¿Sabías que hay un centavo de dólar de 1909 en Marte?

Astronomía para terrícolas

Imagina que en un lejano futuro te encuentras perdido en Marte, y que para llamar a Houston para que vengan a rescatarte necesitas usar un viejo teléfono de pago que solo funciona con monedas de un centavo de dolar estadounidense (las mismas que algunos quieren hacer desaparecer). ¿Te rindes a tu suerte y te das por abandonado en el planeta rojo? Allá tu, pero lo cierto es que ahora mismo hay una moneda antigua de 1 centavo en Marte encastrada en el fuselaje del rover Curiosity, que tiene su utilidad.

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El penique es un guiño a una tradición de los geólogos de colocar una moneda, o un objeto de otra escala conocida, a modo de referencia del tamaño en fotografías en primer plano de las rocas. La intención es darle al público un objeto familiar, para que de este modo perciban más fácilmente el tamaño de los objetos marcianos que acaben bajo el objetivo del instrumento MAHLI. Esta moneda en concreto fue adquirida por Ken Edgett, investigador principal del instrumento MAHLI.

Como curiosidad, decir que 1909 fue el primer año en que se acuñaron menedas de un centavo (o penique) con la efigie de Lincoln, lo cual se hizo para celebrar el primer centenario de su nacimiento. Además de la citada moneda, el objetivo de calibración para el instrumento Mars Hand Lens Imager (MAHLI) también incluye un dibujo del personaje "Joe el marciano", varias referencias de color, un gráfico de barras métricas, y un patrón escalonado para la calibración de profundidad.

Por cierto, la imagen del penique cubierto de polvo que abre este post se obtuvo durante el día (o sol) marciano nº 411 que el rover Curiosity pasó sobre Marte (nuestro 2 de octubre de 2013). Como comentado, la moneda forma del objetivo de calibración de la cámara MAHLI, situado en la torreta que hay al final del brazo robótico del rover (ver foto inferior). Esta cámara es capaz de obtener primeros planos de los minerales marcianos con unas resoluciones de hasta 14 micrómetros por pixel.

Tal y como cuentan en Space.com la imagen polvorienta del penique se obtuvo como parte de un test. Esa fue la primera vez que el brazo robótico del curiosity se acercaba tanto a un objetivo como para que la cámara MAHLI tomase una fotografía al máximo posible de resolución.

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Otra de las rarezas del penique que no se ven en la foto (ya que solo se divisa en su otra cara) tiene que ver con las iniciales "VDB" presentes en el anverso de la moneda, que corresponden al diseñador de la misma: Victor David Brenner. Brenner basó el bajorrelieve del perfil de Lilcoln acuñado en la moneda, en una de las fotografías que Anthony Berger le tomó en 1864 en su estudio de Washington D.C.

Según puedo leer, las iniciales VDB en el anverso de la moneda de un centavo resultaban demasiado visibles, por lo que las eliminaron en las siguientes acuñaciones. Este detalle hace que el penique de 1909 sea apreciado por los aficionados a la numismática. Eso sí, como se acuñaron 28 millones de monedas de esta tirada, su valor es de lo más económico y no resulta demasiado difícil de encontrar (en e-bay se subastan ejemplares por precios que van de los 5 a los 15 dólares).

Para finalizar otra curiosidad. En el blog Costs more than space, una web dedicada a echar por tierra el mito de lo carísimo que resulta investigar en el espacio usando para ello ejemplos macroeconómicos del día a día, han calculado cuanto costó (por su peso) llevar ese penique a Marte. Si las cuentas que han hecho son correctas la respuesta es unos 2.000 dólares. Supongo que habrá que añadir ese coste "por transporte" al valor actual de la moneda.

Teniendo en cuenta además el valor histórico que le supondrá a este centavo en concreto ser la primera moneda en viajar a Marte, apuesto a que en el futuro alguien pagará mucho dinero para recuperarla.

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PD. La historia de esta moneda me ha recordado a otra curiosidad espacial. ¿Sabías que hay una foto de familia en la luna?

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