Astronomía para terrícolas

¿Qué hay en el interior de los gigantes gaseosos?

Planeta JupiterSeguro que en alguna ocasión, quizá mientras estudiábamos en el colegio los cuerpos del sistema solar, se nos ha ocurrido preguntarnos cómo es el interior de un planeta gaseoso o qué pasa dentro de esos gigantes planetarios como Júpiter o Saturno.

Evidentemente, para responder estas cuestiones, no podemos enviar ningún vehículo, como el Curiosity en Marte, para que se pose sobre el planeta y nos ayude a descubrir los secretos ocultos de su interior mediante el estudio desde la superficie. En su lugar tenemos que utilizar sondas que nos envían información y datos de su atmósfera, y aplicar nuestros conocimientos para extrapolar, mediante las leyes de la física, qué está ocurriendo y de qué está compuesto el interior de estos grandes cuerpos gaseosos.

En este apartado de astronomía de Yahoo! hemos viajado a la mayor parte de los planetas de nuestro vecindario más cercano, hemos descubierto algunas de las más sorprendentes lunas y satélites que los orbitan e incluso hemos conocido mundos fascinantes más allá de nuestro sol… hoy, sin embargo, os invitamos a un paseo diferente, una inmersión al interior de los grandes planetas gaseosos de nuestro sistema solar.

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Comenzamos por Júpiter, una inmensa mole cuya masa es equivalente a unas 318 Tierras. Esta gran bola de gases está compuesta mayoritariamente por hidrógeno y helio, elementos que componen gran parte de su atmósfera y que también están presentes en su interior.

Estructura interna de JupiterConforme nos vamos adentrando en sus entrañas los gases se van comprimiendo más y más. Aunque no hay un claro límite entre su atmósfera y lo que podríamos denominar "superficie" del planeta, cuanto más profundizamos en el planeta, el hidrógeno y el helio, sometidos a grandes presiones se van haciendo cada vez más densos. Al llegar a unos 15.000 kilómetros nos encontramos con que los gases pasan a ser líquidos y aún más abajo, sometidos a mayor presión, terminan convertidos en líquidos metálicos (hidrógeno metálico).

Lo que podamos encontrar en el centro de Júpiter es aún un misterio. Las teorías más seguidas apuntan a un núcleo rocoso con un tamaño de unas 10 veces la Tierra. Un amasijo ardiente de hierro y níquel que podría alcanzar los 20.000 grados centígrados.

El interior de Saturno es muy similar al de Júpiter. También está compuesto mayoritariamente de hidrógeno y helio, aunque probablemente la capa de hidrógeno líquido sea más gruesa que la de Júpiter, mientras que la de hidrógeno metálico sería más delgada. Al igual que el gigante joviano, Saturno podría contar con un núcleo interno rocoso a unos 10.000 grados centígrados, una temperatura menor que la de Júpiter pero aún así, casi el doble que la de la superficie del Sol.

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Llegamos a Urano y, como en los anteriores gigantes, nos encontramos una atmósfera compuesta en su mayor parte por hidrógeno y helio. Sin embargo, en su corazón oculta un interior helado formado por un extenso manto de hielo que rodea un profundo y pequeño núcleo rocoso de un tamaño inferior al de la Tierra.

Estructura interna de NeptunoNeptuno presenta muchas similitudes respecto a Urano. Sin embargo, mientras descendemos hacia su interior nos encontramos en primer lugar una mezcla de gases que van comprimiéndose con la presión.

Conforme nos vamos adentrando hacia su núcleo va surgiendo una gran capa de roca fundida, amoniaco líquido y agua. Un enorme océano con una alta conductividad eléctrica que rodea por completo un pequeño núcleo rocoso a altas temperaturas.

Planetas gigantes de gases y rocas que ocultan aún innumerables misterios en sus profundidades y para los que necesitaremos todavía muchos años de investigación, sondas y datos hasta conocer con exactitud qué se esconde en su interior, oculto bajo esas profusas atmósferas.

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