Entradas de blog por José de Toledo

  • Un equipo de investigación modifica genéticamente embriones humanos

    Los embriones no eran viables, pero esto no ha evitado que se abra un intenso debate ético

    Embrión humano en las primeras fases de desarrollo. Imagen de microscopía electrónica.<br /><br />Crédito: Dr. Yorgos Nikas/SPL
    En los últimos meses circulaba en ámbitos científicos un rumor, que decía que un equipo de investigación chino estaba realizando experimentos para modificar genéticamente embriones humanos. Finalmente, con la publicación de un artículo, el rumor se ha confirmado y ha despertado bastante polémica.

    Pero empecemos por la parte científica, el experimento en sí. Lo que querían comprobar los investigadores era si una técnica que ya se conocía podía curar una enfermedad genética grave, la β-talasemia. Se trata de una enfermedad de la sangre, sin cura actualmente.

    Es decir, el objetivo era loable, y científicamente válido. El problema está en que decidieron intentarlo en embriones humanos. Aunque con un matiz importante: se trataba de embriones no viables, descartados en tratamientos de fertilidad.

    En concreto, tenían una dotación cromosómica extra. En lugar de entrar un único espermatozoide, el óvulo había sido fecundado por dos simultáneamente, y en estos casos el individuo no es viable y

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  • Por qué los animales detectan las catástrofes antes que los humanos

    ¿Realmente la fauna puede predecir estos eventos, o existe otra explicación?

    En los últimos tiempos, después de tragedias como la ocurrida en Nepal recientemente aparecen distintos vídeos, grabados por aficionados. En el que se ve encabezando este post, se puede comprobar la devastación provocada por el terremoto. Pero también, aproximadamente 46 segundos después de empezar (poniendo el vídeo a 00:46), se comprueba algo curioso. Parece que una bandada de pájaros huye de la catástrofe. Y comienzan a volar antes de que empiece el terremoto.

    Antes de proseguir, un comentario importante. Los dos turistas turcos que grabaron este vídeo se encuentran en perfecto estado y han regresado ya a su país. Por desgracia, otras personas no han tenido tanta suerte.

    Como decíamos, la bandada de pájaros empieza a volar antes del terremoto. ¿O no? En realidad en el vídeo no se puede saber con exactitud, pero parece que es así. Y, de cualquier manera, es un tema clásico, que se encuentra muchas veces. Los animales son capaces de predecir las catástrofes.

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  • Una mariposa puede esconder el secreto para hacer mejores pantallas

    Las alas de la mariposa de cristal son capaces de evitar por completo el reflejo de la luz, que es lo que se busca para las pantallas de los dispositivos móviles.

    Fotografia de una mariposa de cristal sobre un texto, para demostrar su transparencia.<br />Crédito: Radwanul Hasan Siddique, KIT
    Buscar inspiración en la naturaleza para resolver algún problema con la tecnología humana no es nada nuevo. Por ejemplo, para dar con alguna solución a los problemas de brillos de las pantallas de móviles, portátiles y tabletas. Pero en este caso la parte de naturaleza es realmente curiosa.

    En un artículo reciente se explica cómo consigue una mariposa con un curioso nombre vulgar: espejitos. También se la conoce por mariposa de cristal, y su nombre científico es Greta oto.

    Este insecto es prácticamente invisible para sus depredadores, ya que sus alas son transparentes. Pero son mucho más transparentes que otros animales. Cuando un organismo emplea esta estrategia para hacerse invisible, lo más normal es que le funcione sólo en un determinado ángulo.

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    Dicho de manera más sencilla: si el animal está parado, y lo miras desde arriba, es invisible. Porque es transparente, y la cantidad de luz que refleja es mínima.

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  • Consiguen regenerar un corazón después de un infarto, en ratones

    El estudio explica tanto por qué las células cardiacas no se regeneran, y cómo conseguir que lo haga

    Células cardiacas (cardiomiocitos) en división celular.<br /><br />Imagen cortesía de Weizmann Institute of ScienceUna de las principales causas de muerte en humanos es el fallo cardiaco. Y por eso también es un tema muy investigado. Lo que busca la ciencia es un método que permita recuperarse al corazón después de sufrir un infarto. Y según un estudio reciente, lo han conseguido. De momento, en ratones.

    Pero, ¿qué es lo que le pasa al corazón durante el infarto? A nivel celular, la cosa tiene su miga. Primero ocurre un fallo cardiaco, es decir, algo falla y el tejido, las células del corazón, se mueren. Así se forman “cicatrices”, ya que en adultos estas células no se recuperan.

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    Y es después de esto cuando llegan los infartos. Al tener parte del tejido cardiaco inservible, el corazón no puede funcionar correctamente. Empiezan los problemas, y si la cicatriz es muy extensa, el fallo es completo.

    Los corazones sólo se recuperan durante los primeros momentos de vida. En ratones, que es el animal que se ha estudiado en este caso,

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  • En chimpancés, las hembras utilizan más a menudo y mejor las herramientas que los machos

    El estudio demuestra que las hembras utilizan “armas”, herramientas para ayudarse a cazar, de manera más consiste y eficiente que los machos

    Esta imagen es del &quot;Reino de los simios&quot; de NATGEO WILDEsta imagen es del "Reino de los simios" de NATGEO WILD
    En muchas ocasiones, se estudia el comportamiento de los animales para ver si podemos aprender algo sobre nosotros mismos. Sobre los humanos como especie. Por eso los primates resultan tan interesantes. Y más que ninguno, los chimpancés. Principalmente porque son capaces de hacer cosas que ningún otro animal hace, y que los acercan a los humanos. Como, por ejemplo, utilizar herramientas para cazar. Pero de un modo muy particular, como si fuesen armas.

    En un estudio reciente se explica cómo son capaces de usar armas. Pero no sólo eso, los científicos también consiguen demostrar que las hembras utilizan más, y mejor, estas armas que los machos. Sólo esto ya sería interesante, pero es que además la publicación explica algo más.

    Este caso es único. Y lo es porque se trata de la única población animal – a parte de los humanos – que emplea herramientas para la caza de manera constante. Es decir, coger un arma para conseguir comida no es algo excepcional para los chimpancés de Fongoli, en

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  • Una expedición consigue grabar un curioso animal marino

    Este ejemplar de sorprendente aspecto pertenece al grupo de las medusas

    Imagen cortes&iacute;a de Nautilus LiveImagen cortesía de Nautilus Live
    La naturaleza nunca deja de darnos sorpresas. Ni siquiera a los especialistas, como los que forman la expedición Nautilus Live. Porque incluso a ellos les resultó curioso e inesperado encontrarse con un animal como el que detectaron. Un sifonóforo, animal del grupo de las medusas, con un aspecto sacado de películas de ciencia ficción y un color muy particular.

    Pero lo más llamativo de este animal no es el color, que ya es bastante. Bueno, también es cierto que “animal” no es un término muy exacto. En realidad es una colonia formada por distintos individuos, que se agregan para llevar una vida en común.

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    Cada individuo es un zooide, un animal completo e independiente. Es decir, pueden tener vida libre. Pero cuando se agregan, algunos de ellos se especializan en una función concreta, bien sea alimentación o respiración. O incluso reproducción, si todos los zooides son clones de uno original.

    Así que

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  • El remedio contra la calvicie podría estar más cerca, y ser muy doloroso

    Consiguen recuperar y fortalecer el pelo de ciertas zonas de ratones, con una técnica que consiste en arrancar de raíz cientos de pelos

    Fotografía del experimento para la recuperación de pelo.<br />Imagen cortesía de Cheng-Ming Chuong, primer firmante del artículo.Puede que la calvicie no esté al mismo nivel que otros problemas a los que se enfrentan la ciencia y la medicina. Pero eso no significa que no se merezca su atención. Especialmente si se pueden encontrar técnicas que ayuden a regenerar el pelo perdido, tal y como se explica en un artículo reciente.

    No sólo eso, si no que este estudio ayuda a entender cómo responde nuestro cuerpo a agresiones. Datos que se pueden extrapolar a otros órganos y tejidos, que al estar mucho más escondidos no resultan tan sencillos de investigar.

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    De acuerdo, pero ¿en qué consiste esta técnica, y para qué sirve? Lo que han hecho los investigadores ha sido atacar al cuerpo, provocarle una respuesta, y conseguir que él mismo solucione el problema inicial. Vayamos por partes.

    La idea detrás de este estudio es lo que se conoce como “sensación de quorum”. Este concepto resulta bastante complicado de definir. Sería algo similar a que el cuerpo recibe

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  • Las plantas también son fumadoras pasivas

    Los vegetales pueden absorber nicotina tanto del aire como del suelo, acumulando este tóxico en sus tejidos

    Menta piperita - en inglés pippermint -, una de las especies empleadas en el estudio.Menta piperita - en inglés pippermint -, una de las especies empleadas en el estudio.
    Si a cualquiera nos ofrecen una infusión con un toque extra de nicotina, o las especies de la comida, no nos resultaría demasiado apetecible. Pero la realidad es que muchas lo tienen, tal y como se explica en un artículo reciente. Y esa nicotina está ahí porque las plantas también son “fumadoras pasivas”. O porque lo absorben por las raíces, desde un suelo contaminado.

    En muchos casos, y este es uno de ellos, conviene explicar de dónde han sacado los investigadores la idea para su estudio. Cómo han llegado a preguntarse cuánta nicotina tienen ciertas plantas que se utilizan para comida, y de dónde la sacan.

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    La nicotina es un alcaloide natural, una sustancia que algunas plantas generan en sus tejidos. Y lo hacen para protegerse de los insectos. Es decir, es un insecticida natural. Y como ocurre muchas veces, esto ha servido de inspiración para crear plaguicidas artificiales con los que tratar los cultivos.

    O

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  • ¿Qué ocurre cuando soltamos a nuestras mascotas en la naturaleza?

    "Liberando" a las mascotas de sus acuarios estamos poniendo en peligro los ecosistemas y la fauna local

    Imagen de una mascota exótica, asilvestrada y que ha crecido de tamaño después de ser liberada por sus dueños.<br /><br />Crédito: <span class=credit>Murdoch University's Freshwater Fish Group & Fish Health Unit</span>
    Todos le cogemos cariño a nuestras mascotas. Por eso en ocasiones nos sentimos culpables de tenerlos encerrados, y pensamos que los podríamos liberar. Que vivan libres y felices. El problema, bastante bien conocido pero que se vuelve a explicar en un artículo reciente, es que con esa acción vamos a crear un problema enorme.

    Esto funciona especialmente con los peces de acuario o de pecera. Los tenemos en “pequeñas jaulas de cristal”, y pensamos que llevándolos a un río o un lago, ellos estarán mejor. Y que un animal tan pequeño, mucho daño no puede hacer.

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    Pero se nos olvida un detalle. Las especies que se usan como mascotas suelen ser tremendamente plásticas en cuanto a su tamaño. Mientras los tenemos en una pecera, mantienen un tamaño proporcional a su hábitat. Es decir, pequeño.

    Al llegar a los lagos, crecen en tamaño. También de manera proporcional a su hábitat. Y, como es evidente, su apetito crece de la misma manera.

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  • Peces que cambian de sexo con la temperatura

    Ciertas poblaciones de peces adaptan la proporción de sexos – cuántos machos y hembras hay – en función de la temperatura de su hábitat

    La especie estudiada, <i>Acanthochromis polyacanthus.<br /><br /></i>Image courtesy of University of Technology, Sydney
    Hay muchos factores que ayudan a asegurar la supervivencia de una población de determinada especie. Y algunos no son tan obvios. Por ejemplo, la proporción de sexos – cuántos machos y cuántas hembras hay – tiene una influencia muy alta. Con esto se pueden dar situaciones muy curiosas.

    Una de ellas se explica en un artículo reciente. Los investigadores estudiaban una especie de pez, en la que la determinación del sexo depende de la temperatura. Es decir, en función de a cuántos grados se incube un huevo, el individuo será macho o hembra.

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    El problema es que la temperatura del océano está subiendo. Y por lo tanto, nacen más ejemplares del sexo que aparece con temperaturas elevadas. En el caso concreto de la especie estudiada, los machos. Eso no es bueno, y de hecho es peor que la situación contraria. El crecimiento de la población, o su mantenimiento, depende mucho más de las hembras que de los machos.

    Así que todo

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