Astronomía para terrícolas

Descubren dos planetas potencialmente habitables orbitando a Gliese 581

Uno de los planetas, orbitando alrededor de Gliese 581La lejana enana roja Gliese 581, ubicada a 20 años luz de distancia en la constelación Libra, vuelve a colarse en las cabeceras de las secciones de ciencia de los diarios. Si recordáis, en esa estrella se anunció hace apenas dos años el hallazgo del primer exoplaneta ubicado en zona habitable, llamado Gliese 581 g y conocido también como Zarmina.

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Durante un tiempo, la existencia de este exoplaneta fue puesta en duda por varios astrónomos del Observatorio Austral Europeo, que fueron incapaces de confirmar su presencia empleando el espectrógrafo HARPS.

Pero ahora, Gliese 581g ha sido añadido de nuevo a la lista de los cinco exoplanetas considerados como candidatos principales a albergar vida.

Nuevos datos obtenidos por Steven Vogt, de la Universidad de California en Santa Cruz (UCSC), muestran claramente que el planeta está ahí, y que es real. Pero eso no es todo, lo mejor es que los nuevos datos indican no solo que Gliese 581 g esté efectivamente en la zona habitable, sino que ahora hablamos de dos exoplanetas potencialmente habitables orbitando a la misma estrella.

Gliese 581g fue inicialmente descubierto en 2010 por astrónomos participantes en el programa de inspección y detección de exoplanetas Lick-Carnegie Exoplanet Survey, pero estudios posteriores realizados por otros astrónomos fueron incapaces de detectarlo, por lo que su existencia quedó sin confirmar.

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El planeta tiene aproximadamente 1,5 veces el tamaño de Tierra y recibe una cantidad similar de luz del sol. A pesar de que orbita a una enana roja, reside dentro de la zona habitable que circunda a su sol, por lo que hasta la fecha es considerado el mejor candidato a albergar vida de entre todos los exoplanetas descubiertos.

Según comenta Abel Méndez del PHL, dependiente de la Universidad de Puerto Rico en Arecibo: "Estos factores se combinan para hacer de Gliese 581g el planeta más parecido a la Tierra conocido, con un índice de semejanza de 0,92 en una escala que va de 0 a 1. Más alta que la del candidato principal anterior, Gliese 667Cc, descubierto el año pasado y que puntuaba 0,84 en la escala de semejanza".

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Verdaderamente, el sistema de Gliese, con sus dos planetas potencialmente aptos para la aparición de la vida, puede ser nuestro mejor candidato si tuviéramos que considerar el envío de nuestra primera misión interestelar. En 20 años luz a la redonda, este sistema solar es de lejos el más apasionante de los estudiados en nuestra vecindad inmediata.

Otros planetas sospechosos de albergar vida incluyen a Kepler-22b, HD85512 y Gliese 581.

Lástima que nuestra tecnología no nos permita saltar al hiperespacio y plantarnos mañana mismo en las cercanías de esta distante enana roja. Sospecho que de poder hacerlo la cola de científicos que se presentarían voluntarios a la misión sería verdaderamente larga.

Me enteré leyendo: io9.com.

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