NASA prepara el primer estudio en el espacio de astronautas gemelos

Astronomía para terrícolas

Se conoce como gemelos monocigóticos (o también univitelinos) a los embriones que tienen su origen en el mismo espermatozoide y el mismo óvulo. En estos supuestos los bebés comparten al nacer el 100% del ADN por lo que científicamente han resultado muy útiles para realizar numerosos estudios biológicos, médicos, psicológicos…

Para comprobar cómo afectan diferentes situaciones y entornos en nuestra genética, muchos estudios han utilizado como sujetos de control a gemelos consiguiendo resultados muy interesantes.

Hasta ahora no se había podido realizar ningún experimento con gemelos en el espacio, y eso que desde hace mucho tiempo se especulaba con cuáles podrían ser los efectos de la gravedad en nuestro cuerpo. El mismo Albert Einstein ya inventó un sencillo Gedankenexperimenten (es decir, un experimento mental) para imaginar los efectos de la velocidad y el tiempo en dos gemelos, el que uno de ellos era enviado al espacio a velocidades cercanas a la luz, mientras que el otro gemelo se quedaba en la Tierra.

En el caso que nos ocupa, el estudio ideado por NASA quiere comprobar los efectos genéticos que pueda producir una estancia prolongada en situación de ingravidez.

Ya sabemos que los viajes espaciales causan numerosos efectos como pérdida de densidad ósea, atrofia muscular, trastornos del sueño, exposición a la radiación espacial, debilidad del sistema inmune o daños en la vista, entre muchos otros. Sin embargo, estos efectos no son iguales en todos los astronautas y aún no sabemos por qué…

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Se ha comprobado que a pesar de estar en igualdad de condiciones, los efectos de la ingravidez causan síntomas distintos en cada astronauta y los investigadores creen que hay razones genéticas detrás de estas diferencias… Así que, para estudiar con más exactitud los efectos que el espacio tiene en nuestro ADN, lo mejor es comprobarlo con personas que comparten los mismos genes, y es aquí donde entran a escena nuestros dos protagonistas.

Son Mark y Scott Kelly, dos hermanos gemelos cuyas carreras profesionales casi idénticas ofrecen una oportunidad única para este tipo de estudios. Nacieron en Orange, New Jersey y consiguieron convertirse en pilotos de la Marina de los Estados Unidos, llegando al rango de capitanes. Ambos entraron en la NASA en 1996 y los dos han realizado misiones espaciales... imaginamos que todo un orgullo para su madre.

Mark Kelly fue astronauta en el transbordador espacial pero se retiró en 2011 para pasar más tiempo con su esposa, la congresista Gabrielle Giffords que recibió un disparo en el atentado de Casa Adobes, Arizona, en enero de ese mismo año. Por su parte, Scott Kelly también participó en dos misiones STS del transbordador e incluso ha realizado una estancia de cinco meses en la Estación Espacial Internacional.

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Curiosamente la idea de este experimento surgió de forma casual de los propios astronautas que, durante la preparación de una rueda de prensa, dijeron que sería interesante realizar un estudio que los cogiese a ellos mismos como conejillos de indias… Pues, dicho y hecho, a alguien en la NASA se le encendió una bombilla y les tomó la palabra.

Así pues la misión dará comienzo en 2015 y contará con el cosmonauta ruso Mikhail Kornienko y Scott, uno de los gemelos Kelly, que pasarán, nada más y nada menos, que un año entero en el espacio a bordo de la Estación Espacial Internacional.

Será la primera vez que un astronauta pasa tanto tiempo seguido en la ISS y servirá para analizar los efectos genéticos causados por una estancia tan prolongada en uno de los gemelos, mientras que el otro está en la Tierra.

Debemos recordar que un estudio científico es más exacto cuando cuenta con un mayor número de participantes, así que este estudio arrojará resultados muy preliminares, no solo porque es el primero que se realiza, sino sobre todo porque los sujetos a estudio son solamente los hermanos Kelly. Aun así, es una interesante experiencia que podría brindarnos algunas respuestas a cómo afecta el espacio a nuestra genética.

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Referencias y más información:

NASA “Longer, closer look at human in spacehas far reaching implications

C. Moskowiz “Identical Astronauts Prepare for First Twin Study in Space” SciAmerican

ARRL Radio “Mikhail Kornienko, RN3BF, and Scott Kelly to Spend One Year on International Space Station