Cuaderno de Ciencias

El Hubble descubre moléculas precursoras de la vida en Plutón

Imagen de la superficie de Plutón a partir de datos del Hubble (NASA, ESA, and M. Buie …Una de las últimas actualizaciones del mítico telescopio espacial Hubble, la de mayo de 2009, le dotó de un poderoso ojo llamado COS (espectrógrafo de orígenes cósmicos) capaz de escudriñar la composición de astros lejanos.

Este instrumento acaba de permitir que los científicos descubran evidencias de la existencia de moléculas orgánicas complejas (los ladrillos de la vida, tal cual la conocemos) en la superficie helada del distante planeta enano Plutón.

Las observaciones revelaron que algunas de las sustancias que existen en la superficie de Plutón absorben más luz ultravioleta de la esperada. Estos compuestos podrían muy bien resultar orgánicos, posiblemente hidrocarburos complejos o moléculas que contienen nitrógeno.

Esto, por supuesto, no significa ni mucho menos que en Plutón pueda existir vida, pero es realmente significativo encontrar las moléculas necesarias para su aparición en lugares tan inhóspitos y alejados del sol.

Los científicos especulan sobre los procesos que pudieron dar lugar a la creación de estas moléculas absorbentes de luz ultravioleta, y creen que la abundancia de hielos de metano, monóxido de carbono y nitrógeno en la superficie helada de este planetoide (presentes también en otros cuerpos del cinturón de Kuiper) podría ser el paso previo y necesario para su aparición.

En su opinión, la reacción provocada sobre estos hielos por la interacción de la luz del sol, o de las partículas subatómicas súper-veloces que configuran los rayos cósmicos, podrían explicar la presencia de estos compuestos químicos complejos.

Además, entre otras cosas, estas moléculas podrían ser también las responsables de dar a Plutón su característico tono rojizo.

El líder de la investigación, Alan Stern del SwRI en Boulder (Colorado), ha comentado además que su equipo ha observado un cambio en el espectro ultravioleta actual de Plutón, en comparación con observaciones anteriores efectuadas durante la década de los 90.

Estas variaciones podrían deberse a cambios recientes en el terreno del planeta enano, provocados a su vez quizás por un cambio brusco en la presión atmosférica de aquel distante mundo.

En palabras de Stern: "El descubrimiento del Hubble nos recuerda que es probable que encontremos datos aún más excitantes sobre la composición de Plutón, o sobre la evolución de su superficie, cuando en 2015 llegue a sus dominios la sonda New Horizons de la NASA."

Me enteré leyendo Hubble Telescope Spots Complex Organic Molecules on Surface of Pluto.

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