas a los océanos, pero lo cierto es que contabilizar la cantidad exacta es algo sumamente difícil. Dependiendo del método empleado las diferencias en las estimaciones son abismales. Ahora, un nuevo trabajo realizado por científicos del Instituto 5 Giros en el que se combinan dos formas de tanteo desvela una cifra alarmante. Nuestros océanos podrían albergar hasta 269.000 toneladas de basura, hasta 10 veces más de lo que pensábamos.

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El método empleado para realizar el cálculo combinaba estimaciones visuales (práctico para los pedazos grandes de plástico) con el barrido de las aguas empleando redes (lo cual daba cifras sobre los micro-plásticos).

Los vientos, la rotación de la Tierra y la fuerza de Coriolis provocan grandes corrientes circulares en las cuencas oceánicas a las que los científicos llaman Giros oceánicos. Existen 5 grandes giros en el planeta situados en el Atlántico norte, Atlántico sur, Pacífico Norte, Pacífico Sur, y en el océano Índico. Los responsables del estudio recorrieron estos cinco giros a lo largo de 24 expediciones realizadas entre los años 2007 y 2013. Además, navegaron por la cuenca del Mediterráneo, la cosa australiana y la bahía de Bengala.

El detritus de plástico que inunda los océanos ha migrado desde las costas, puertos y desembocaduras de los ríos, hasta el interior de los océanos, donde los giros actúan como cintas transportadoras gigantes, que llevan la basura hasta los lugares más remotos.

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En la década de los 70, los científicos sugerían que los océanos podrían albergar 45.000 toneladas de plástico, pero desde entonces la producción de plástico se ha multiplicado por cinco. No obstante, los científicos no se ponen de acuerdo sobre el porcentaje de estos plásticos que terminan llegando al océano. Tampoco existe consenso sobre el tiempo en que el plástico sobrevive en el agua antes de que termine disuelto y arrastrado a las profundidades.

Imagen de 2008 tomada en los mares de Hawaii. (Crédito: AP Photo/NOAA Pacific Islands Fisheries Science Center)

Hasta ahora, los científicos empleaban uno de los dos métodos antes referidos (conteo visual o arrastre por redes) para estimar la cantidad de plástico existente en el océano. En esta ocasión, se han combinado ambos y se ha construido un modelo matemático que incluye la acción de las corrientes circulares oceánicas.

¿El resultado? El océano podría albergar 5,25 billones de partículas de plástico, con un peso total de 269.000 toneladas. El 75% de ese peso provendría de grandes objetos de plástico tales como boyas, calderos y otros útiles de pesca.

El modelo sugiere igualmente que los giros oceánicos podrían estar actuando como "trituradores gigantes", rompiendo las piezas grandes que predominan cerca de las costas en trozos más pequeños. Además, los científicos se sorprendieron al descubrir que los micro-plásticos se acumulan lejos de las zonas habitadas, como las regiones subpolares.

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El trabajo se publicó hace dos días en la revista PLOS ONE.

Me enteré leyendo LiveScience.com.