Cuaderno de Ciencias
  • Telescopio Espacial KeplerCuando hace algunos meses tuve la oportunidad de charlar con Michel Mayor, el astrofísico que junto a Didier Queloz descubrió por primera vez un planeta fuera del sistema solar, me sorprendió lo animado y optimista que se mostraba cuando hablaba de encontrar nuevos y extraños exoplanetas.

    En su búsqueda, el científico suizo me decía, con una sonrisa de oreja a oreja, que en pocos meses descubriríamos numerosos cuerpos similares a la Tierra y, lo que podría ser más apasionante: nuevos y sorprendentes mundos que aún no podríamos ni imaginar.

    [Relacionado: Un oscuro planeta alienígena]

    Su optimismo aquel día estaba más que justificado y como se suele decir, " si parpadeas te lo pierdes", porque en estos últimos meses estamos encontrando planetas casi a diario.

    Kepler 18 en comparación con el SolLo último nos llega nuevamente del increíble Telescopio Espacial Kepler, que ha vuelto a encontrar un sistema planetario realmente curioso. La semana pasada informó de un sistema solar con tres planetas a los que han llamado Kepler

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  • Dos especies y un destino

    Una réplica de dodo, en el Museo Nacional de Historia de LondresEn la naturaleza, los seres vivos crean lazos tan estrechos que, cuando una especie se extingue, otras sufren tratando de llenar su hueco. Este hecho se conoce como "cadenas de extinción". No se trata de un efecto dominó, en el que la desaparición de una especie lleva a todo el ecosistema al colapso, sino que en algunos casos la extinción de un elemento lleva al declive a otro.

    Un caso famoso es el del Dodo. La historia de este enorme pájaro es de sobra conocida: al vivir en una isla aislada en la que no existían depredadores, nunca desarrolló estrategias para huir de ellos. Con la llegada del ser humano a las islas Mauricio a finales del siglo XVI, comenzó a ser cazada de forma masiva, reduciéndose su población. Además, para proveer a los marinos de alimento en sus largas travesías, se fueron introduciendo distintas especies de animales de granja, que se fueron asilvestrando y actuando como depredadores. Estos dos factores llevaron a la extinción del Dodo, del que no se ha encontrado

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  • La imagen ganadora del concurso (Dr. Igor Siwanowicz Max Planck Institute of Neurobiology, Martinsried, Germany)Esta semana, mientras la mayoría de los periodistas se centraban en las concesiones de los Premios Nobel, se daban a conocer otra variedad de galardones mucho más pequeños (al menos por el tamaño de los objetos fotografiados). Se trata del concurso anual de microfotografía que la casa Nikon falla desde hace 37 años.

    En la edición de 2011, los organizadores recibieron más de 2.000 imágenes a concurso, de entre las cuales tuvieron que elegir al ganador. En esta ocasión, el galardonado ha sido Igor Siwanowicz, famoso por sus sublimes retratos de insectos.

    La imagen ganadora muestra una sección cruzada de una larva de crisopa. Este insecto común se alimenta de presas agujereando su caparazón con una mandíbula hueca similar a una aguja de jeringuilla, que emplea para absorber sus nutrientes.

    La superficie de un microchip, vista desde cerca (Alfred Pasieka Germany)

    [Relacionado: Galería con las fotos premiadas]

    La imagen es realmente fascinante, pero hay muchas más. No dejéis de visitar la web del concurso organizado por Nikon.

    Me enteré leyendo los blogs de

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  • Museo Nacional de Historia en Washington (AP Photo/Jacquelyn Martin)Una de la preguntas que todos nos hemos hecho alguna vez es si la evolución sigue operando sobre nosotros como especie. Hay quien sospecha que los avances tecnológicos están acabando con el proceso de selección natural.

    Un ejemplo que lo explique: si en la edad de las cavernas nacías con una fuerte miopía, era bastante probable que no consiguieras huir a tiempo de los depredadores, por lo que tus genes tenían poca probabilidad de transferirse a una nueva generación. Hoy en día, las lentes y la ausencia de depredadores hacen mucho más probable que tus genes se perpetúen, alterando el funcionamiento de la selección natural.
    ¿Pero entonces se ha detenido la evolución o no?

    En un estudio reciente, en el que se investigó un asentamiento humano ubicado en una pequeña isla canadiense llamada île aux Coudrescientíficos de la Universidad de Quebec han intentado dar respuesta a esta pregunta analizando a una población con unas características ralmente interesantes: desciende de 30 familias que

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  • Vista frontal de su cabeza (AP Photo/Mississippi State Entomological Museum, Joe MacGown)Llegaron a los estados sureños de EE.UU. hace muy poco tiempo y, sin embargo, su presencia se está dejando notar cada vez más. Se las detectó por primera vez en Texas en el año 2002 y lo más razonable es que hayan llegado en algún contenedor con productos vegetales originarios del Caribe o Sudamérica.

    Ahora, bien implantadas en algunos estados como Texas o Florida, se mueven en los fardos de forraje vacuno, en las plantas con macetas e incluso en el interior de motocicletas y autocaravanas. Además, se las comienza a encontrar en Mississippi y Louisiana. La gente las conoce simplemente como "hormigas locas".

    [Relacionado: Las medusas amenazan con dominar los océanos]

    A primera vista parece una hormiga realmente pequeña (del tamaño de una pulga) y a pesar de esto se mueve a una velocidad endiablada. Si se la observa con una lente se aprecian ciertos "pelos" en su cuerpo (razón por la que también se les conoce como hormigas locas peludas), lo que hace que su abdomen resulte menos

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  • Antiguos ganadores del Nobel bromean durante la ceremonia (AP)Por estas fechas, desde hace 25 años, la revista ficticia científica "Annals of Improbable Research" (Anales de la Investigación Improbable) ha otorgado sus premios anti-nobel.

    Los así llamados Ig Nobel (juego de palabras entre ignominia y Nobel) se fallaron en la Universidad de Harvard, haciendo gala como siempre de un gran sentido del humor por parte de la comunidad científica. De hecho, los galardonados subían al escenario conducidos por un maestro de ceremonias que los guiaba con una cuerda de parvulario.

    Estos simpáticos premios, parodia de los Nobel se mofan de la supuesta inutilidad de algunas investigaciones, aunque los "premiados" no suelen enfadarse, lo cual habla muy bien del estado humorístico de nuestros investigadores.

    De todas formas, no hay que despreciar a los científicos que lo reciben; de hecho, hace muy poco un físico premiado anteriormente con el Ig Nobel recibió el verdadero y prestigioso galardón de la academia sueca.

    Sin más dilación aquí puedes ver la relación

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  • Jupiter en lugar de nuestra LunaDesde que la Tierra comenzó a dar sus primeros pasos hace unos 4.500 millones de años, la Luna ha sido siempre una fiel acompañante. Apenas unos millones de años después de la formación de nuestro planeta, el satélite llenó el cielo y desde aquel momento ha sido la imagen característica de las noches.

    Se nos hace difícil imaginar un astro (exceptuando el Sol) del que hayamos dependido tanto durante tanto tiempo y, sin embargo, no creás que lo conocemos tanto.

    [Relacionado: Las mancha solar más espectacular de los últimos años]

    La visión que tenemos suya depende de dos parámetros básicos: su tamaño y la distancia que nos separa de él. Así, la Luna tiene un radio de unos 1.700 kilómetros y se encuentra situada a una media de 384.000 kilómetros de nosotros.

    Dentro de ese curioso apartado que los ingleses llaman "What if...", es decir, ¿Qué pasaría si...?, el blog BradBlogSpeed ha confeccionado un genial vídeo que nos invita a mirarla de otra manera, preguntándose: ¿Cómo serían nuestras

    Más información »de ¿Cómo serían nuestras noches con “otras” lunas?
  • Un banco de medusas en el marSegún un estudio reciente, las poblaciones de medusas están aumentando de manera notable en todos los sistemas marinos del planeta; en poco tiempo pasarán a ser la fauna dominante del ecosistema desplazando a los peces que actualmente ocupan dicha posición. Ambos grupos son zooplanctívoros: se alimentan de invertebrados de pequeño tamaño que viven flotando en el agua, principalmente crustáceos. Esto puede parecer una anécdota, pero tiene implicaciones importantes.

    Los cnidarios, grupo al que pertenecen las medusas, se encuentran entre los animales más antiguos que siguen vivos. La clave de su supervivencia es que han seguido adaptándose al medio en que viven mediante una estrategia curiosa: han cargado su cuerpo de agua, con lo que han conseguido aumentar su tamaño, consiguiendo igualarlo al de los peces con los que compiten por la comida.

    La forma de cazar de esta especie es muy distinta de la de los peces; mientras que estos últimos tienen ojos, las medusas son ciegas y, debido al

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  • Mancha solar AR1032 en comparación con la TierraAunque fueron los chinos los que en el año 800 a.C dejaron por escrito por primera vez la existencia de manchas en la superficie del Sol, en realidad a quien debemos la primera detección mediante telescopio fue, cómo no, a Galileo Galilei. Además, el astrónomo italiano utilizó aquellos datos para determinar el periodo de rotación solar; y es que las manchas solares son uno de los fenómenos más fácilmente observables (con la protección adecuada) en nuestra estrella.

    Se trata de grandes secciones de la fotosfera solar donde se concentran los intensos campos magnéticos del Sol. permitiendo que la superficie no se caliente tanto. Se nos presentan como regiones más oscuras; al observarlas aparecen como manchas oscuras ya que, al contar con una temperatura más baja, emiten menos energía. De todas formas, no son negras;  tan solo son menos brillantes que las áreas vecinas.

    [Relacionado: Un Universo hermoso en fotografías]

    Estas variaciones solares están ligadas al campo magnético del Sol y

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  • Equipo de Mariano EstebanA las 11:00 de la mañana ha comenzado una de las ruedas de prensa sobre ciencia más seguidas y concurridas de los últimos meses: tres investigadores del CSIC han presentado los impresionantes resultados en FASE I de una vacuna contra el VIH. Los datos no podrían ser más esperanzadores.

    Se trata de la primera vacuna realizada y patentada por científicos españoles procedentes del Consejo Superior de Investigaciones Científicas. El equipo de la Agencia Estatal CSIC encabezado por el doctor Mariano Esteban comenzó a experimentar con seres humanos en 2009 después del éxito en fases iniciales de la vacuna en ratones y monos.

    En esta FASE I de la vacuna, treinta voluntarios, mujeres y hombres de entre 18 y 55 años, han participado en el ensayo. De ellos, 24 recibieron el tratamiento con MVA-B. Los otros 6 recibieron un placebo. El 90% de los voluntarios desarrolló una respuesta inmunológica al virus y el 85% de ellos la mantuvo durante, al menos, un año.

    Una vacuna contra el sida, uno de los objetivos de la cienciaEsta vacuna experimental (MVA-B) ha

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