Astronomía para terrícolas

Nuestra galaxia alberga al menos a 100.000 millones de planetas

Nuestra galaxia, la Vía Láctea, es un típico disco espiral de estrellas con un diámetro de 100.000 millones de años luz. Una cifra realmente difícil de asumir para nuestra pequeña escala mental. Para completar el asombro, se dice que nuestra galaxia alberga a 100.000 millones de estrellas, de las cuales un 75% pertenecen a la clase enana roja con tipo espectral M, o si lo preferís para abreviar, simplemente "enanas M".

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Ahora lo que los científicos se han propuesto es hacer una estimación del número de exoplanetas que existen en nuestra galaxia, y para ello han vuelto su mirada al que podríamos considerar "sistema solar medio", que como podéis imaginar es una "enana M".

¿Y cuál es el sistema solar perteneciente a una enana M que mejor conocemos a día de hoy? La respuesta nos la ha dado el telescopio espacial Kepler de la NASA, quien tras más de tres años y medio de misión (en noviembre completó su misión primaria y se decidió extender su labor) ha localizado más de 2 millares de candidatos a exoplaneta, confirmando de paso la existencia de más de un centenar.

Entre los numerosos mundos descubiertos por este telescopio se encuentran los que orbitan alrededor de la estrella Kepler-32, de quien se conocen dos mundos confirmados: Kepler-32 b con una masa de 4,1 Tierras y su hermano menor Kepler-32 c, con solo 0,5 veces la masa de nuestro planeta. Además, esta estrella cuenta con otros tres planetas detectados pendientes de confirmación, por lo que en total podríamos hablar de un completo sistema solar con cinco mundos. Si buscábamos algo representativo del sistema solar medio, esta estrella y sus exoplanetas podrían ser lo más parecido a un "tipo del montón".

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Los cinco planetas de Kepler-32 son mundos similares a Tierra en cuanto a tamaño y orbitan a su estrella madre, más pequeña y fría que nuestro sol, a una distancia próxima. Para que el telescopio espacial Kepler pudiera detectarlos se tuvo que dar una peculiaridad, todos ellos debían orbitar a su estrella en el mismo plano visual en el que orientamos nuestros telescopios.

Esto es así porque nuestra tecnología no nos permite observar directamente a estos mundos, sino que debemos de inferir su presencia mediante un método llamado "del tránsito", que implica medir la atenuación de la luz estelar que provoca el paso del planeta entre su estrella madre y nuestras lentes. En realidad es como ver un eclipse parcial y diminuto, tan tenue que sin software sería imposible de detectar. Luego hay que esperar pacientemente a qué se produzcan otras disminuciones similares en la luz estelar, para confirmar el periodo de rotación de nuevo mundo.

En base a datos como estos, que implican que podrían existir muchos mundos orbitando concéntricamente a los discos estelares (por encima y debajo de los polos de la estrella) y por tanto indetectables desde nuestra posición, los astrónomos Jonathan Swift y John Johnson (ambos de Caltech, Pasadena, California, EE.UU.) prepararon una estimación del número de mundos que podrían existir en nuestra galaxia.

El resultado es fascinante, al menos un planeta por cada estrella, o lo que es lo mismo, 100.000 millones de planetas posibles. ¡Y eso con una estimación conservadora!

Además, el nuevo análisis centrado en el sistema estelar Kepler-32 ha servido para confirmar a uno de los tres candidatos, y también ha sugerido que los planetas de esta estrella se formaron originalmente más lejos de ella, y que de algún modo han ido migrando hacia sus cercanías con el paso del tiempo.

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Más información en la nota de presnsa de Caltech.

Podéis consultar el trabajo científico de ambos autores, publicado el 2 de enero en The Astrorphysical Journal, en Arxiv.

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