Astronomía para terrícolas

Las plantas germinan sin problema en el espacio

Si pretendemos realizar largos viajes espaciales, los humanos tendremos que aprender a cultivar nuestros propios alimentos durante el trayecto. De hecho, la presencia de plantas en la ISS es muy habitual, y no tiene nada que ver con motivos ornamentales.

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Es obvio que la gravedad tiene mucho que decir en el modo en que una semilla cae al suelo y expande sus raíces hacia abajo para alcanzar los nutrientes y fijar la planta al suelo. ¿Pero qué ocurre si esa misma semilla se ve obligada a germinar en ausencia de gravedad?

Para encontrar respuesta a esta interesante cuestión, en el año 2010 se realizaron experimentos en la ISS con ejemplares de Arabidopsis thaliana, una planta muy común presente en los cinco continentes.

Pese a que las plantas se encontraban en el espacio, a 350 kilómetros sobre la superficie del planeta, en realidad el trabajo científico se efectuaba en tierra, donde un equipo de la Universidad de Florida en Gainesville comprobaba las fotos que de forma automática se enviaban desde la ISS cada seis horas.

Lo que pretendían comprobar los científicos era cómo se desarrollarían las raíces en ausencia de gravedad. Para observar su evolución, las plantas se cultivaron en un gel rico en nutrientes almacenado en placas de Petri.

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De este modo, descubrieron que las plantas lograron germinar sin ningún problema, expandiendo sus raíces de un modo absolutamente similar al que se daría en la Tierra, alejándose de la semilla y acercándose a los nutrientes y al agua. Esto parece indicar que, cuando les falta la guía de la gravedad, las plantas siguen contando con su "instinto" terrestre.

Una de las coautoras del estudio, Anna-Lisa Paul, afirma que algunos de los rasgos en el crecimiento de las plantas que los científicos achacaban a la acción de la gravedad sobre sus células y órganos, en realidad no precisan de esta fuerza.

Otra de las cosas que sorprendió a los científicos fue la distorsión de las raíces en el espacio, idéntica a la que se produce en nuestros suelos. Los investigadores siempre habían pensado que el modo en que las raíces interactúan con las superficies que van encontrando a medida que crecen, era producto de los efectos de la gravedad.

Sin embargo, de algún modo, allá arriba y en ausencia de gravedad, las raíces de las plantas se alejan de la luz siguiendo otras indicaciones, entre las que probablemente se incluyan la humedad, los nutrientes y el nivel de opacidad.

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Sea como sea, las plantas se las apañaron muy bien en microgravedad, lo cual es una buena noticia de cara al futuro del cultivo de vegetales en las naves que nos permitirán viajar a otros mundos, empezando tal vez por Marte.

El estudio se ha publicado en la revista BMC Plant Biology.

Me enteré leyendo National Geographic.

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