Astronomía para terrícolas

La espectacular imagen del mayor río que hemos visto fuera de la Tierra

Un río en Titán de unos 400 kilómetrosSi hay algo que está quedando muy claro gracias a los descubrimientos astronómicos en la última década es que fuera de la Tierra hay una infinidad de mundos por conocer cada uno de ellos con sus propias características y curiosidades. Y lo mejor de todo es que no tenemos que irnos muy lejos para comprobarlo: en nuestro propio vecindario podemos encontrar una amplia gama de parajes insólitos.

Saturno es una especie de sistema solar en miniatura. A su alrededor giran aproximadamente 200 objetos que, gracias a los constantes datos que nos envía la sonda Cassini, nos están sorprendiendo casi a diario.

El último de estos datos representa la mejor y más completa imagen que tenemos hasta el momento de un gigantesco sistema fluvial fuera de nuestro planeta.

Se encuentra en Titán, el satélite más grande de Saturno y uno de los más conocidos por los asiduos y visitantes de este blog de astronomía puesto que lo hemos tratado en numerosas ocasiones, sorprendiéndonos por ejemplo con sus fascinantes lagos o con su tumultuosa atmósfera.

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La misión de Cassini era doble e incluía una pequeña nave llamada Huygens que analizaría su atmósfera y orografía cayendo en paracaídas hasta la superficie de Titán. En 2005 se realizó con éxito aquel descenso y durante la fase de caída Huygens ya nos envió imágenes de la orografía de Titán que incluían grandes valles y cauces.

Sabemos también que en esta luna existe un curioso ciclo de lluvias que moja con etano algunas zonas mientras que deja otras en sequía durante largos periodos de tiempo.

Así pues después de detectar esos largos valles y canales en la orografía gracias a Huygens y conociendo la atmósfera y las precipitaciones de etano que existen en Titán, el siguiente paso lógico era buscar y encontrar ríos fluyendo por la superficie del gran satélite de Saturno… y efectivamente, los han encontrado en abundancia.

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La imagen que os ofrecemos corresponde al mayor río conocido hasta el momento fuera de nuestro planeta. Y no es un riachuelo precisamente… Mide unos 400 kilómetros y se extiende a lo largo de una gran falla en el terreno tal y como lo harían los ríos aquí en la Tierra.

Los científicos concluyen que este sistema fluvial es efectivamente un río, por el que fluyen hidrocarburos como el etano o el metano ya que, tras analizar las imágenes con un radar de alta resolución, han comprobado que las zonas que aparecen en negro en la fotografía pertenecen a superficies lisas, lo cual significa que estamos ante la presencia de líquido corriendo por esos valles.

Titán sigue siendo un mundo sorprendente y hasta ahora el único, fuera de la Tierra, en el que conocemos que existe gran presencia de líquido en su superficie en forma de ríos, lagos e incluso pequeños mares.

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