Proponen construir un "super-Hubble" capaz de detectar vida alienígena

Comparación del tamaño de los espejos del Hubble, el JWST y el propuesto HDST. (Crédito: C. Godfrey / STScl).
Comparación del tamaño de los espejos del Hubble, el JWST y el propuesto HDST. (Crédito: C. Godfrey / STScl).

Seguramente estéis al tanto de que al famosísimo Telescopio Espacial Hubble, con un cuarto de siglo de historia a la espalda, se verá eclipsado en 2018 cuando se lance un nuevo "juguetito" tres veces más potente, el JWST (Telescopio Espacial James Web). Pero ¿sabíais que los astrónomos ya han propuesto construir un nuevo observatorio espacial, capaz de dejar en paños menores al JWST, con un espejo que prácticamente doblaría su superficie? Pues así es, si finalmente llega a construirse, este "gran ojo" conocido como Telescopio Espacial de Alta Definición (HDST) sería cinco veces más grande que el Hubble, y podría resultar crucial de cara a descubrir vida en nuestra galaxia.

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Imagen simulada de la visión que el HDST podría tener de un sistema solar gemelo al nuestro ubicado a 45 años luz. (Crédito L. Pueyo / M. N'Diaye / STScl).
Imagen simulada de la visión que el HDST podría tener de un sistema solar gemelo al nuestro ubicado a 45 años luz. (Crédito L. Pueyo / M. N'Diaye / STScl).

El HDST no va a ser algo inmediato ni mucho menos. Hay que tener en cuenta por ejemplo, que el James Web comenzó su fase de planificación hace casi 20 años, y todavía tendremos que esperar tres años para ver como lo lanzan al espacio. Sin embargo los investigadores del cosmos comienzan a preguntarse ya qué objetivos podrían pedirle al siguiente observatorio espacial, de cara a realizar un diseño a la altura de esos retos.

Y está claro que con nuestro conocimiento actual sobre exoplanetas, lo suyo sería pedir que dentro de, digamos 25 años, pudiésemos contar con un telescopio espacial capaz de hacernos ver y comprender el universo con un nivel de detalle que ahora no podemos ni soñar. Resumiendo, un ojo espacial capaz de contemplar docenas de exoplanetas similares a la Tierra en busca de pistas en su atmósfera que pudieran indicar la presencia de vida.

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Representación gráfica del propuesto HDST
Representación gráfica del propuesto HDST

Matt Mountain, presidente de la Asociación de Universidades para la Investigación Astronómica (AURA) en Estados Unidos, cree que por primera vez en la historia, nuestra generación podría estar a punto de descubrir una verdad que cambiará nuestra visión del cosmos: que no estamos solos en el universo. Nosotros podemos ser esa generación, la que certifique que la evolución también se ha dado en otras partes.

Volvamos sobre el HDST. Su precio estimado, según cálculos de AURA, podría ser de 10.000 millones de dólares. Este "super-Hubble" se ubicaría en el punto de Lagrange L2, un área de estabilidad gravitatoria situado a 1.5 millones de kilómetros de la Tierra, tras la cara oculta de la Luna. Su misión será descubrir si la vida es común o rara más allá del sistema solar, pero no solo eso. El HDST tendría además que observar el universo distante en busca de objetos tan lejanos que ahora mismo resultan invisibles a nuestros ojos. También debería ser capaz de averiguar el modo en que se distribuye el gas caliente alrededor de otras galaxias, propiciando el nacimiento de estrellas.

En fin, solo espero que dentro de 25 años yo esté aquí para contaros las maravillas que esa máquina soñada nos vaya desvelando. Mientras tanto paciencia, el James Web está a punto de dar el siguiente paso.

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Me enteré leyendo IflScience.com y Popular Science.

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