Cuaderno de Ciencias
  • Jupiter en lugar de nuestra LunaDesde que la Tierra comenzó a dar sus primeros pasos hace unos 4.500 millones de años, la Luna ha sido siempre una fiel acompañante. Apenas unos millones de años después de la formación de nuestro planeta, el satélite llenó el cielo y desde aquel momento ha sido la imagen característica de las noches.

    Se nos hace difícil imaginar un astro (exceptuando el Sol) del que hayamos dependido tanto durante tanto tiempo y, sin embargo, no creás que lo conocemos tanto.

    [Relacionado: Las mancha solar más espectacular de los últimos años]

    La visión que tenemos suya depende de dos parámetros básicos: su tamaño y la distancia que nos separa de él. Así, la Luna tiene un radio de unos 1.700 kilómetros y se encuentra situada a una media de 384.000 kilómetros de nosotros.

    Dentro de ese curioso apartado que los ingleses llaman "What if...", es decir, ¿Qué pasaría si...?, el blog BradBlogSpeed ha confeccionado un genial vídeo que nos invita a mirarla de otra manera, preguntándose: ¿Cómo serían nuestras

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  • Un banco de medusas en el marSegún un estudio reciente, las poblaciones de medusas están aumentando de manera notable en todos los sistemas marinos del planeta; en poco tiempo pasarán a ser la fauna dominante del ecosistema desplazando a los peces que actualmente ocupan dicha posición. Ambos grupos son zooplanctívoros: se alimentan de invertebrados de pequeño tamaño que viven flotando en el agua, principalmente crustáceos. Esto puede parecer una anécdota, pero tiene implicaciones importantes.

    Los cnidarios, grupo al que pertenecen las medusas, se encuentran entre los animales más antiguos que siguen vivos. La clave de su supervivencia es que han seguido adaptándose al medio en que viven mediante una estrategia curiosa: han cargado su cuerpo de agua, con lo que han conseguido aumentar su tamaño, consiguiendo igualarlo al de los peces con los que compiten por la comida.

    La forma de cazar de esta especie es muy distinta de la de los peces; mientras que estos últimos tienen ojos, las medusas son ciegas y, debido al

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  • Mancha solar AR1032 en comparación con la TierraAunque fueron los chinos los que en el año 800 a.C dejaron por escrito por primera vez la existencia de manchas en la superficie del Sol, en realidad a quien debemos la primera detección mediante telescopio fue, cómo no, a Galileo Galilei. Además, el astrónomo italiano utilizó aquellos datos para determinar el periodo de rotación solar; y es que las manchas solares son uno de los fenómenos más fácilmente observables (con la protección adecuada) en nuestra estrella.

    Se trata de grandes secciones de la fotosfera solar donde se concentran los intensos campos magnéticos del Sol. permitiendo que la superficie no se caliente tanto. Se nos presentan como regiones más oscuras; al observarlas aparecen como manchas oscuras ya que, al contar con una temperatura más baja, emiten menos energía. De todas formas, no son negras;  tan solo son menos brillantes que las áreas vecinas.

    [Relacionado: Un Universo hermoso en fotografías]

    Estas variaciones solares están ligadas al campo magnético del Sol y

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  • Equipo de Mariano EstebanA las 11:00 de la mañana ha comenzado una de las ruedas de prensa sobre ciencia más seguidas y concurridas de los últimos meses: tres investigadores del CSIC han presentado los impresionantes resultados en FASE I de una vacuna contra el VIH. Los datos no podrían ser más esperanzadores.

    Se trata de la primera vacuna realizada y patentada por científicos españoles procedentes del Consejo Superior de Investigaciones Científicas. El equipo de la Agencia Estatal CSIC encabezado por el doctor Mariano Esteban comenzó a experimentar con seres humanos en 2009 después del éxito en fases iniciales de la vacuna en ratones y monos.

    En esta FASE I de la vacuna, treinta voluntarios, mujeres y hombres de entre 18 y 55 años, han participado en el ensayo. De ellos, 24 recibieron el tratamiento con MVA-B. Los otros 6 recibieron un placebo. El 90% de los voluntarios desarrolló una respuesta inmunológica al virus y el 85% de ellos la mantuvo durante, al menos, un año.

    Una vacuna contra el sida, uno de los objetivos de la cienciaEsta vacuna experimental (MVA-B) ha

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  • Neutrino en el experimento OPERADurante estos últimos días habrás leído y escuchado multitud de noticias y titulares (algunos francamente exagerados) en relación con los ya famosos neutrinos superlumínicos y de cómo podrían poner en tela de juicio las ideas de Einstein y, sobre todo, suTeoría de la Relatividad Especial.

    Antes de lanzarse a emitir afirmaciones sin confirmar, y después de haber dejado pasar un tiempo prudencial para poder analizar bien los datos, es preciso explicar de la manera más didáctica y comprensible en qué consiste realmente este grupo de viajeros más rápidos que la luz.

    Para comenzar es conocer a nuestros protagonistas, hay que preguntarse: ¿Qué son los neutrinos?

    De manera resumida, podemos decir que son partículas que se producen, principalmente, en las reacciones nucleares del Sol y en las supernovas, por lo que nos llegan constantemente procedentes del espacio. No tienen carga y aunque poseen masa, es tan pequeña (unos mil millones de veces menor que la de un átomo de hidrógeno) que son

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  • Imagen de archivo en un laboratorio (AP)Cualquier día podrás escuchar de boca de un aficionado a los videojuegos algo así como: "empecé jugando al Dungeons and Dragons y terminé descifrando la estructura de una enzima clave en un virus similar al del SIDA, un misterio que había desconcertado a los científicos durante décadas".

    Puede parecer fantasía, pero la frase es completamente cierta. De hecho, tal hallazgo se publicó hace apenas unos días en la revista Nature Structural & Molecular Biology. De forma excepcional, el trabajo científico viene firmado tanto por los científicos como por sus otros coautores: los gamers.

    [Relacionado: Gatos fluorescentes que podrían ayudar a combatir el SIDA]

    ¿Cómo lo consiguieron? Aquí entra en juego el videojuego Foldit (literalmente en inglés "pliégalo"), un programa desarrollado en 2008 por la Universidad de Washington que trata de involucrar de forma divertida a los jugones para que usen su ingenio imaginando formas de desplegar cadenas de aminoácidos usando una serie de herramientas

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  • El nacimiento de un ecosistema

    Vista lejana de la isla protegidaUna de las tareas de la ecología como ciencia es explicar cómo surgen, se organizan y evolucionan los ecosistemas. En algunas raras ocasiones se puede ver cómo renacen después de una perturbación, bien sea un fuego, una riada u otro suceso más o menos catastrófico. Muy excepcionalmente se puede ver un ecosistema nacer, completamente libre de seres vivos, para poder estudiarlo desde el inicio. Por suerte, existe un lugar así: La isla de Surtsey.

    La isla de Surtsey surgió como una erupción volcánica bajo del mar entre 1963 y 1967. Llegó a contar con 2,7 km2, pero rápidamente el agua, el viento y el hielo comenzaron a erosionarla. Ahora mismo cuenta con 1,4 km2 de superficie, pero no se teme por su desaparición. Se encuentra a 32 kilómetros al sur de Islandia, cerca de las islas Westman.

    [Relacionado: ¿Cuántas especies quedan por descubrir en el mundo?]

    El ecosistema, en plena erupción durante el año 1963

    La isla se ha considerado un "laboratorio natural" desde que emergió. Los primeros en estudiarla fueron los geólogos, que tampoco suelen

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  • 'mythical mammoth' por Darius twin (Darren Pearson) en FlickrLa técnica fotográfica conocida como lightpainting, literalmente "pintar con luz", lleva con nosotros mucho, mucho tiempo. De hecho, la primera imagen así obtenida data de 1935.

    Pero ¿qué es el lightpainting? Básicamente, la técnica consiste en dibujar en el aire con alguna fuente de luz (linternas, punteros láser, lámparas de flash) frente a una cámara fotográfica programada para tomar largas exposiciones.

    Para que todo esto se entienda perfectamente, incluyo un vídeo grabado por un fotógrafo californiano llamado Darren Pearson. Como veis, en apenas 10 segundos de exposición Darren dibujó un simpático Smiley en el aire.

    Pero eso podríamos hacerlo tu y yo...

    'pterodactyl' por Darius twin (Darren Pearson) en Flickr

    Lo realmente impresionante es la complejidad que este artista es capaz de conseguir en sus obras etéreas. Darren Pearson es capaz de hacer auténticas virguerías invisibles hasta que no le echas un vistazo a la pantalla de la cámara. Nada de milagros; únicamente tecnología al servicio del arte.

    'zilla' por Darius twin (Darren Pearson) en FlickrTeniendo en cuenta que el resultado

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  • Piltdown, el eslabón perdido que nunca existió

    Señal del hombre de PiltdownEn 1912, Inglaterra se situó en la primera plana de la antropología mundial. Después de muchos años en los que Francia había dominado en esta disciplina científica, se hallaron en Piltdown los restos del eslabón perdido entre el hombre y el mono. A esta nueva especie se la denominó Eoanthropus, "el hombre del alba". Una pena que resultase ser un fraude.

    Se trata de una de las falsificaciones científicas más conocidas, realizada con una calidad muy elevada. De hecho, tuvieron que pasar 40 años para que se descubriese el engaño. Desde el principio tuvo sus detractores, pero los grandes expertos en evolución humana lo defendieron a capa y espada.

    [Relacionado: Mercator, un engaño mundial]

    Todo empezó en 1908, con el descubrimiento de unos fragmentos de cráneo, una mandíbula y varias piezas dentales por parte de Charles Dawson, un antropólogo aficionado pero muy bien considerado. Los huesos habían sido encontrados en una cantera de grava y tenían un color que reflejaba cómo llevaban

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  • El Real Observatorio de Greenwich ha hecho público el fallo de la tercera edición de su concurso de fotografía astronómica 2011. Puedes ver algunas de las asombrosas fotos en esta galería.

    'Júpiter con Ío y Ganímedes', Damian PeachPara que te hagas una idea de la calidad de las imágenes premiadas, puedes echar un vistazo a la foto ganadora, "Júpiter con Ío y Ganímedes", tomada en septiembre 2010 por Damian Peach (Reino Unido).

    [Fotografía: Júpiter con Ío y Ganímedes]

    La imagen fue inicialmente ganadora en la categoría "Nuestro Sistema Solar" y posteriormente el jurado la eligió como ganadora del concurso. Se tomó desde la caribeña Isla de Barbados, un lugar donde la claridad atmosférica de sus cielos es a menudo excelente, permitiendo obtener fotografías detalladas de los planetas. El autor se pasó varias semanas en la isla en busca de las mejores tomas posibles.

    La imagen se obtuvo uniendo un telescopio Celestron 356mm Schmidt-Cassegrain (C14) a una cámara de fotos PGR Flea3 CCD. Muestra al gigante gaseoso Júpiter, el

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