¿Hay agua líquida fluyendo en estos momentos por Marte?

J Peláez

La pregunta lleva corriendo varios años por los círculos científicos dedicados a la astrobiología y la respuesta cada vez se está volviendo más interesante. Que en Marte exista agua fluyendo por su superficie abriría un gran abanico de apasionantes consecuencias para multitud de aspectos a los que aún no tenemos respuesta y que incluyen cuestiones que van desde la mayor posibilidad de encontrar organismos vivos asociados a esa agua, hasta su aprovechamiento para futuras misiones al planeta rojo.

Y no, no estamos hablando de la existencia de agua en un pasado remoto de Marte, algo que ya se ha confirmado en multitud de ocasiones. Nos referimos a la posible existencia de agua líquida actualmente… y la clave de todo podría estar en unas marcas registradas en algunas laderas de la superficie marciana a las que se ha quedado en llamar “RSL” (Recurring Slope Lineae, algo así como “líneas recurrentes en pendiente”)

Pero antes de entrar a considerar la pregunta que enunciamos en el título vamos a repasar algunas cuestiones que nos ayuden a comprender mejor su posible respuesta.

Durante millones de años el agua ha estado muy presente en el planeta rojo: formaba ríos, lagos y su aspecto pasado era muy diferente al gélido desierto que ofrece hoy en día. No se sabe exactamente dónde ha ido a parar toda aquella agua, pero aún hoy existen grandes extensiones en forma de hielo en los casquetes polares e incluso recientes estudios geológicos afirman que podrían existir importantes reservas de agua en el subsuelo de Marte en forma de permafrost.

[Te interesará: ¿De dónde vino y a dónde fue el agua de Marte?]

Lo que sí es seguro es que las condiciones de la superficie marciana son muy duras y es muy difícil que el agua, en estado líquido, esté fluyendo en estos momentos. Temperaturas muy por debajo de 0ºC y una presión atmosférica muy baja hacen que si existiese agua, ésta se congelase o se evaporase casi inmediatamente.

Hay que tener algo en cuenta: estas condiciones hacen imposible que el agua, tal y como pensáis, exista en estado líquido. Pero ¿y si el agua contiene una alta concentración de sales como ocurre en Marte? En este caso la química del elemento cambia y la presencia de sales como el dicloruro de calcio o el sulfato de hierro, muy comunes en el planeta, estarían actuando como “anticongelantes” permitiendo que, en determinadas condiciones, el agua en estado líquido pudiese soportar las inclementes condiciones de Marte y pudiera fluir por la superficie durante algunas estaciones.

Explicada de una manera sencilla, la teoría es esta: El agua de Marte tiene altas concentraciones salinas que podrían hacer que fluyera en estado líquido por las laderas de algunas colinas en Marte durante cortos periodos de tiempo antes de secarse o congelarse nuevamente.

[Relacionado: Encuentran evidencias de una línea costera en Marte]

Pero la teoría debe confirmarse con observaciones reales y es aquí donde entra en escena una de las misiones que, desde su llegada a la órbita de Marte en 2006, nos provee de información, datos e imágenes muy útiles: La Mars Reconnaissance Orbiter.

Desde hace algunos años la MRO ha enviado imágenes de unas marcas en la pendiente de algunas laderas de Marte que aparecen en las estaciones más calurosas del planeta y que más tarde desaparecen. Son las RSL que hemos citado anteriormente y recuerdan mucho a los pequeños riachuelos que se forman aquí en la Tierra cuando las nieves de las cumbres se deshielan al llegar una estación más templada.

La cámara de alta resolución HiRise instalada a bordo de la MRO ha fotografiado este fenómeno en las inclinaciones de algunas laderas de Marte durante varios años (aquí por ejemplo podéis ver las imágenes de 2011) y en esta semana ha vuelto a ser testigo de trece de estas líneas estacionales.

Lo interesante de esta nueva noticia que NASA ha hecho pública hace tan solo unos días es que se descartan algunas de las ideas que los investigadores habían lanzado para explicar estas marcas y se refuerza la hipótesis de que se trate realmente agua en estado líquido fluyendo por la superficie del planeta rojo.

Todavía quedan algunos aspectos que resolver antes de dar por cerrada la cuestión. Existen otras posibles soluciones al fenómeno, pero lo que sí parece claro es que, hoy por hoy, los científicos comienzan a aceptar como la respuesta más probable a la pregunta del título es que estas RSL sean producto de la existencia de agua líquida fluyendo por Marte.

[Si te ha interesado este artículo no te pierdas: Marte, el planeta del agua]

Referencias científicas y más información:

Jet Laboratory Propulsion “NASA Mars Orbiters See Clues to Possible Water Flows

A. S. McEwen (LPL), S. Byrne (LPL), C. Dundas (USGS), L. Ojha (Georgia Tech.), S. Murchie (APL), N. Thomas (U. Bern), J. Wray “ Recurring Slope Lineae (RSL): Flow of Briny Water on Present-Day Mars?

Alfred S. McEwen, Lujendra Ojha, Colin M. Dundas “Seasonal flows on warm Martian slopes” 2011 HiRISE University of Arizona

Francis M. McCubbin, Erik H. Hauri, Stephen M. Elardo, et al. “Hydrous melting of the martian mantle produced both depleted and enriched shergottites” Geology June 15, 2012, doi: 10.1130/G33242.1