Astronomía para terrícolas

Mundos sorprendentes, los mejores hallazgos astronómicos de 2012

Durante todo el recién finalizado 2012 hemos intentado haceros llegar a través de este blog toda clase de noticias relacionadas con los nuevos mundos descubiertos a lo largo del año. No somos los únicos, en Space.com han llegado a hacer una lista con lo mejorcito del 2012 en cuanto a descubrimientos, y vamos a darle un repasito.

Comenzamos con la sección "planetas potencialmente habitables". Entre estos mundos se encuentra HD 40307g, un nuevo e interesante candidato a albergar vida descubierto por el espectrógrafo HARPS del Observatorio Austral Europeo en la zona circumestelar en la que el agua líquida es posible. Posee nueve veces la masa de nuestro planeta, y los expertos aún no pueden determinar si se trata de un planeta rocoso del tipo "super Tierra" o si se trata de un gigante gaseoso similar a nuestro Neptuno.

Otro de los mundos prometedores encontrados el año pasado orbitando estrellas de nuestra galaxia es Gliese 163c, que también cae dentro de la zona habitable que bordea a su estrella madre, en este caso una enana roja, aunque como diría un periodista deportivo "al límite del fuera de juego". Como su predecesor, tiene aproximadamente siete veces la masa de nuestro planeta, y también podría ser rocoso o gaseoso. Dependiendo de su composición, podría albergar a un océano y a una atmósfera densa, o bien podría ser demasiado caliente para que la vida prosperase.

Otro de los hallazgos interesantes del año recién finalizado fue el descubrimiento de múltiples exoplanetas en sistemas estelares dobles. Tal vez el más notable fue descubierto por astrónomos amateur. Se trata de un gigante gaseoso llamado PH1 que orbita a un par de estrellas a la vez, que a su vez forman parte de un sistema estelar cuádruple.

Un poco mayor que Neptuno, y con un rango de temperaturas oscilando entre los 250 y los 340, este planeta podría albergar lunas rocosas en las que sí podría encontrarse agua líquida. Además de ser el primer planeta encontrado por aficionados, es el primero que se encuentra orbitando a dos estrellas a la vez, y el primero en encontrarse en un sistema de cuatro estrellas. ¡Toda una rareza!

Durante el 2012, los astrónomos también encontraron dos sistemas estelares binarios distintos con planetas situados cerca de la zona habitable. A este tipo de planeta se le suele llamar "Tattoine" en honor al famoso hogar de Luke Skywalker en "Star Wars", que como recordaréis contaba con dos soles en el horizonte.

En este blog hablamos de tal vez el hallazgo más interesante de entre los de esta clase, se trata de Kepler-47c y Kepler-47b. El primero es un gigante gaseoso que también podría contar con lunas prometedoras, el segundo y más pequeño - con un radio de tres veces el de nuestro planeta - del tipo rocoso, podría ser un mundo abrasador con una densa atmósfera.

Mención aparte merece también el hallazgo del exoplaneta más cercano encontrado hasta la fecha. Se trata además de un récord insuperable, puesto que la estrella Alfa Centauri B, forma parte del sistema estelar triple más cercano a nuestro sol. Este exoplaneta, podría ser del tipo terrestre, aunque totalmente fundido por la cercanía a su estrella madre, que posee una masa del 90% de la de nuestro sol.

Otro descubrimiento sorprendente fue el de el sistema solar más pequeño jamás encontrado en cuanto a la masa de sus planetas. Se trata de KOI-961, y uno de sus tres planetas es de un tamaño similar a Marte. ¡Nuestras "gafas" se están haciendo cada vez más eficientes!

Para finalizar hablaremos de un planeta que es casi una estrella. Se trata de Kappa Andromedae b, un planeta 13 veces más masivo que Júpiter. Es tan enorme, que está a punto de alcanzar la categoría de enana marrón, que son estrellas fallidas con una masa demasiado pequeña como para que su núcleo pueda sustentar fusión nuclear.

Esperemos que el año 2013 que ahora comienza sea tan prolífico e interesante desde el punto de vista astronómico. ¿Será este el año en que encontremos al gemelo de la Tierra?

Me enteré leyendo Space.com.

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