¿Por qué la gran mancha roja de Júpiter dura siglos y siglos?

Júpiter es sin duda el coloso entre los planetas del Sistema Solar. Con un inmenso radio de 71.000 kilómetros cuya masa equivale a 318 Tierras. Solamente su característica mancha roja ya tiene casi tres veces el tamaño de nuestro planeta.

Las dimensiones, los llamativos colores y la composición de esta gran tormenta han fascinado durante siglos a todo tipo de astrónomos. Pero hay una pregunta aún más interesante para los científicos: ¿Cómo es posible que dure tanto tiempo esta gran mancha roja?

En la Tierra los huracanes, tifones y ciclones pueden ser realmente destructivos, como hemos podido comprobar estas semanas en Filipinas, sin embargo apenas duran más de un mes y cuando tocan suelo comienzan a perder fuerza y terminan por dispersarse.

La gran Mancha Roja de Júpiter dura y dura… Las primeras observaciones de este espectacular fenómeno meteorológico se remontan al siglo XVII y desde entonces la gran tormenta en el ecuador de Júpiter sigue generando vientos de más de 600 km/h.

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Hace unos meses tuve la oportunidad de entrevistar a Agustín Sánchez Lavega, uno de los mejores especialistas en atmósferas planetarias del mundo con cuatro portadas de Nature en su haber, y me contestaba que los científicos aún no tenían la respuesta exacta.

Existen muchos factores que influyen en esta sorprendente duración entre los que Sánchez Lavega destacó por ejemplo que aquí en la Tierra, los huracanes, que pueden llegar a 160 km/h, pierden empuje por el rozamiento cuando tocan suelo… Júpiter es fundamentalmente una gran bola de hidrógeno y helio, por lo que no ofrece ese rozamiento y las tormentas pueden durar mucho más.

Pero aun así, y en base a las actuales teorías de dinámica de fluidos, la gran Mancha Roja de Júpiter debería haberse dispersado tras algunas décadas, y sin embargo ahí sigue… ¿por qué?

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El misterio, después de tantos siglos, sigue interesando a la comunidad científica y no solo por el hecho de descubrir cómo funcionan estas tormentas en Júpiter o en Saturno, sino porque conocer sus mecanismos nos puede ayudar a mejorar nuestros conocimientos atmosféricos aquí en la Tierra.

Dos meses después de aquella entrevista a Sánchez Lavega en Bilbao, descubro que un equipo de científicos de la Universidad de Harvard ha realizado un novedoso estudio que añade nuevos datos al fenómeno de la Mancha Roja.

Los investigadores han realizado mediante computadores un nuevo modelo 3D de alta resolución centrándose en los grandes remolinos de vientos de la tormenta jupiterina y descubriendo que los flujos verticales que mueven los gases desde el interior hacia el exterior pueden ser la clave de la longevidad de la gran mancha roja.

La tormenta de Júpiter pierde energía por diversos motivos como la radiación del calor o las turbulencias existentes alrededor de ella. Sin embargo, estos flujos verticales traen consigo gases calientes desde el interior restaurando así parte de la energía perdida y consiguiendo que la tormenta vuelva a tomar fuerza.

Este modelo computerizado también ofrece otra forma de restaurar la energía que pierde la mancha roja mediante absorción de otros flujos radiales procedentes de las corrientes de chorro que existen cerca de ella. De esta manera, la gran tormenta de Júpiter incorpora otros vórtices de vientos de altas velocidades que se mueven a su alrededor.

Así pues, y resumiendo el nuevo estudio, la gran Mancha Roja de Júpiter se regenera mediante dos fenómenos atmosféricos: Flujos verticales procedentes del interior que suben al exterior renovando su energía y por otro lado absorbiendo otras pequeñas tormentas que se van aproximando a sus cercanías.

Los científicos han presentado este nuevo modelo el día 25 de noviembre durante las jornadas anuales de la American Physical Society's Division of Fluid Dynamics que se están celebrando en Pittsburgh y han asegurado que su estudio también ayudará a entender mejor otros fenómenos similares que se producen en la atmósfera y los océanos aquí en la Tierra.

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Referencias científicas y más información:

Charles Q. Choi “Why Jupiter’s great red spot lasted so long?” Space.com 25/11/13

Un viaje por las atmósferas del Sistema Solar – Entrevista en video a Agustín Sánchez Lavega.

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