Descubren una nueva especie de delfín de río, la primera en cien años

J Peláez

Hace apenas unas semanas os contábamos en este Cuaderno de Ciencias la mala noticia de la extinción oficial del delfín del río Yangtsé (Lipotes vexillifer) en 2008 y cómo un reciente estudio publicado en la prestigiosa Revista Nature apuntaba como causa más probable de su desaparición a la acción del ser humano en su hábitat natural.

La suma de numerosos aspectos como la construcción de la colosal Presa de las Tres Gargantas, la pesca indiscriminada hasta la década de los años ’80 del siglo pasado o la lenta adaptabilidad de esta especie frente a cambios bruscos en su entorno, dieron como resultado la extinción de este bello y curioso animal.

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Dentro de la denominación de “delfines de río” se engloban cinco especies diferentes, de las cuales, la última que se descubrió y describió taxonómicamente fue en 1918 y, desafortunadamente, se trataba del ahora extinto baijí o delfín del Yangtsé. Desde entonces, tan solo hemos recibido malas noticias sobre esta familia de cetáceos fluviales, convirtiéndolos en una de las más amenazadas de todo el planeta.

Sin embargo, como se suele decir, “la vida se abre paso” y muy de vez en cuando, la Naturaleza nos muestra que es más dura y resistente de lo que podríamos pensar. Han tenido que pasar casi 100 años para que podamos asistir al descubrimiento de una nueva especie de delfín de río que, en esta ocasión, se ha encontrado en las aguas de uno de los afluentes del gran río Tocantins en Brasil.

Un equipo internacional de biólogos de diferentes instituciones, en colaboración con la Universidad del Amazonas en Brasil, ha reportado el hallazgo de una nueva especie de delfín de agua dulce en el río Araguaia, afluente del Tocantins. El descubrimiento se ha publicado en la Revista PLoS ONE y en el propio título del artículo, los investigadores añaden algo que deberíamos tener en cuenta: “Una nueva especie de delfín de río en Brasil o lo poco que conocemos de nuestra propia biodiversidad

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El nuevo delfín, cuyo nombre científico Inia araguaiaensis hace honor al río en el que se ha encontrado, y muestra las suficientes diferencias genéticas respecto a otros delfines de agua dulce como para ser encuadrado dentro de una nueva especie. La investigación demuestra que se diferenció de su ancestro común hace más de dos millones de años y difiere genéticamente de otras especies vecinas como la del delfín del Amazonas o las existentes en ríos bolivianos.

El estudio indica que podrían quedar unos 1000 ejemplares con vida, una comunidad suficiente pero aún vulnerable precisamente por las mismas amenazas que extinguieron al delfín del Yangtsé. Su entorno natural está envuelto en los mismos factores de desarrollo e industrialización que acabaron con su primo asiático, así como la construcción de presas hidroeléctricas que se han proyectado en las aguas del Araguaia.

Nos encontramos ante un asunto controvertido en el que se enfrentan el lógico y legítimo proceso de modernización de sociedades y pueblos que hasta hoy estaban atrasadas en el avance tecnológico, y la defensa de una biodiversidad única existente en esas mismas zonas. La solución no es fácil y lo único que podemos esperar es que ese desarrollo industrial se lleve a cabo de manera responsable, preservando algunas de las especies más espectaculares y bellas del mundo.

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Referencias científicas:

Hrbek T, da Silva VMF, Dutra N, Gravena W, Martin AR, et al. (2014) “A New Species of River Dolphin from Brazil or: How Little Do We Know Our Biodiversity”. PLoS ONE 9(1): e83623. doi:10.1371/journal.pone.0083623

Xuming Zhou, Fengming Sun, Shixia Xu “Baiji genomes reveal low genetic variability and new insights into secondary aquatic adaptations” Nature Communications Volume: 4, (29 octubre 2013), Article number: 2708 | DOI: doi:10.1038/ncomms3708