Cuaderno de Ciencias
  • Neutrino en el experimento OPERADurante estos últimos días habrás leído y escuchado multitud de noticias y titulares (algunos francamente exagerados) en relación con los ya famosos neutrinos superlumínicos y de cómo podrían poner en tela de juicio las ideas de Einstein y, sobre todo, suTeoría de la Relatividad Especial.

    Antes de lanzarse a emitir afirmaciones sin confirmar, y después de haber dejado pasar un tiempo prudencial para poder analizar bien los datos, es preciso explicar de la manera más didáctica y comprensible en qué consiste realmente este grupo de viajeros más rápidos que la luz.

    Para comenzar es conocer a nuestros protagonistas, hay que preguntarse: ¿Qué son los neutrinos?

    De manera resumida, podemos decir que son partículas que se producen, principalmente, en las reacciones nucleares del Sol y en las supernovas, por lo que nos llegan constantemente procedentes del espacio. No tienen carga y aunque poseen masa, es tan pequeña (unos mil millones de veces menor que la de un átomo de hidrógeno) que son

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  • Imagen de archivo en un laboratorio (AP)Cualquier día podrás escuchar de boca de un aficionado a los videojuegos algo así como: "empecé jugando al Dungeons and Dragons y terminé descifrando la estructura de una enzima clave en un virus similar al del SIDA, un misterio que había desconcertado a los científicos durante décadas".

    Puede parecer fantasía, pero la frase es completamente cierta. De hecho, tal hallazgo se publicó hace apenas unos días en la revista Nature Structural & Molecular Biology. De forma excepcional, el trabajo científico viene firmado tanto por los científicos como por sus otros coautores: los gamers.

    [Relacionado: Gatos fluorescentes que podrían ayudar a combatir el SIDA]

    ¿Cómo lo consiguieron? Aquí entra en juego el videojuego Foldit (literalmente en inglés "pliégalo"), un programa desarrollado en 2008 por la Universidad de Washington que trata de involucrar de forma divertida a los jugones para que usen su ingenio imaginando formas de desplegar cadenas de aminoácidos usando una serie de herramientas

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  • El nacimiento de un ecosistema

    Vista lejana de la isla protegidaUna de las tareas de la ecología como ciencia es explicar cómo surgen, se organizan y evolucionan los ecosistemas. En algunas raras ocasiones se puede ver cómo renacen después de una perturbación, bien sea un fuego, una riada u otro suceso más o menos catastrófico. Muy excepcionalmente se puede ver un ecosistema nacer, completamente libre de seres vivos, para poder estudiarlo desde el inicio. Por suerte, existe un lugar así: La isla de Surtsey.

    La isla de Surtsey surgió como una erupción volcánica bajo del mar entre 1963 y 1967. Llegó a contar con 2,7 km2, pero rápidamente el agua, el viento y el hielo comenzaron a erosionarla. Ahora mismo cuenta con 1,4 km2 de superficie, pero no se teme por su desaparición. Se encuentra a 32 kilómetros al sur de Islandia, cerca de las islas Westman.

    [Relacionado: ¿Cuántas especies quedan por descubrir en el mundo?]

    El ecosistema, en plena erupción durante el año 1963

    La isla se ha considerado un "laboratorio natural" desde que emergió. Los primeros en estudiarla fueron los geólogos, que tampoco suelen

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  • 'mythical mammoth' por Darius twin (Darren Pearson) en FlickrLa técnica fotográfica conocida como lightpainting, literalmente "pintar con luz", lleva con nosotros mucho, mucho tiempo. De hecho, la primera imagen así obtenida data de 1935.

    Pero ¿qué es el lightpainting? Básicamente, la técnica consiste en dibujar en el aire con alguna fuente de luz (linternas, punteros láser, lámparas de flash) frente a una cámara fotográfica programada para tomar largas exposiciones.

    Para que todo esto se entienda perfectamente, incluyo un vídeo grabado por un fotógrafo californiano llamado Darren Pearson. Como veis, en apenas 10 segundos de exposición Darren dibujó un simpático Smiley en el aire.

    Pero eso podríamos hacerlo tu y yo...

    'pterodactyl' por Darius twin (Darren Pearson) en Flickr

    Lo realmente impresionante es la complejidad que este artista es capaz de conseguir en sus obras etéreas. Darren Pearson es capaz de hacer auténticas virguerías invisibles hasta que no le echas un vistazo a la pantalla de la cámara. Nada de milagros; únicamente tecnología al servicio del arte.

    'zilla' por Darius twin (Darren Pearson) en FlickrTeniendo en cuenta que el resultado

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  • Piltdown, el eslabón perdido que nunca existió

    Señal del hombre de PiltdownEn 1912, Inglaterra se situó en la primera plana de la antropología mundial. Después de muchos años en los que Francia había dominado en esta disciplina científica, se hallaron en Piltdown los restos del eslabón perdido entre el hombre y el mono. A esta nueva especie se la denominó Eoanthropus, "el hombre del alba". Una pena que resultase ser un fraude.

    Se trata de una de las falsificaciones científicas más conocidas, realizada con una calidad muy elevada. De hecho, tuvieron que pasar 40 años para que se descubriese el engaño. Desde el principio tuvo sus detractores, pero los grandes expertos en evolución humana lo defendieron a capa y espada.

    [Relacionado: Mercator, un engaño mundial]

    Todo empezó en 1908, con el descubrimiento de unos fragmentos de cráneo, una mandíbula y varias piezas dentales por parte de Charles Dawson, un antropólogo aficionado pero muy bien considerado. Los huesos habían sido encontrados en una cantera de grava y tenían un color que reflejaba cómo llevaban

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  • El Real Observatorio de Greenwich ha hecho público el fallo de la tercera edición de su concurso de fotografía astronómica 2011. Puedes ver algunas de las asombrosas fotos en esta galería.

    'Júpiter con Ío y Ganímedes', Damian PeachPara que te hagas una idea de la calidad de las imágenes premiadas, puedes echar un vistazo a la foto ganadora, "Júpiter con Ío y Ganímedes", tomada en septiembre 2010 por Damian Peach (Reino Unido).

    [Fotografía: Júpiter con Ío y Ganímedes]

    La imagen fue inicialmente ganadora en la categoría "Nuestro Sistema Solar" y posteriormente el jurado la eligió como ganadora del concurso. Se tomó desde la caribeña Isla de Barbados, un lugar donde la claridad atmosférica de sus cielos es a menudo excelente, permitiendo obtener fotografías detalladas de los planetas. El autor se pasó varias semanas en la isla en busca de las mejores tomas posibles.

    La imagen se obtuvo uniendo un telescopio Celestron 356mm Schmidt-Cassegrain (C14) a una cámara de fotos PGR Flea3 CCD. Muestra al gigante gaseoso Júpiter, el

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  • El mapa Mercator, el más utilizado del mundoSeguro que esta imagen es una de las más fácilmente reconocibles por los humanos escolarizados de todo el planeta. La podemos encontrar en millones de libros de enseñanza y representa al mundo.

    Pero ¿te has llegado a creer que el mundo es realmente así? Si lo has hecho no te preocupes; mucha gente cree que ese es el aspecto verdadero de la Tierra, aunque la realidad no puede ser más diferente. Esa imagen idealizada es en realidad una proyección. El problema radica en que la Tierra es un cuerpo esférico (en tres dimensiones), y nuestros mapas cartográficos se imprimen sobre papel, que como bien sabemos muestra solo dos dimensiones.

    [Relacionado: ¿Cómo sería la vida en una Tierra cúbica?]

    Visto desde el espacio, los puntos medirían lo mismo (Flickr)Imagina que la Tierra es un globo elástico (y deshinchado) como los que usan tus niños para jugar. Imagina ahora que introducimos ese globo en un cilindro rígido al tiempo que empezamos a soplar. Obviamente el globo adquirirá la forma del cilindro. Imagina de nuevo que podemos ahora partir ese globo

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  • Gallina silvestre con sus polluelosLa lucha por la reproducción es una de las constantes de la vida; ha provocado que los machos desarrollen todo tipo de tácticas, rituales de apareamiento, plumajes exóticos y bailes extraños con el fin de atraer a la hembra.

    En la mayoría de las ocasiones es el macho más fuerte quien consigue ese objetivo, aunque no siempre. Ahora, un nuevo estudio procedente de la Universidad de Oxford y publicado en The American Naturalist revela que las gallinas silvestres cuentan con una estrategia secreta que les permite seleccionar el esperma del gallo que consideren más apropiado.

    [Relacionado: El bambú, el amigo más traicionero y mortal del oso panda]

    El estudio se realizado con gallinas silvestres donde el tamaño de los machos es el doble que el de las hembras y en donde muchos de los apareamientos que realizan las segundas son a la fuerza. Valiéndose de su poder y tamaño, los machos las obligan a mantener relaciones sexuales con los que asegurarse su descendencia por encima de otros machos

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  • Los osos pandas necesitan del bambú para sobrevivir (Getty)El oso panda se ha convertido en uno de los símbolos de la lucha por la conservación; es un animal carismático, que despierta la simpatía del público, una de las denominadas especies bandera. También constituye un ejemplo de cómo el impacto humano y la mala suerte pueden amenazar a la biodiversidad.

    Esta especie pertenece a la familia de los mamíferos carnívoros, lo que implica que toda su biología está pensada para alimentarse de carne. Sin embargo, el 99% de su dieta es herbívora y su alimento principal son distintas especies de bambú.

    [Relacionado: La caca del oso panda: una solución inesperada para los biocombustibles]

    El aparato digestivo del panda no es capaz de digerir la celulosa del bambú, que representa la mayor parte del peso de la planta. Por tanto, obtiene muy poca energía de él, de ahí que tenga que consumir grandes cantidades para alimentarse. La dieta de un individuo adulto es de aproximadamente 40 kg. diarios, de los cuales más de la mitad los expulsa sin digerirlos.

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  • Satelite UARSSi recordáis las célebres viñetas del inmortal comic de Uderzo y Goszinny, lo único a lo que los irreductibles galos de la Aldea de Asterix tenían miedo era a que el cielo cayera sobre sus cabezas. Ese era su gran temor y, por lo que vemos actualmente, no son los únicos, porque en estos últimos años raro es el día en que no aparece alguna noticia sobre algún meteorito, cometa o amenaza cósmica que nos va a caer desde lo alto.

    No obstante, y a pesar de los apocalípsis diarios que algunos predicen, aquí seguimos, así que va a ser mejor analizar todas estas amenazas de la manera más rigurosa posible.

    [Relacionado: ¿Alejar o atraer un asteroide? Esa es la cuestión]

    La última de estas catástrofes procedentes del cielo es el Satelite UARS (Upper Atmosphere Research Satellite), que fue lanzado en 1991 y cuya misión ha sido estudiar la atmósfera terrestre, con especial atención a la capa de ozono. El UARS ha estado enviando datos durante casi dos décadas hasta que terminó su vida útil en el

    Más información »de El verdadero riesgo de la caída del satélite UARS

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