Astronomía para terrícolas

Hacia un más que probable universo lleno de vida

Carl Sagan hubiera cumplido 78 añosEl pasado 09 de noviembre el célebre astrofísico y divulgador Carl Sagan hubiera cumplido 78 años. Uno de los más profundos pensamientos que nos dejó fue el siguiente: "A veces creo que hay vida en otros planetas, y a veces creo que no. En cualquiera de los dos casos la conclusión es asombrosa".

La duda expuesta por Sagan no es más que su personal visión de una de las cuestiones fundamentales siempre presente en la Historia de la Humanidad. Tras dar un repaso a nuestro conocimiento actual del mundo que habitamos, tras obligarnos a una pausada reflexión de lo inimaginablemente inmenso que es el Universo y después de una humilde mirada a la posición que ocupamos, sea cual sea la solución, nos hallamos ante un hecho sencillamente fascinante.

Sin embargo, y aunque aún no hayamos encontrado vida fuera de nuestro planeta azul, no tenemos más remedio que afirmar que cada día que pasa una de estas dos alternativas está ganando cada vez más fuerza respecto a la otra.

Desde que Sagan dijera estas palabras han pasado ya varias décadas y nuestro conocimiento del Universo ha dado un salto hacia adelante en una de esas dos direcciones. Precisamente, la que más le hubiera gustado al añorado divulgador.

El primer salto se produjo un año antes de su muerte, cuando en 1995 descubríamos el primer planeta fuera de nuestro sistema solar. A partir de ahí la cascada de nuevos mundos se ha ido acelerando a un ritmo vertiginoso hasta completar una lista actualizada de 831 nuevos planetas descubiertos en solo unos años... y estamos solamente empezando.

Hasta la fecha hemos detectado mas de 800 exoplanetasLa sonda Kepler nos ha abierto los ojos a nuevos e insospechados mundos, descubriendo exoplanetas gracias a sus tránsitos frente a las estrellas. Al principio, por ser los más fáciles de encontrar, llegaron los primeros gigantes gaseosos varias veces más grandes que nuestro vecino Júpiter. Más tarde empezamos a detectar planetas rocosos y un poco después, nuestra tecnología ha comenzado los hallazgos de mundos similares en tamaño y composición a nuestra Tierra.

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Los últimos descubrimientos se suceden a gran velocidad y estamos ya a las puertas de encontrar varios gemelos de nuestro planeta situados ya en zonas de habitabilidad.

Este es el caso de las últimas noticias procedentes del telescopio del Observatorio Austral Europeo de La Silla en el desierto de Atacama de Chile, cuyo espectrógrafo HARPS acaba de localizar un planeta rocoso orbitando una estrella a una distancia propicia para contar con un clima benevolente para la vida y en el que el agua podría existir en estado líquido.

Se llama HD 40307g y es un nuevo e interesante candidato que sumar al puñado de posibles exotierras descubiertas en los últimos tiempos.

Descubren un exoplaneta rocoso en la zona de habitabilidad de una estrellaSon tiempos excitantes para la astrobiología y estoy seguro de que el gran Sagan estaría disfrutando como un niño de estos nuevos avances y descubrimientos. Cualquiera que se interese por estos grandes temas tiene a diario una noticia que amplía nuestros conocimientos y que nos acerca cada vez más a una respuesta afirmativa a la pregunta de Sagan.

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Cada semana varios mundos se unen al reguero de nuevos planetas descubiertos… y solo estamos mirando una diminuta parte del Universo. La sonda Kepler es capaz de observar el brillo de 150.000 estrellas para encontrar los posibles planetas que orbitan a su alrededor… pero eso es insignificante, eso no es nada.

Solo en nuestra Vía Láctea existen aproximadamente unos 200.000 millones de estrellas y nuestra galaxia simplemente es una de las más de 150.000 millones de galaxias en el Cosmos. Los números abruman, las posibilidades de que exista algún tipo de vida desperdigada en uno, en cien o incluso en millones de los incontables planetas que deambulan por ese amplio Universo aumentan con cada descubrimiento que los astrofísicos consiguen.

Las leyes de la física y la química que hicieron brotar la vida en la Tierra son iguales en todos los rincones del Universo y se aplican de igual forma en todos y cada uno de los nuevos mundos descubiertos y por descubrir. Ayer mismo en The Daily Galaxy me sorprendía con un artículo titulado "Titán, la luna de Saturno, es un reflejo de las condiciones que llevaron la vida a la Tierra".

Carl Sagan también dijo en una ocasión: "No nos asusta especular, pero tendremos cuidado al distinguir entre especulación y hechos"… Así pues, seamos rigurosos: todavía no sabemos si existe vida fuera de la Tierra, lo que sí parecen indicarnos los hechos es que lo verdaderamente asombroso sería que sólo estuviéramos nosotros. Cuanto más sabemos y descubrimos del Cosmos más probable se vuelve una de esas dos alternativas de Sagan.

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