Publicaciones en blogs de José de Toledo

  • El “árbol de la vida” tiene aspecto de arbusto

    La mayoría de grupos biológicos no evoluciona hacia dos especies, sino hacia varias al mismo tiempo

    Uno de los árboles de la vida originales, creado por Ernst Haeckel.<br />Imagen del Dominio Público.Todas las ramas de la ciencia emplean imágenes para explicar ciertos conceptos que puedan ser complicados. En Biología Evolutiva el ejemplo más claro es el “árbol de la vida”: las especies aparecen como una rama que sale de un tronco común. Pero según un estudio reciente, la vida se parece más a un arbusto que a un árbol.

    Es decir, que en ocasiones de cada grupo no se diferencia una única especie, si no varias al mismo tiempo. En estos casos, el tronco no es demasiado grueso – no contiene muchas especies, ni individuos – y las distintas ramas salen de golpe, no de una en una.

    Pero, ¿cómo han llegado los investigadores a esta conclusión? Para realizar su estudio, se han basado en un numero importante de especies. En concreto han analizado el genoma completo de 50 especies de aves. Suficientes como para representarlas a todas.

    El problema es que eso sería demasiada información para manejar. Así que se han basado en ciertas partes del genoma, en lo que se conoce como retrotransposones o

    Leer más »from El “árbol de la vida” tiene aspecto de arbusto
  • Las abejas están aprendiendo a protegerse

    Estos insectos, de los que dependemos en gran medida, han evolucionado de manera rápida para enfrentarse a uno de sus mayores enemigos

    Crédito de la imagen: NationalGeographicChannelCrédito de la imagen: NationalGeographicChannel
    Buenas noticias para las abejas. Que en realidad, son buenas noticias para todos los que habitamos este planeta, ya que estos insectos son fundamentales para que funcionen los ecosistemas, por su papel clave en la polinización, que afecta también notablemente a la agricultura. Un artículo recién publicado demuestra que han aprendido a defenderse de una de las amenazas que ponía en riesgo su supervivencia.

    Uno de los factores que estaba afectando a las abejas eran los ácaros. En concreto una especie, Varroa destructor. Este parásito ataca las colmenas y se alimenta principalmente de las larvas de abejas. Y por su culpa, los números de estos insectos han caído mucho en las últimas décadas.

    [Te puede interesar: Una nueva amenaza acecha a las abejas]

    Pero, en un caso de evolución rápida, han aprendido a defenderse. Al menos en una población de la zona de Ithaca, en el estado de Nueva York. Los investigadores asumen que si ha pasado con una, es muy probable que no sea la única.

    Claro, que

    Leer más »from Las abejas están aprendiendo a protegerse
  • Virus como el SIDA existen desde hace millones de años

    Un estudio evolutivo echa por tierra la teoría conspiranoica de que se habría creado en un laboratorio

    Imagen por ordenador de la proteína que defiende a los simios de los retrovirus. Dentro del círculo está la zona de reconocimiento de los virus, y señalado con una flecha la región de interacción.<br /><br />Crédito: Johnson et al, CC-BY
    Una de las peores enfermedades que puede sufrir un ser humano es el SIDA – síndrome de inmunodeficiencia adquirida – para la que aún no hay cura ni vacuna. Por eso despierta tanto interés, y se investiga desde todos los puntos de vista posible. Un estudio reciente se centra en su historia evolutiva.

    Y el resultado es interesante por muchos motivos. Pero quizá uno de los principales sea que ayuda a desmontar una “teoría de la conspiración” sobre esta enfermedad que se conoce desde hace mucho tiempo. Según esta idea – sin base científica ni en los datos – el SIDA se habría creado en un laboratorio.

    [Te puede interesar: Entendiendo cómo los virus nos ayudan]

    Desde allí, o bien se habría escapado, o bien se habría “soltado” en África para probar su efectividad como arma. Todo muy interesante como argumento de ciencia-ficción, pero que en ciertos ámbitos se defiende como algo plausible y con visos de realidad.

    ¿Qué es lo que dice el artículo de PloS que vaya en contra de esta idea? Pues que

    Leer más »from Virus como el SIDA existen desde hace millones de años
  • Cuantas más especies mueren, más se acelera la evolución

    Las extinciones masivas, sucesos en los que desaparecen gran número de especies al mismo tiempo, provocan una evolución acelerada de las que quedan

    Para el estudio sobre extinciones masivas se realizaron simulaciones con robots bípedos.<br />Crédito: Joel Lehman
    En Biología Evolutiva quedan aún muchas preguntas por responder. Pero una muy habitual, y que despierta mucho interés, es qué pasa después de una extinción masiva. En estos procesos desaparecen gran número de especies – incluso por encima del 90% - así que son momentos críticos en la historia de nuestro planeta. Un artículo reciente ha dado una respuesta simple y directa: la evolución se acelera.

    El problema es cómo se puede saber esto. Porque las extinciones masivas dejan marcas. Por ejemplo, una gran cantidad de fósiles en un periodo muy corto de tiempo – esto es, en términos geológicos de miles o cientos de miles de años. Pero de lo que pasa justo después, no tenemos muchas evidencias.

    [Te puede interesar: Cuando el oxígeno era veneno para la vida en la Tierra]

    Y hasta que no se invente una máquina del tiempo – si tal cosa fuese posible – tampoco se va a poder saber. La mejor alternativa son las simulaciones por ordenador. Son baratas dentro de lo que cabe, si están bien hechas

    Leer más »from Cuantas más especies mueren, más se acelera la evolución
  • Los simios podrían estar más cerca de aprender a hablar de lo que nos pensamos

    Un estudio reciente demuestra que estos animales son capaces de aprender a vocalizar algunos sonidos igual que lo hacemos los humanos

    Koko, la protagonista del estudio, tocando la flauta.<br /><br />Imagen propiedad de la Universidad de Winsconsin - Madison
    ¿Pueden los gorilas aprender a hablar? Esta es una pregunta que se lleva haciendo la ciencia desde hace mucho tiempo. Más que nada, porque es otra forma de preguntarse si la capacidad de hablar es algo único de los humanos. Hasta ahora la respuesta era un rotundo no, pero esto ha cambiado con un artículo reciente.

    Antes de empezar, conviene saber por qué se tenía tan claro que los gorilas no pueden hablar. Durante las décadas de 1930 y 1940 se llevaron a cabo varios experimentos en este sentido. Parejas de científicos “adoptaron” bebés gorilas y se los llevaron a vivir con ellos.

    [Te puede interesar: Los gorilas adolescentes saben desmontar trampas]

    Los criaban como si de un niño humano se tratase. Entre otras cosas, trataron de enseñarles a hablar. Pero ninguno lo consiguió. Los experimentos se consideraron un fracaso, hasta el punto de determinar que los gorilas no eran capaces de aprender ni siquiera a copiar sonido. Sabían hacer los que sabían hacer, y jamás conseguirían ninguno

    Leer más »from Los simios podrían estar más cerca de aprender a hablar de lo que nos pensamos
  • La forma del ojo te dice si un animal es depredador o presa

    La forma de la pupila se desarrolla de manera distinta en animales cazadores y los que no lo son, para adaptarse al medio para obtener alimento

    ¿Podemos saber cómo vive un animal por la forma de sus ojos? Según un estudio reciente sí. No tanto por los ojos en sí, como por la forma de la pupila. Y la cosa no podría ser más sencilla: si la pupila es vertical el animal es depredador, y si es horizontal y alargada, se trata de una presa.

    El ojo de un gato (Flickr)El ojo de un gato (Flickr)

    En estos casos, lo mejor es pensar en un ejemplo. Uno rápido: un gato. Si nos fijamos en sus ojos, tienen la pupila vertical. Sobre todo a medio día, cuando hay mucha luz. Ahí no son más que una pequeña línea de arriba abajo. El caso contrario serían las ovejas, con una pupila en horizontal, pero que no es redonda. Se parece más a una elipse, más larga en la horizontal.

    [Te puede interesar: Nuestros gatos son un peligro para la biodiversidad]

    La razón está en la manera de sobrevivir. Los gatos necesitan controlar muy bien la cantidad de luz que les entra, para poder medir con mucho cuidado las distancias. Porque si se lanzan a lo loco no van a conseguir cazar. Si no han medido bien pueden

    Leer más »from La forma del ojo te dice si un animal es depredador o presa
  • Una araña le fabrica el nido a su parásito

    La infección por avispas parásitas cambia el comportamiento de las arañas, y las “obliga” a preparar su red para el parásito

    Fotografía de la araña parasitada en su red, con la larva de avispa adosada a su cuerpo.<br /><br />Imagen cortesía de la Universidad de Kobe
    Que un parásito viva a tu costa ya es suficientemente malo. Pero que, encima, cambie tu manera de comportarte para su beneficio, es incluso peor. Y aunque el caso de las avispas parásitas de arañas no es único, sí es interesante por la forma en que tienen de hacerlo. Pero también por la utilidad que puede tener para los humanos.

    En un estudio reciente se explica lo que hacen, y cómo lo consiguen. Empezando por el principio, las larvas de avispa – que son la fase parásita – obligan a las arañas a tejer una red más firme, más dura, y que además cambia su aspecto.

    [Te puede interesar: Cómo una infección puede cambiar el comportamiento]

    Y lo hacen afectando al sistema nervioso de la araña. En este caso, la larva es un parásito externo. Es decir, crece sobre el cuerpo de la araña, alimentándose de sus fluidos. Al mismo tiempo, inyecta en su hospedador una serie de sustancias que lo afectan a un nivel neurológico.

    Así consiguen modificar la maquinaria molecular que sirve para crear las telas

    Leer más »from Una araña le fabrica el nido a su parásito
  • Los científicos parecen haber encontrado por fin la llave para dejar de fumar con facilidad

    Descubren cómo una enzima producida por bacterias puede ser el mejor tratamiento

    La gran mayoría de los fumadores hemos intentado dejar el hábito en algún momento. Y muchos no lo hemos conseguido, y hemos recaído. Entre aquellos que utilizan tratamientos sustitutivos – es decir, algo más que la fuerza de voluntad – entre el 80-90% recaemos. Ahora, en un artículo recién publicado, proponen un método que acabaría con esto.

    La idea es muy simple. Las recaídas tienen lugar por una razón bastante simple: en el momento en que fumas un cigarrillo, recibes una dosis de nicotina que te quita “el mono”. Es decir, percibes una “recompensa” química. Te sientes más a gusto, vaya. Es lo que tienen las adicciones.

    [Te puede interesar: Las plantas también son fumadoras pasivas]

    Así que la solución pasaría por evitar esa “recompensa”. ¿Cómo? Consiguiendo que la nicotina no llegue al cerebro. De esta manera fumar sólo trae la parte negativa, y no la “positiva” de paliar la adicción.

    Sencillo de entender. Y de decir. Pero hasta ahora no se había dado con la sustancia “mágica” que

    Leer más »from Los científicos parecen haber encontrado por fin la llave para dejar de fumar con facilidad
  • El secreto del éxito de los insectos

    Este grupo biológico representa la mitad de las especies conocidas, capaces de vivir en casi cualquier ambiente de la Tierra. Pero, ¿cómo lo logran?

    Una mariposa recoge el polen de una flor en un jardín de Moscú el 4 de agosto de 2015Una mariposa recoge el polen de una flor en un jardín de Moscú el 4 de agosto de 2015
    ¿Cómo es posible que los insectos hayan tenido tanto éxito? Esta pregunta lleva persiguiendo a los biólogos desde hace mucho tiempo. Porque, si dejamos al margen a las bacterias – en las que el concepto de especie es realmente complicado – casi la mitad de la biodiversidad pertenece a este grupo biológico. Y ya se ha dado una respuesta, en un artículo recién publicado.

    El secreto está en el alcohol. En concreto en dos familias de moléculas relacionadas con el alcohol, los gliceroles y sorbitoles. Lo que no parece tener mucho sentido, hasta que pensamos que estas sustancias ayudan al organismo a adaptarse a las temperaturas.

    [Te puede interesar: Cómo sobreviven las hormigas del Sahara a una vida en pleno día]

    El éxito de los insectos no sólo se mide en el número de especies. También en dónde están. Y la respuesta es, esencialmente, “en todas partes”. No existe prácticamente ningún hábitat en la Tierra donde no podamos encontrar insectos.

    Da igual si se trata de desiertos o de zonas

    Leer más »from El secreto del éxito de los insectos
  • Ante el estrés, plantas y animales utilizan la misma señal

    Para adaptarse a situaciones adversas, las plantas emplean la misma sustancia que los animales, aunque no de la misma manera

     La sequía es uno de los principales causantes de estrés en vegetales. La sequía es uno de los principales causantes de estrés en vegetales.
    Hay muchas diferencias entre animales y plantas. Algunas son bastante obvias – las plantas no se mueven, los animales por los general sí – y otras no tanto. Entre estas últimas está el sistema nervioso. Los animales lo tenemos, y sirve para que se transmita información rápidamente a distintas partes del organismo. Las plantas también tienen señalización, pero es mucho más lenta.

    O eso se pensaba hasta ahora. La publicación de un artículo en la revista Nature Communications ha cambiado esta idea. Porque, por primera vez, los investigadores han conseguido demostrar que las plantas también cuentan con un sistema para enviar señales a lo largo de todo el organismo, para que reaccione y se adapte de manera rápida.

    [Te puede interesar: ¿Cómo consiguen las plantas tener células madre toda su vida?]

    Y lo más curioso de todo es que la sustancia que se usa es la misma en animales y vegetales. Se trata del GABA – ácido gamma-aminobutírico, por sus siglas en inglés. Esta molécula funciona como

    Leer más »from Ante el estrés, plantas y animales utilizan la misma señal

Paginación

(195 historias)