Las mejores vistas de Tutatis, el “asteroide montaña”

Javier Peláez
Astronomía para terrícolas
22 de diciembre de 2012

Los astrónomos tienen una escala para calificar y ordenar la peligrosidad potencial de los objetos que poseen órbitas cercanas a la Tierra. Cuando en 1989 se descubrió el asteroide número 4179, al que llamaron popularmente Tutatis, muchos fijaron su atención en él y en su acercamiento a nosotros en 2004.

Su tamaño es bastante considerable, unos 5 kilómetros de diámetro, lo cual le hizo ganarse el apodo de “asteroide montaña” y su paso cerca de nosotros hace 8 años concentró muchas miradas en la comunidad científica. Finalmente, y después de que numerosas estaciones y radares pudieran analizar durante varios años su órbita, se llegó a la conclusión de que Tutatis no era una amenaza para la seguridad de la Tierra.

La semana pasada, el asteroide volvió de nuevo a cruzar por nuestra órbita, con un acercamiento de unos 7 millones de kilómetros, y por supuesto nadie quiso perdérselo.

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La NASA, la ESA, el resto de Agencias Espaciales e incluso muchos observadores amateurs con un simple telescopio de aficionado pudieron disfrutar de la visión del asteroide Tutatis cruzando nuestros cielos por la constelación de Piscis.

De todos los astrónomos que han seguido la trayectoria de 4179 destacan las imágenes obtenidas por el radar Goldstone de la NASA situado en el desierto de Mojave que ha capturado imágenes del asteroide con resoluciones hasta cinco veces más detalladas que las que teníamos hasta ahora.

También son interesantes las capturas realizadas por el Observatorio Clay Center en Brookline, Massachusetts que, aunque no tienen la calidad del Goldstone, sí que nos han permitido trazar el paso completo de Tutatis en video.

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Y por último, la protagonista de la semana: la sonda china Chang’e 2 que logró acercarse al asteroide a nada más y nada menos que 3 kilómetros de distancia. Las imágenes captadas por esta sonda son las más espectaculares y nos dan una resolución de 10 metros por pixel.

La Chang’e 2 se lanzó hace dos años con el objetivo de analizar con detalle la superficie lunar. Su misión estaba finalizada cuando desde el gobierno chino se han decidido a darle una nueva misión y dirigirla hacia el asteroide Tutatis aprovechando su paso cerca de la Luna durante estos últimos días.

Los datos enviados por la sonda asiática son los más exactos que disponemos y servirán para conocer más a fondo este asteroide que, en un futuro, podría convertirse en candidato destacado para una posible misión tripulada.

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