Publicaciones en blogs de José de Toledo

  • Cómo sobreviven las hormigas del Sahara a una vida en pleno día

    Gracias a los "pelos" que recubren su cuerpo, las hormigas plateadas del Sahara consiguen disipar calor y sobrevivir en un ambiente extremo.

    Imagenes macroscópicas de la hormiga del Sahara. En ellas se pueden observar los pelos que recubren el cuerpo y les permiten evitar la mayor parte de la radiación.<br />Crédito: Norman Nan Shi & Nanfang Yu, Columbia Engineering
    Vivir en el desierto de Sahara no es fácil para ninguna especie. Pero aún menos para una que desarrolla su vida – busca alimento, patrulla su entorno y demás – en las horas centrales del día, cuando más calor hace. Para poder sobrevivir, las hormigas plateadas del desierto (Cataglyphis bombicina) han desarrollado una sorprende capacidad: modifican el espectro de radiación gracias a “pelos” especiales en su cuerpo.

    ¿Hacen qué? Porque dicho así, no se entiende muy bien. La estrategia que adoptan estos pequeños insectos es realmente elegante. Su cuerpo está cubierto de pequeñas estructuras, parecidas a pelos – quetas sería el nombre técnico, ya que pelo sólo tenemos los mamíferos – que les ayudan a refrigerarse.

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    Al poner un objeto – también cualquier animal, planta u otro organismo – al Sol, se absorbe energía en forma de radiación. En términos muy simplistas, se puede decir que la cantidad de calor, y por tanto el

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  • La sorprendente capacidad de las estrellas de mar

    Durante un estudio, dos estudiantes descubrieron que estos animales son capaces de expulsar los chips de seguimiento que se les implantaban

    En el extremo del brazo de la estrella de mar se puede observar el chip saliendo del cuerpo.Crédito: University of Southern DenmarkEn el extremo del brazo de la estrella de mar se puede observar el chip saliendo del cuerpo.Crédito: University of Southern Denmark
    Las estrellas de mar son animales ciertamente curiosos. Por muchos motivos, pero por poner sólo un ejemplo, tal vez el más obvio, por su aspecto. Pero no es el único, y cuanto más se estudia este grupo biológico – los equinodermos – más cosas sorprendentes se aprenden. Por ejemplo, que son capaces de expulsar de su cuerpo objetos insertados. Como los “chips” que se les ponen a perros o gatos.

    En un artículo reciente se explica el mecanismo que emplean las estrellas de mar para deshacerse de estos objetos. Puede parecer algo sencillo, a fin de cuentas casi todos nos hemos clavado una astilla, que nuestro propio cuerpo acaba expulsando. Pero un chip no es lo mismo.

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    Este tipo de cuerpos extraños se introducen a niveles profundos en el músculo. Y no se expulsan así como así. Si no, no se emplearían para identificar a nuestras mascotas y en estudios medioambientales.

    En prácticamente todos los

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  • Un pájaro con piel de cordero

    Para pasar desapercibido y poder parasitar nidos, un ave ha cambiado por completo su aspecto. Pero no copia a sus víctimas, si no a una tercera especie

    Frente a frente, las dos especies. A la izquierda una hembra de tejedor parásito, y a la derecha de obispo rojo.<br />Credit: Claire Spottiswoode
    La frase “un lobo con piel de cordero” funciona muy bien en la naturaleza. Este tipo de estrategia, la de adoptar el aspecto de otra especie para pasar desapercibido, es muy común. El término técnico sería mimetismo. Y aunque casos hay muchos, resulta curioso el que se explica en un artículo reciente. Un pájaro que parasita los nidos de otro ave, y que resulta indistinguible de una tercera especie.

    Dicho así, puede parecer muy enrevesado. Pero en realidad, se trata de una solución muy creativa. Los tejedores parásitos (Anomalospiza imberbis) ponen sus huevos en los nidos de otra especie. En concreto en los de las prinias modestas (Prinia subflava).

    Pero claro, para los pájaros que crían a un polluelo que no es suyo, la cosa no tiene tanta gracia. Así que han desarrollado mecanismos para detectarlo. Y como no son capaces de diferenciar sus huevos de los del parásito – porque este los imita a la perfección –, por lo que han optado es por descubrir a los adultos.

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  • ¿Pueden los bosques contaminar el planeta?

    Un estudio llevado a cabo en Japón demuestra que ciertos bosques son una fuente importante de polución

    Photo provided by Masaaki ChiwaPhoto provided by Masaaki ChiwaLa idea de que un bosque sea una fuente de contaminación parece bastante ridícula. A fin de cuentas, pocas cosas hay más “verdes” que un ecosistema forestal. Y sin embargo, un estudio reciente llevado a cabo en Japón demuestra que ciertos bosques son responsables de contaminar seriamente la naturaleza.

    Se trata de un tipo muy particular de bosques. Aunque más que bosques, se podría pensar en ellos como “cultivos de árboles”, ya que son plantaciones forestales pensadas precisamente para extraer madera. Durante las décadas de 1950 y 1960 se pusieron en marcha muchas de estas explotaciones, ya que falta madera para la construcción y otras industrias.

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    La cosa ha ido cambiando. Hoy en día, debido a que los medios de transporte son mucho mejores, la mayor parte de las maderas empleadas en Japón se importan de otros países. Casi no se utiliza madera de las plantaciones – sistemas agroforestales sería el término técnico –

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  • Siete buenos motivos para comer insectos

    Ante una más que posible falta de alimentos en el futuro, una alternativa será comer insectos. Para convencernos, los científicos nos dan una serie de poderosas razones

    Cr&eacute;dito: Institute of Food Technologists (IFT)Crédito: Institute of Food Technologists (IFT)
    El futuro de la alimentación está en los insectos. Dicho así, no suena muy apetecible. Al menos en España, que no estamos acostumbrados. Pero desde un punto de vista ambiental, antes o después tendremos que incorporarlos a la dieta. A fin de cuentas, son los animales que encontramos en mayor número, se pueden criar en casi cualquier ambiente, y con muchos menos requisitos que otras fuentes de alimento.

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    Para terminar de convencernos, desde el Instituto de Tecnólogos de los Alimentos – Institute for Food Technologists en inglés – de los Estados Unidos, nos ofrecen siete buenos motivos para que vayamos abriendo el apetito.

    1.- Alto contenido en proteína: Un grillo, que es de los insectos más utilizados hoy en día en alimentación, es en un 65% proteína. La carne de vacuno, por ejemplo, está en torno al 50%

    2.- Aporte de otros nutrientes: La carne de insectos contiene vitaminas – esenciales para nuestro cuerpo – en

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  • La recuperación de ciertas especies, un quebradero de cabeza para la conservación

    El aumento en el número de individuos de depredadores amenazados se convierte en un problema si los ecosistemas no están en buen estado

    Crédito: Sustainable ManCrédito: Sustainable Man
    Que una población de una especie amenazada se recupere siempre es una buena noticia. Pero en ocasiones – en muchas ocasiones – esto puede tener consecuencias difíciles de gestionar. Especialmente cuando lo que se recupera son poblaciones de depredadores. Un artículo reciente analiza algunos casos concretos, y propone soluciones.

    El punto de partida del estudio es sencillo, y hasta cierto punto obvio. ¿Qué pasa si comienza a crecer el número de depredadores en una zona? Que los animales sobre los que depredan sufren las consecuencias. El problema es que en muchas ocasiones, estas presas son a su vez especies amenazadas.

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    Uno de los ejemplos que se exponen en el artículo es el de los lobos de Yellowstone. Que es especialmente relevante por el simbolismo. Tanto el Parque Nacional como la especie tienen un lugar especial como iconos de la conservación.

    Pues bien, al crecer la cantidad de lobos en el Parque, también han aumentado los

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  • Cocinar no es sólo una actividad humana

    Los chimpancés también son capaces de entender la cocina: qué le pasa a los alimentos cuando se procesan, por qué es mejor cocinarlos que comerlos crudos, y un largo etcétera

    Crédito: NationalGeographicChannelCrédito: NationalGeographicChannel
    Hasta ahora, siempre se había pensado que la capacidad de cocinar era una característica exclusiva del ser humano. A fin de cuentas, no se sabe de ningún otro animal que cocine. Pero la cosa no es tan sencilla. Un artículo reciente ha demostrado que los chimpancés (Pan troglodytes) son capaces de entender lo que implica cocinar, que va mucho más allá de calentar la comida.

    Porque cocinar puede parecer una actividad sencilla. No la alta cocina, que requiere formación y creatividad, pero sí cocer una patata por poner un ejemplo. Pero no lo es en absoluto. Implica entender que los alimentos se transforman, requiere una planificación, y una preferencia por la comida cocina que supone una inversión de tiempo.

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    A nivel cognitivo es un proceso muy complejo. También uno de los hitos evolutivos de los humanos, ya que el cocinar los alimentos permite que la comida sea más fácilmente digerible y aporte más energía. Y

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  • Cacahuete: una historia demoledora de lo que la basura puede hacerle a un animal

    La icónica imagen de esta tortuga, ejemplo claro de lo que la contaminación y la basura puede hacerle a la fauna

    Foto de Cacahuete cuando fue encontrada, con el plástico aún rodeando su cuerpo.<br />Crédito: Missouri Department of Conservation
    Una imagen vale más que mil palabras. Eso se tiene claro en Biología de la Conservación desde hace mucho tiempo. Es el motivo por el que se utilizan fotos de cachorros de lince o de oseznos en lugar de arañas o copépodos. Por eso os presento a Cacahuete, una tortuga que puede hacer más por nuestros lagos y ríos que cien batallones de voluntarios.

    Porque si la historia que acompaña a la foto es buena, la mayor parte del trabajo está hecho. Ese es precisamente el caso de Cacahuete, el nombre cariñoso que se ha puesto a un ejemplar de jicotea elegante (Trachemys scripta elegans), también conocida como galápago de Florida*.

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    Como cualquier miembro de su especie, Cacahuete es capaz de merodear por tierra e igualmente nadar en lagunas o en zonas remansadas de ríos. Vaya, que es un animal semi-acuático, que pasa de tierra firme al agua y vuelta otra vez.

    Pero en las fotos se puede ver

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  • ¿Si desaparecen las abejas, nos quedaremos sin miel?

    Las abejas no son los únicos insectos que producen miel. Y aunque muchas de estas "mieles" son tóxicas, otras pueden suponer una alternativa

    La pérdida de las abejas, el cada vez más llamativo descenso en sus números, supone una preocupación enorme a nivel ambiental. Sin ellas, la polinización de numerosas especies vegetales se complica, o incluso se vuelve imposible. Pero, ¿también significa el fin de la miel, o existen otros animales capaces de crear este producto?

    Si decimos “las abejas producen miel” no estamos contando ninguna mentira. Pero tampoco estamos siendo demasiado específicos. A fin de cuentas, hay en torno a 20.000 especies de lo que conocemos como abejas. Y aunque no todas producen miel, una buena cantidad sí que lo hace.

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    Pero tampoco es que “miel” sea un término demasiado concreto. Con él nos referimos a un producto viscoso, con alto contenido en azúcares, producido por una mezcla de néctar de flores, glúcidos y proteínas… Un término muy genérico.

    Tanto es así, que muchas de las “mieles” que producen ciertos insectos son tóxicas. Venenosas para el

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  • Las pataletas de los niños pueden estar causadas por las bacterias de su intestino

    La composición de la microbiota parece estar detrás de ciertos comportamientos en niños pequeños

    Las bacterias nos acompañan a donde quiera que vayamos, dentro de nuestro cuerpo. Y nos superan en número. Según algunos cálculos, hay diez veces más bacterias que células en un humano sano. Así que no es raro que contribuyan a nuestro estado general de salud. Pero, ¿también afectan a nuestro comportamiento?

    Según un estudio reciente, sí. Al menos en niños pequeños, en bebés. Hay una relación directa entre la microbiota – por favor, erradiquemos el término “flora intestinal”, que parece que tenemos césped en nuestro intestino – y el comportamiento de niños de entre 18 y 27 meses de edad.

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    Si lo pensamos bien, tiene sentido. Es decir, si cualquier persona está colonizada por bacterias que le proporcionan beneficios, se sentirá bien y su estado de ánimo mejorará. Nada como sentirte molesto para ponerte de mal humor. Y también al contrario, evidentemente.

    Claro, que demostrarlo es otra historia. Para ello, los investigadores

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