Astronomía para terrícolas

Martemotos, la mejor noticia para poder buscar vida en el planeta rojo

Marte observado por el telescopio espacial Hubble (Wikimedia Commons)Los astrobiólogos, hace tiempo que descartaron la superficie marciana como lugar propicio para la existencia de vida. Su tenue atmósfera y las gélidas temperaturas convierten el suelo rojizo de Marte en un páramo. Sin embargo, especulan con la presencia de bolsas líquidas de agua bajo su superficie. Pero para que esto se dé, el interior del planeta rojo ha de estar vivo geológicamente. Ahora, algunas pistas parecen indicar esto último.

Consultando fotografías realizadas por el orbitador de la NASA Mars Reconnaissance, los investigadores han analizado los rastros dejados por algunas rocas caídas desde los acantilados marcianos. El número y tamaño de esas rocas, que variaban entre los 2 y los 20 metros de diámetro, decreció a medida que la sonda se alejaba del punto central de un círculo de 100 kilómetros de radio cuyo centro se ubicaba en la región conocida como Cerberus Fossae.

Para Gerald Roberts, de la Universidad de Londres, este hecho sería consistente con la hipótesis que defiende de que las rocas se movieron a causa de algún temblor de tierra, y que la fuerza de los movimientos fue decreciendo a medida que uno se alejaba del epicentro del "martemoto".

Hasta el momento, algunos científicos creían que estas rocas pudieron ser depositadas por hielos que se derritieron, pero para Roberts, los patrones que se aprecian no son consistentes con esta teoría. De hecho, en su opinión se parecen bastante a lo visto aquí mismo en la Tierra, tras el terremoto que en 2009 asoló a L'Aquila, en el centro de Italia.

Basándose en el área cubierta por las rocas desplazadas en Marte, el equipo de Roberts ha estimado que el "martemoto" que las movió debió de ser de intensidad 7 en la escala Richter. Una magnitud similar a la que acabó con la vida de 300.000 personas en Haití el pasado año 2010.

Los científicos especulan además, que el martemoto pudo producirse por un movimiento de magma relacionado con el cercano volcán Elysium Mons. Al no haber borrado los vientos marcianos los rastros dejados por el movimiento de las rocas, los investigadores creen que el temblor debió de darse en un período reciente (en escala geológica) del pasado marciano.

Especulan incluso con la posibilidad de que en la actualidad sigan produciéndose temblores en la superficie marciana. Si así fuera, esas noticias serían magníficas para los científicos que buscan vida en el planeta rojo. La presencia de volcanes activos en Marte indicaría calor subterráneo, y ese es el gran aliado necesario para la presencia de bolsas de agua líquida bajo el estéril suelo rojizo.

Si esas bolsas existen, Marte sería el lugar perfecto para buscar vida.

El estudio se publicará en la edición del 1 de marzo de la revista científica Journal of Geophysical Research-Planets.

Leído en Space.com.

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