Entradas de blog por José de Toledo

  • "Lluvia" de arañas en el sur de Australia

    Los campos de una zona de Nuevo Gales del Sur, en Australia, aparecieron cubiertos de telas de araña

    Reuters / Daniel MunozReuters / Daniel Munoz
    Las imágenes de campos australianos cubiertos de telas de araña, como si fuese nieve, son interesantes y curiosas. En la última semana han salido varios vídeos – por ejemplo, aquí se puede ver uno – sobre este fenómeno, que aunque resulta llamativo no es nada excepcional.

    Tampoco es que se trate de un suceso común, pero no es raro. Ocurre cada cierto tiempo, normalmente vinculado con algún suceso climático. Fuertes lluvias o crecidas de los ríos son la causa más común. En realidad, lo que se ve es a cientos de miles de arañas escapar de un peligro.

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    De hecho, hace tres años ya tuvimos esta historia en este mismo blog. Allí se explicaba que estas arañas, un tipo de araña lobo, utilizan sus redes no para cazar, si no como medio de transporte. Crean estructuras parecidas a parapentes, y aprovechan el viento para alejarse de posibles peligros. En realidad, sería más "el vuelo de las arañas" que una lluvia.

    En aquel

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  • Un gusano con forma de pene y dientes en la garganta

    Un estudio se centra en los dientes de una especie fósil con una forma y características curiosas

    Imagen de microscopía de los dientes del priapúlido - o gusano pene - estudiadoCrédito: Tom HarveyImagen de microscopía de los dientes del priapúlido - o gusano pene - estudiadoCrédito: Tom Harvey
    Un gusano con forma de pene, que vive enterrado en el fondo del mar y que tiene una boca llena de dientes afilados, preparados para atacar a cualquier animal que pase cerca, parece sacado de una película de terror o ciencia-ficción. Más si pensamos que pueden “sacar” - protruir, en realidad – su boca, dejando los dientes y parte de la garganta por fuera y utilizarlos para raspar cualquier superficie, o incluso para anclarse a la piel de un animal.

    Animales así existen, y desde hace mucho tiempo. El nombre técnico es priapúlidos – que viene de Príapo, dios de la fertilidad en la mitología griega, con un enorme pene – y que en inglés se llaman, de manera bastante literal, penis worms. Esto es, gusanos pene.

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    Cuando decimos “desde hace mucho tiempo”, estamos hablando de millones de años. En concreto, de unos 580 millones de años, desde la explosión cámbrica. Es decir, existen desde el mismo momento en que

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  • La viagra puede ayudar a luchar contra la malaria

    Gracias a este medicamento, se evitaría una parte importante del ciclo del parásito

    Esquema de la acción de la Viagra sobre la infección de malaria.<br /><br />Credit: © Catherine Lavazec
    Todo lo que se explica en un artículo reciente sobre la lucha contra la malaria se podría resumir en una sola frase, que da una idea un poco soez. La Viagra podría acabar con la parte sexual del parásito, al poner dura la membrana de los glóbulos rojos. Pero más allá de la frase, más o menos afortunada, hay un descubrimiento interesante.

    En la lucha contra las infecciones, hay que combatir en dos frentes. Por una parte, evitar que más gente coja la enfermedad. En el caso de la malaria, evitar las picaduras de insecto que inyectan el parásito en la sangre. Pero también hay que evitar que la enfermedad se propague, que llegue a los mosquitos.

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    El ciclo de vida del protozoo que causa la malaria es muy complejo. Pero simplificando mucho, podríamos resumirlo así: tiene una fase asexual, que se desarrolla en el mosquito y que es la que este insecto nos inyecta; y otra fase, conocida como gamética o sexual, que se

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  • ¿Pueden las hormigas acabar con los atascos de coches?

    La manera en que las colonias de estos insectos se auto-organizan pueden servir para regular el tráfico de manera más eficiente

    Fila de hormigas. ( Por Filipe 'shello' Rodrigues v&iacute;a Flickr)Fila de hormigas. ( Por Filipe 'shello' Rodrigues vía Flickr)
    Las hormigas siempre han despertado mucho interés entre los biólogos. Especialmente por su comportamiento, por sus estructuras sociales – pertenecen al grupo de las especies eusociales, junto con abejas y similares. En parte por lo que podemos aprender de ellas. Por ejemplo, sobre cómo regular el tráfico, que es lo que se explica en un artículo reciente.

    La forma en que estos insectos forman y gestionan las rutas de entrada y salida de los hormigueros no se basa en reglas y leyes, obviamente. Se trata de un proceso conocido como autoorganización. En base a pequeñas interacciones entre partes del sistema – en este caso, hormigas individuales – surgen patrones a nivel más global.

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    ¿Y esto tiene algún significado para el tráfico? Según proponen algunos autores, simplemente al entender cómo las hormigas consiguen no quedarse paradas y provocar atascos, podríamos sacar ideas para nuestras carreteras.

    La idea de la

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  • Entendiendo cómo los virus nos ayudan

    La acción de ciertos virus sobre nuestro cuerpo nos ayuda y protege de un modo similar a como lo hace la “flora bacteriana”

    Reconstrucción de un bacteriófago, virus que atacan a bacterias y que tenemos habitualmente en nuestras mucosas.Reconstrucción de un bacteriófago, virus que atacan a bacterias y que tenemos habitualmente en nuestras mucosas.
    De los virus sabemos el daño que pueden hacer. Desde simples catarros hasta enfermedades mucho más graves – algunos tipos de leucemia y otros cánceres están provocados por virus, y no olvidemos el SIDA. A nadie se le ocurriría que puedan aportarnos algo positivo. Bueno, a alguien sí: a un grupo de expertos, que lo explican en un artículo reciente.

    Antes de entrar en las conclusiones, resulta interesante explicar cómo se ha llegado a estas conclusiones. Se trata de lo que en ciencia se conoce como un artículo de revisión. Los autores de la publicación han estudiados, buceado, en la literatura científica, y gracias a ello pueden dar una visión de conjunto.

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    Que supone un cambio interesante en la idea que tenemos sobre los virus. Porque resulta que sí que nos ofrecen cosas positivas. Por ejemplo, nos ayudan a protegernos de infecciones. De dos maneras, por una parte mejorando

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  • ¿Cómo consiguen las plantas tener células madre toda su vida?

    Unas pequeñas estructuras de los cromosomas, llamadas telómeros, explican cómo pueden las plantas crecer toda la vida.

    En la imagen, un primer plano de <i>Arabidopsis thaliana</i>. Se trata de la especie empleada en los experimentos sobre telómeros.Stefan Eberhard.Que las plantas son muy diferentes de los animales es una obviedad. Hay muchas características que los diferencia. Y una de ellas es que los vegetales pueden crecer durante toda su vida. Incluso los árboles milenarios conservan esta capacidad. Y el secreto se esconde en sus cromosomas, pero no en sus genes.

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    Bueno, sí, también en los genes. Pero realmente lo que les proporciona esta capacidad está en una estructura de los cromosomas llamadas telómeros. Se trata de regiones de ADN no codificante, que se encuentran al final de los brazos de los cromosomas, a modo de “capuchón”. Su función principal consiste en proteger al resto del cromosoma de la degradación.

    Lo que se explica en un artículo recién publicado en la revista Cell Reports es qué ocurre con estas estructuras. En animales se sabe que los telómeros se van acortando con cada división celular. Es decir, que el número máximo de veces que una célula se

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  • ¿Dónde está más amenazada la naturaleza?

    Tres artículos distintos, publicados casi a la vez, dan una imagen general de la situación de la conservación de nuestro planeta

    En algunas ocasiones, aparecen casi simultáneamente varios artículos que tratan el mismo tema desde distintos enfoques, y con distintos experimentos. Muchas veces son especiales que preparan las propias revistas, otras es casualidad. En esta ocasión se trata de un poco de ambas cosas, y la imagen general que pintan no es muy bonita. La conservación de nuestro planeta se está poniendo cada vez más complicada, o al menos eso exponen tres artículos recientes.

    Los mares tropicales, los más amenazados

    El turismo constituye una de las mayores amenazas para los mares tropicales y sus especiesEl turismo constituye una de las mayores amenazas para los mares tropicales y sus especies

    El primero de los artículos de los que vamos a hablar se centra en el peligro de extinción de especies marinas. Y los resultados son claros: los ecosistemas más amenazados son los mares tropicales.

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    Para llegar a esta conclusión, los científicos han analizado datos de todo tipo – como rango ecológico, tamaño medio, tipo de organismos, dependencias entre ellos – en los mares y océanos. Y no únicamente

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  • Las abejas están “enganchadas” a los pesticidas

    Las abejas prefieren la comida con insecticida, dificultando los programas de recuperación de estos insectos

    Un abejorro poliniza una margarita en Nochten, al este de Alemania, el 25 de octubre de 2013Un abejorro poliniza una margarita en Nochten, al este de Alemania, el 25 de octubre de 2013
    Hay ocasiones en las que todo se pone en contra de la protección de una especie. Incluso la propia especie, como está pasando con las abejas. Porque al problema de la desaparición de este insecto – el número de abejas está disminuyendo notablemente, lo que supone un problema medioambiental gravísimo – se suma un factor más: las abejas están enganchadas a los pesticidas que las están matando.

    Lo que, hasta cierto punto, es lógico. Estos pesticidas se basan en la utilización de compuestos neonicotinoides. Que son sustancias de la familia de la nicotina, la misma que contiene el tabaco. Y el efecto, a nivel neurológico, es el mismo en abejas, humanos y otros animales. Entre otras cosas, que producen adicción.

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    Para demostrar este hecho, los investigadores han diseñado un experimento sencillo, y bastante elegante. Lo que han hecho ha sido ofrecer dos fuentes de alimento a las abejas, y dejarlas que elijan libremente.

    Dos

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  • Los animales que brillan, lo hacen para deslumbrar a sus depredadores

    Lo que parecía una estrategia poco inteligente, adquirir un color brillante y llamativo para ahuyentar a los atacantes, ha resultado no serlo en absoluto

    Un ejemplar de morfo azul, <i>Morpho menelaus</i> (AP Photo/Gerry Broome)
    En la naturaleza, los animales se presentan en todo tipo de colores y patrones. Algunos pueden resultar fáciles de explicar. Pero en otros casos, la cosa no es tan sencilla. Por ejemplo, ¿por qué muchas presas, animales que son habitualmente atacados y consumidos, tienen colores tan llamativos? Un artículo recién publicado da una explicación: lo hacen para evitar a sus depredadores.

    Que, dicho así, no tiene mucho sentido. En realidad, el estudio se refiere a los animales iridiscentes. Muchas mariposas y escarabajos, entre otros insectos, presentan estos colores. También algunas aves – las plumas de la cola del pavo real se pueden considerar iridiscentes.

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    Por lo que parece, lo que demuestran en su experimento los autores del artículo, estos colores sirven para desorientar a los depredadores. Estos patrones de color crean reflejos que distraen a los cazadores, lo que aumenta la supervivencia de los animales que los presentan.

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  • Describen una seta con forma humana en el Reino Unido

    La nueva especie de hongo toma habitualmente una forma humanoide bastante curiosa

    Ejemplar de <i>Geastrum britannicum</i> con su curiosa forma humanoide.<br /><br />Crédito: Jonathan Revett/<a href=fenfungi.com target=_blank>fenfungi.com</a>
    Hay algo en los seres vivos con formas curiosas que siempre nos llaman la atención. Claro, que no siempre la cosa es tan llamativa como la nueva especie de hongos recién descrita. Porque su seta – la parte reproductiva – tiene forma humana. Vaya, que parecen pequeños muñecos plantados en la tierra.

    La historia de cómo se ha descubierto esta nueva especie es interesante. Todo empezó con un aficionado a la botánica, y en concreto a los hongos. Que, un buen día, paseando por el campo, encontró estas setas de forma tan curiosa.

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    Pero tampoco pensemos que estaban escondidas en algún lugar remoto. Las encontró cerca de una carretera, en el sur de Inglaterra. En un sitio visible para todo el mundo, y en un país bien conocido por su tradición naturalista.

    ¿Cómo es posible que una seta humanoide hubiese pasado desapercibida durante años? Porque no siempre adquiere esta forma. La nueva especie pertenece a un grupo bien

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