Entradas de blog por José de Toledo

  • Capturan en un río europeo un monstruoso pez de más de 100 kilos

    Se trata de un ejemplar de siluro, una especie invasora de gran impacto ecológico, capturado en el río Po, en Italia

    Monstruoso. La verdad es que no cabe otra manera de definir a un pez de 2,68 metros de longitud y algo más de 104 kg. de peso. Un ejemplar de siluro (Silurus glanis) de récord, capturado en el río Po, el más largo de Italia. Y con caña, nada menos.

    El pescador italiano Dino Ferrari ha sido responsable de esta captura. Y se trata de un animal realmente espectacular. Cualquier siluro que sobrepase los dos metros se considera excepcional, y pescarlo supone una lucha enorme.

    De acuerdo, la noticia está en su talla. Tanto en su longitud como en su peso. Pero también en dónde está – y lo que implica – y en lo que se ha hecho con el ejemplar.

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    Cualquier siluro de semejante tamaño no es apto para consumo. Su carne es básicamente grasa, y no tiene muy buen sabor. Además, no resulta muy sano comerlo. Pero estos peces no se pescan para ponerlos en un plato, si no para conseguir un premio, así que lo

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  • La nueva forma de tomar medicamentos: nanogeles inyectables

    Con esta técnica, los medicamentos llegan antes y de manera más eficiente a donde hacen falta

    La forma de administrar estas nuevas sustancias sería tan sencilla como una inyección (Photo by Justin Sullivan/Getty Images)La forma de administrar estas nuevas sustancias sería tan sencilla como una inyección (Photo by Justin Sullivan/Getty Images)La búsqueda de nuevos medicamentos es una constante en la ciencia – la biomedicina y la química – y también de la industria farmacéutica. Pero en algunas ocasiones no hace falta tanto buscar un nuevo compuesto, como una nueva manera de administrarlo. De dárselo a los pacientes, vaya. Un equipo de investigación ha dado con una nueva forma: nanogeles inyectables.

    Pero, ¿no existía ya algo parecido? Sí y no. Desde hace tiempo se emplean sustancias muy similares, pero lo que ha conseguido el equipo de M.I.T. cambia bastante las cosas. Los hidrogeles – lo que ya se conocía – eran películas de geles que contenían medicamentos, pero que había que colocarlos en su sitio mediante cirugía.

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    En cambio, los nanogeles recién desarrollados no necesitan cirugía. Se pueden inyectar, lo que es un gran avance. La explicación técnica de las diferencias es bastante compleja, pero se puede resumir en una característica. Los geles

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  • Encontrada una nueva especie de dragón marino

    El dragón marino de rubí es la tercera especie de esta familia de peces que se descubre en todo el mundo

    Modelo en tres dimensiones de la nueva especie de dragón marino (<i>Phyllopterix dewysea</i>).<br /><br />Imagen cortesía de la Universidad de California - San Diego
    Encontrar una nueva especie siempre es una gran noticia para un biólogo. Más aún si sólo se conocían dos animales de ese tipo. Y no nos engañemos, mucho más si tiene un nombre tan impactante como el de dragón marino rubí.

    En un artículo publicado recientemente se describe esta nueva especie, a la que han dado el nombre científico de Phyllopterix dewysea. Se trata de un animal realmente curioso, y no sólo por su nombre.

    Los dragones marinos son, en realidad, peces. Pequeños peces que pertenecen a la misma familia que los caballitos de mar, con el complicado nombre de Sygnathidae. Viendo la imagen se puede comprobar el parecido. En realidad, sería como estirar un caballito de mar.

    La forma del cuerpo no es lo único curioso, también el color. Las dos especies conocidas hasta ahora de dragones marinos presentan colores que les sirven para pasar desapercibidos. Naranjas o amarillos, que en las aguas tropicales de Australia – el único lugar del mundo donde viven – les sirve de camuflaje.

    [Te

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  • Los calamares adaptan su genoma en el acto

    Si pudiésemos cambiar nuestros genes en función de las condiciones que nos encontrásemos, nuestras posibilidades de supervivencia serían mucho mayores. Vaya, esa es la base de la evolución: adaptarnos a situaciones cambiantes. Por desgracia, ningún animal es capaz de cambiar en el momento, necesitamos periodos largos de tiempo. Bueno, ninguno salvo los calamares. O al menos eso es lo que se explica en un artículo reciente.

    Antes de entrar en más detalle, hay que hacer un par de matices. El primero, que no son los calamares, si no los cefalópodos. Es decir, todo el grupo biológico al que pertenecen estos animales: calamares, sepias, pulpos y demás. Y lo segundo, que no cambian sus genes, si no sus proteínas.

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    Todas las funciones que se llevan a cabo en un organismo – desde metabolizar los alimentos hasta ofrecer elementos de sostén – los llevan a cabo proteínas. Salvo por mínimas excepciones, que lo hacen tipos muy

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  • Los perros saben cuando estás contento

    Uno de los perros realizando el experimento.<br />Crédito: Anjuli Barber, Messerli Research Institute
    Los perros son capaces de reconocer cuándo un ser humano está alegre o enfadado. Lo que, dicho así, puede parecer poco importante o interesante. Pero se trata del primer caso de un animal capaz de reconocer emociones en otra especie – esto es, sin considerar a los humanos.

    La importancia de este artículo está en que se trata de una demostración de empatía. El reconocimiento de expresiones faciales, y la capacidad para asociarlas con estados de ánimo, son quizá el caso más claro de empatía. Y el debate sobre el origen y las implicaciones biológicas y evolutivas de esta capacidad lleva teniendo lugar entre los naturalistas desde hace siglos.

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    El diseño del experimento, la manera en que los investigadores han llevado a cabo su experimento, también es importante. Y en este caso, bastante elegante. El primer paso fue seleccionar a 14 animales para el estudio.

    A cada uno de ellos se le enseñaba a reconocer las expresiones

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  • Un ejemplar de conejo silvestre (<i>Oryctolagus cuniculus</i>) en el monte mediterráneo.<br />Crédito: Miguel Delibes-Mateos
    Nuevos problemas para los conejos y las liebres en España. Lo que significa problemas también para sus depredadores, especialmente para el lince. Nuevos en cierta forma, porque se trata de una nueva variante del virus hemorrágico que ya afectaba a estos animales. Tal y como se explica en un artículo reciente, esta nueva cepa de la enfermedad es más mortífera, y ataca a animales más jóvenes.

    En realidad, es un problema realmente serio para todos los ecosistemas mediterráneos. La primera especie que se va a ver afectada – ya está ocurriendo – es el lince (Lynx pardinus). A fin de cuentas, si falta su presa principal, este felino tan amenazado lo va a pasar muy mal.

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    Pero no sólo él. Un gran número de depredadores de nuestros ecosistemas dependen del conejo (Oryctolagus cuniculus). Pero no sólo quien se alimenta de ellos. También las plantas que dependen de los conejos para que dispersen sus semillas. O

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  • ¿Cuándo empezamos a oír?

    Dos artículos tratan de ponerle fecha al momento en que los vertebrados comenzamos a oír

    Undated photo courtesy of the Imperial College London shows a fire salamanderUndated photo courtesy of the Imperial College London shows a fire salamander
    Para sobrevivir en tierra firme, más te vale enterarte de lo que pasa a tu alrededor. La mayoría de los vertebrados lo conseguimos gracias al oído. Pero esto, que parece sencillo, no debió serlo para los primeros que decidieron cambiar por completo su estilo de vida. Cómo lo consiguieron es lo que se explica en dos artículos recientes del mismo equipo de investigación.

    Y no se trata de una tarea fácil. El paso a tierra tuvo lugar hace aproximadamente unos 300 millones de años. Como es lógico, no queda ninguna especie de aquellas. Pero tampoco es que los fósiles puedan dar toda la información que hace falta.

    Así que lo mejor es centrarse en los animales que quedan más parecidos a aquellos. Cada uno de los artículos, de hecho, se centra en uno de ellos. El primero en Dipnoos o peces pulmonados, y el segundo en salamandras.

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    Pero, ¿qué tienen en común con los peces – a falta de un nombre mejor – que

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  • Un grupo de orcas nada en torno al lugar de un ataque.<br />Crédito: Paula Olson/NOAA Fisheries
    Cuando un grupo de biólogos se embarca para observar la vida marina, normalmente no espera presenciar un “asesinato”. Y mucho menos tener que llevar a cabo una investigación que más parece de una serie policiaca que sacada del día a día de un científico. Y sin embargo, analizando el ADN de la “escena del crimen”, han podido tener más datos sobre el comportamiento de una especie.

    La historia empieza en un barco. Una expedición científica en el Pacífico trataba de obtener datos sobre la ecología marina. Y de repente, los investigadores fueron testigos del ataque de un animal. Bueno, testigos tampoco, lo que tenía eran evidencias indirectas: chorros de agua ensangrentada tiñendo el agua, un movimiento frenético en la zona cercana, bandadas de aves tratando de hacerse con los restos...

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    Todo hacía indicar que se trataba de un ataque de orca. Así que el barco puso rumbo hacia el lugar. El problema es que el barco es muy grande, y

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  • Los lemmings noruegos ni se esconden ni son cobardes

    Los llamativos colores de su pelaje y los ruidos que emplean están pensados para ahuyentar a los depredadores

    Un lemming, <i>Lemmus lemmus</i>, en su hábitat natural.Los lemmings (Lemmus lemmus) son conocidos por muchas cosas – bueno, en realidad son famosos por una historia que resulta no ser cierta – pero a nadie se le ocurriría definirlos como valientes. Y sin embargo, lo son. Utilizan colores chillones para advertir a posibles depredadores de que no se van a quedar parados, que van a defenderse. Esto es lo que se explica en un artículo reciente.

    Y no sólo utilizan colores chillones. También son, literalmente, chillones. Cuando detectan una amenaza, chillan para asegurarse de que sus posibles enemigos sepan que es un animal temible. Se trata del único caso en que un roedor se comporta de esta manera.

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    El pelo de los lemmings noruegos es de color marrón en la espalda, amarillo en los costados y blanco en el pecho y el vientre. Esta combinación ya es rara de por sí, pero además los hace muy visibles en su hábitat natural. Y lo usan para defenderse.

    A esta estrategia se la conoce como

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  • Fotografían al raro guepardo del Sahara

    Este felino, casi desconocido y del que no se tenían apenas imágenes, se encuentra al borde de la extinción

    Fotografía de infrarrojos del guepardo del Sahara.<br /><i>Crédito: Farid Belbachir/ZSL/OPNA</i>
    Un desierto no parece el sitio más prometedor para encontrar ninguna especie interesante. Vaya, tendemos a pensar que no es más que un gran espacio vacío. Y sin embargo, tienen una muy interesante biodiversidad. Un ejemplo de ello es el guepardo del Sahara, del que recientemente se han conseguido las primeras imágenes.

    Como suele ocurrir en estos casos, obtener fotografías de este animal no ha sido sencillo. Ha hecho falta desplegar una red de cámaras de fototrampeo. Se trata de aparatos que disparan fotos de manera automática cuando detectan algún animal.

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    Gracias a estas imágenes se ha podido saber algo más de uno de los carnívoros más desconocidos del planeta. El guepardo del Sahara (Acinonyx jubatus hecki) es prácticamente un desconocido tanto para el público general como para la ciencia.

    Y por buenos motivos. Primero, porque son pocos. Siempre lo han sido, aunque ahora están peor que nunca. A penas quedan 250

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