¿Ha llegado la Voyager 1 al límite de nuestro sistema solar?

El 05 de septiembre de 1977 despegaba desde Cabo Cañaveral la sonda Voyager 1 rumbo a los grandes planetas de nuestro vecindario. Celebramos por tanto en estos días su 35 aniversario y nuestra viajera más universal sigue su camino hacia el espacio en una aventura que la ha convertido ya en el objeto que más lejos ha llegado en la historia de la inventiva humana.

Actualmente, la Voyager 1 se encuentra aproximadamente a unos 20.000 millones de kilómetros de la Tierra y entre los medios especializados existe desde hace algún tiempo un interesante debate sobre si la sonda ha salido ya de nuestro sistema solar o por el contrario aún le queda viaje por delante.

Es posible que algunos encuentren esta cuestión carente de importancia, sin embargo para los astrónomos es algo relevante puesto que, tras terminar su misión en los planetas, la Voyager 1 ha extendido su trabajo al estudio de los confines del sistema solar y sigue operativa enviando datos y realizando sorprendentes descubrimientos desde una región poco conocida para los científicos.

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Tras su paso por Júpiter y Saturno, la Voyager aprovechó el tirón gravitatorio de estos gigantes gaseosos alejándose hacia los límites de nuestro sistema a 17 kilómetros por segundo. Una increíble velocidad que le permite avanzar por el espacio recorriendo cada año unas cuatro veces la distancia de la Tierra al Sol (una distancia que se conoce como Unidad astronómica, UA)

Pero salir de la zona de influencia del Sol no parece tan sencillo. En mayo de 2005, la NASA anunciaba que la Voyager 1 se convertía en el primer objeto construido por el ser humano en alcanzar el principio del final del sistema solar. Una zona conocida como Choque de terminación y que supone uno de los bordes exteriores de la heliosfera en la que el viento solar comienza a disminuir significativamente su velocidad.

Desde aquel año, los astrónomos pensaron que la sonda saldría pronto de la heliosfera dejando atrás nuestro sistema solar y penetrando en el espacio exterior rumbo a su viaje final hacia el centro de la galaxia… Pero resulta que el viaje se está alargando lo que nos sitúa ante el hecho de que la heliosfera es mayor de lo que en un principio pensábamos.

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Además, y para complicar aún más la definición exacta de los límites de nuestro sistema solar, hay que tener en cuenta que actualmente no conocemos con seguridad la extensión de la heliosfera puesto que ésta se expande o se contrae en función de la actividad solar.

¿Pero dónde se encuentra ahora mismo la Voyager 1?

En estos momentos la sonda espacial está viajando a través de una región conocida como heliofunda, una región intermedia entre el choque de terminación y el límite del sistema solar al que se denomina heliopausa, la región donde el viento solar comienza a disiparse en contacto con el medio interestelar y la influencia de otras estrellas.

Llegar a ese límite del sistema solar, es decir traspasar la heliopausa, está costando más de lo previsto inicialmente por los astrónomos y la respuesta a este retraso puede deberse a que nuestro sistema es mayor de lo que creíamos.

Esta es la conclusión a la que han llegado astrofísicos de la Universidad John Hopkins de Maryland, en Estados Unidos, que hace tan solo unos días han publicado un artículo en la Revista Nature en el que afirma que a nuestra Voyager 1 aún le queda bastante para salir del sistema solar.

Los resultados obtenidos en este estudio suponen una nueva reconsideración de lo que hasta ahora pensábamos sobre los límites de nuestro propio sistema y además, lanza un nuevo reto a los científicos que deberán revisar los conocimientos que hoy por hoy tenemos sobre la interacción del viento solar con el espacio exterior.

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