Descubren una reserva enorme de agua líquida bajo los hielos de Groenlandia

Cuaderno de Ciencias

Investigadores estadounidenses y europeos afirman haber encontrado un enorme lago de agua líquida, oculto bajo el hielo de Groenlandia, que cuenta con una sorprendente peculiaridad: el agua que lo conforma no se congela nunca. Y no hablamos de una masa pequeña de agua dulce, sino de un depósito del tamaño similar al de la comunidad autónoma de Castilla-La Mancha, con capacidad para 34.000 millones de toneladas.

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¿Cómo es posible que no se congele? Bien, pues por lo que puedo leer, el agua líquida ocupa los huecos entre las placas de hielo (como el zumo de limón en tus granizados estivales) y logra mantenerse a cero grados porque la nieve tapa la superficie del lago expuesta al aire (que se encuentra a temperaturas bajo cero), haciendo así de tapón en una especie de termo gigante.

Los investigadores lo descubieron por casualidad en primavera de 2011 cuando al taladrar a 12 metros de profundidad extrajeron agua líquida a pesar de que la temperatura ambiente en superficie era de -15ºC. Al aumentar la profundidad de la prospección el suceso volvió a repetirse, lo que les hizo pedir ayuda aérea a la NASA para resolver el misterio, ya que no contaban con instrumental para perforaciones en medios acuosos.

Gracias a los datos de radar obtenidos por aviones del proyecto Operation IceBridge, así como por las inspecciones en superficie realizadas por los investigadores, se pudo delimitar las dimensiones de la bolsa de agua subglacial: 70.000 Kilómetros cuadrados. La profundidad del lago llega a ser de 37 metros en algunas zonas.

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Lo más curioso es que el agua permanece líquida a lo largo de todo el año en Groenlandia, también en invierno a pesar de que las temperaturas llegan a descender hasta los 30ºC bajo cero. Los científicos creen además que ese lago lleva mucho tiempo ahí, y que no podemos achacar su presencia al calentamiento global.

Según puedo leer en la web de la BBC, las últimas estimaciones sobre el derretimiento de la capa de hielo en Groenlandia hablan de una pérdida de 34.000 millones de toneladas de hielo cada año entre 1992 y 2001, cantidad que se elevó drásticamente hasta los 215.000 millones de toneladas anuales entre 2002 y 2011.

Muchos científicos se preguntaban a dónde había ido a parar toda ese agua, ya que la elevación de la altura de los océanos observada no se correspondía con sus cálculos. El hallazgo de este lago subglacial oculto bajo 12 metros de hielo podría ayudarles a entender mejor los efectos del calentamiento global sobre los hielos de Groenlandia.

Por el momento los investigadores no saben cual es el destino final de toda esa agua reservada (que en caso de verterse a los océanos elevarían su altura 0,4mm) ya que desconocen si el sistema drena parte de su contenido a los océanos, o si se encuentra aislado por completo actuando como una almacén de agua líquida permanente.

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El trabajo de investigación se publicó en la revista Nature geoscience.

Me enteré leyendo la web de la NASA.