Volvemos a Marte con MAVEN

Astronomía para terrícolas

El 06 de agosto del 2012 el Rover Curiosity posaba sus ruedas sobre Marte. Después de tan solo un año sobre la superficie del planeta rojo tenemos que admitir que la misión del MSL ha sido todo un éxito. Durante este tiempo el laboratorio móvil de la NASA nos ha regalado numerosos descubrimientos sobre la habitabilidad tanto pasada como presente de nuestro planeta vecino.

El Curiosity ha comprobado que Marte tuvo las condiciones adecuadas para poder albergar vida en épocas anteriores, ha encontrado evidencias de lechos de ríos que fluían por las ahora desérticas arenas del cráter Gale, e incluso nos ha dejado imágenes asombrosas de sus paisajes y sus lunas.

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Ahora es el turno de MAVEN, Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN, una nueva misión de la NASA que volverá a llevarnos a Marte a finales de este mismo año.

Como podréis imaginar preparar una misión a Marte no es algo que se pueda desarrollar de un día para otro, y aunque pueda parecer que MAVEN ha salido por sorpresa mientras estábamos ocupados siguiendo los pasos de Curiosity por Marte, lo cierto es que el proyecto se inició hace más de cinco años cuando, en 2008, se aprobó esta nueva sonda con un presupuesto inicial de 485 millones de dólares.

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Y ya está aquí. El pasado 7 de agosto, MAVEN llegó al Centro Espacial Kennedy en Florida para preparar su lanzamiento el próximo mes de noviembre con la ayuda de un cohete Atlas V.

Sin embargo MAVEN no aterrizará en Marte como lo hizo hace un año el Rover Curiosity ya que se trata de una sonda orbital cuyo objetivo será estudiar la atmósfera marciana desde el espacio.

Sabemos que Marte tuvo una atmósfera mucho más densa en el pasado que protegía al planeta de la radiación solar. La actual atmósfera del planeta rojo es unas cien veces más tenue que la de la Tierra y además se calcula que Marte pierde unos 100 kilos de atmósfera cada segundo.

¿Por qué ocurre esto? ¿Cómo era la atmósfera de Marte en el pasado? ¿Por qué se han perdido esos gases a lo largo del tiempo?... son algunas de las preguntas a las que MAVEN buscará respuesta.

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