Astronomía para terrícolas

La sonda Cassini nos regala una postal navideña

El pasado 17 de octubre, cuando la sonda Cassini orbitaba a Saturno desde su lado oculto, o mejor dicho desde su cara opuesta al sol, las cámaras de la veterana nave tomaron desde las sombras unas imágenes espectaculares del gigante gaseoso y sus anillos.

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La NASA hizo pública la imagen el pasado 18 de diciembre, justo a tiempo para las fiestas, porque la belleza de la instantánea es merecedora de salir en las postales de navidad.

En el momento en que se tomaron las imágenes con las que se confeccionó la vista ahora liberada, la sonda llevaba nada más y nada menos que 174 órbitas alrededor del gigante anillado. Esta veterana sonda fue lanzada en octubre de 1997 y alcanzó la órbita de Saturno en julio de 2004.

La imagen no es casual. Fueron los propios técnicos de la misión quienes posicionaron a Cassini dentro de la sombra de Saturno y quienes direccionaron a las cámaras hacia el sol para captar la silueta en eclipse del sexto planeta de nuestro sistema solar.

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Los astrónomos llaman a la posición desde la que se tomó la secuencia de imágenes, lo más cercano posible del centro del objetivo en sombra, "fase alta solar". Desde el punto de vista científico, esta posición es realmente interesante puesto que ofrece detalles del ambiente planetario y de los anillos que no pueden observarse durante la parte baja de la fase solar.

Podéis ver la imagen a una mayor resolución en la web de la misión Cassini.

Esta no es la primera vez que los técnicos de la NASA aprovechan el posicionamiento de la sonda para tomar una imagen de Saturno desde esa perspectiva. En octubre de 2006, una imagen similar fue elegida Imagen Astronómica del Día en la popular web APOD.

En aquella ocasión, la Tierra podía divisarse en la imagen, lo que la convirtió sin duda en la imagen más popular de todas cuantas ha tomado la sonda Cassini.

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Para la que acaban de hacer pública ahora, fueron necesarias 60 imágenes tomadas en varias fases del espectro: luz visible, cercana a la infrarroja y violeta.

Me enteré leyendo Slashgear.

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