Cuaderno de Ciencias

Encuentran los fósiles más antiguos hasta la fecha

En la australiana región de Pilbara, dentro del Parque Nacional de Karinji, los científicos acaban de encontrar los restos más antiguos de vida en el planeta. El hallazgo se produjo en un desfiladero conocido como las gargantas de Hancock, un terreno estratificado en el que los investigadores han podido leer la historia de la vida en nuestro planeta directamente sobre las rocas.

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Australia ya era conocida por la antigüedad de sus suelos. Precisamente hasta la fecha se creía que los fósiles más antiguos pertenecían a cianobacterias con una edad próxima a los 3.500 millones de años (eón Arcaico) encontradas en el oeste de la isla continente, pero los restos encontrados ahora en Pilbara parecen aún más antiguos, según declaraciones de la bioquímica Nora Nofke, de la Universidad de Norfolk.

Resulta increíble pensar que la vida se abrió paso en nuestro planeta apenas mil millones de años después de su creación geológica. En aquellos tiempos, las rocas en las que se han encontrado estas trazas formaban la orilla del océano.

Lo que han encontrado los científicos en la superficie de estas piedras es una especie de texturas biológicas producidos por una alfombra de cianobacterias que en sus tiempos taparon la arenisca, protegiéndola de la erosión y que al mineralizarse atraparon para siempre las formas situadas sobre ellas.

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Al parecer, existen en la costa tunecina unas texturas similares, aunque las dataciones de carbono muestran que los restos norteafricanos tienen 2.500 millones de antigüedad, por lo que son más modernos que los australianos.

En palabras de la investigadora Maud Walsh (Universidad del Estado de Louisiana en Baton Rouge): "existen rocas muy antiguas en la Tierra, sin embargo las recientemente encontradas en Australia son las rocas sedimentarias mejor conservadas que conocemos”.

Los estromatolitos más antiguos que se conocen datan de comienzos del Arcaico, y se hicieron abundantes hacia el final de dicho eón. En el Proterozoico, los estromatolitos estaban ampliamente extendidos por la Tierra, y fueron ecológicamente importantes para los primeros arrecifes. Cuando acabó el Proterozoico, la abundancia de estromatolitos decreció de forma notable, aunque las cianobacterias continuaron dejando un registro fósil.

Las cianobacterias han tenido también una tremenda importancia formativa en el curso de la evolución y en los cambios ecológicos de la historia de la Tierra. La atmósfera de oxígeno de la que dependemos fue generada por la fotosíntesis de las numerosas cianobacterias que vivieron durante la era Arcaica y Proterozoica. Antes de su llegada, la atmósfera poseía una química muy diferente y totalmente inhóspita para la vida tal y como la conocemos hoy en día.

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Me enteré leyendo el Washington Post.

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