Cuaderno de Ciencias

Encuentran nueva especie de caracol semitransparente

Holotipo de Zospeum tholussum (imagen Creative Commons)Una extraña criatura que repta por las profundidades, completamente desconocida para la ciencia, acaba de emerger en Croacia del fondo de un sistema de cuevas llamadas Lukina Jama-Trojama. Pero al contrario que el Smeagol de Tolkien, la criatura no es fea y deforme sino sorprendentemente hermosa, incluso a pesar de tratarse de un humilde caracol. Pero ojo, no es un molusco cualquiera. Su diminuta y frágil concha en espiral es semitransparente.

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Las cuevas en las que fue encontrado vivo el holotipo (espécimen que sirve para definir una nueva especie), son conocidas por su forma vertical, sus largas galerías y la gran profundidad que alcanzan sus simas, se hunden hasta los 1.400 metros. La difícil accesibilidad del lugar, es la razón que explica que esta nueva especie de molusco, bautizada como Zospeum tholussum, haya permanecido oculto hasta ahora.

Se cree que el gasterópodo recién descubierto ha perdido su orientación visual y se le considera un verdadero troglobio (habitatante exclusivo de cuevas).

El responsable del hallazgo del único espécimen vivo, el doctor Weigand de la alemana Universidad Goethe en Frankfurt, afirma haberlo encontrado a una profundidad de 980 metros. Él mismo ha relatado el hallazgo en el trabajo científico, recientemente publicado en la revista de acceso abierto Subterranean Biology.

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"El único ejemplar vivo se encontraba en una gran cámara sin nombre, con multitud de piedras, rocas y arena. Cerca del lugar de recolección existía una pequeña corriente temporal de agua. La temperatura del aire se encontraba entre los 3,3 y los 3,5 grados Celsius, la temperatura del agua era de 5,1 grados Celsius y el grado de humedad en el aire era del 100%. La presencia de caparazones comenzó a observarse a una profundidad de 800 metros y se mantuvo hasta el fondo de la cueva. Generalmente encontrábamos caparazones sobre capas de fango".

Todos los especímenes del género Zospeum encontrados en la cueva parecían poseer habilidades de movimiento limitadas. Su preferencia por los hábitats fangosos y el hecho de que normalmente aparecieran cerca de los sistemas de drenaje de la cueva, en las proximidades de cursos de agua, sugieren en cambio que estos animales no son exactamente inmóviles.

Los científicos manejan la hipótesis de que su dispersión se consigue mediante transporte pasivo, bien sea a través de las vías de agua o por mamíferos de cierto tamaño.

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Me enteré leyendo Earthsky.org.

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