Astronomía para terrícolas

¿Ha dejado el universo de producir nuevas estrellas?

Un nuevo estudio publicado por un equipo internacional de astrónomos, y que puede consultarse en arxiv, sugiere que casi todas las estrellas que jamás existieron o existirán en nuestro universo, ya se han formado de hecho.

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Los astrónomos británicos, holandeses, canadienses y estadounidenses emplearon para su estudio de inspección de formación estelar - el más exhaustivo realizado hasta la fecha - datos recopilados por tres telescopios situados en Hawaii y Chile.

Lo que descubrieron es que el ritmo de formación de nuevas estrellas ha decrecido a tal extremo que en su opinión, apenas se formará un 5% más de estrellas desde el tiempo presente hasta los días en que el universo se apague.

Según declaraciones de David Sobral (autor principal del estudio) a la revista Time, durante su caza los astrónomos recorrieron el cielo a la caza de ciertos indicios llamado "fotones H-alfa", que son emitidos por los átomos de hidrógeno cuando una estrella se forma.

Recopilaron imágenes de galaxias con estrellas en formación en representación de diferentes momentos temporales (o lo que es lo mismo, distancias). Así, durante 5 años fueron agrupando datos del estado del universo hace 2.000, 4.000, 6.000 y 9.000 millones de años.

Según Sobral, "casi toda la acción en el universo ocurrió hace miles de millones de años". De hecho, en su opinión la mitad de todas las estrellas que el universo conoció o conocerá, se crearon hace más de 9.000 millones de años.

Este hallazgo ha ayudado a comprender la diferencia que se da entre el nº de estrellas que podemos observar y el número de ellas que los científicos creen que deberían existir en la actualidad.

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Sobral comenta que a pesar de que existe una multitud de estrellas moribundas a partir de cuyos restos podrían nacer nuevos astros, en realidad se tienen que dar ciertas circunstancias que no siempre son favorables.

"Se necesita que el gas se haga suficientemente denso y frío como para formar estrellas. Es cierto que cuando una supernova explota ayuda, gracias a sus ondas de choque, a que el gas se haga denso y se inicie la formación de estrellas, pero si la explosión es demasiado energética, puede lanzar el gas fuera de la galaxia".

Para los astrónomos, el verdadero quebradero de cabeza es encontrarle explicación al fenómeno. "La gran pregunta en términos de comprender realmente el fenómeno, es por qué está sucediendo esto". Según Sobral, "parece que las condiciones específicas para que el gas se enfríe y se haga más denso, se dan mucho peor ahora de lo que se daban hace muchos millones de años".

Sobral y sus colegas se centran ahora en las muestras selectivas en las que se aprecia formación estelar con la intención de observar qué es lo que ha cambiado desde entonces, si es que algo lo ha hecho.

También ha querido tener palabras de ánimo para todos aquellos a quienes entristece la perspectiva de un futuro con menos estrellas.

"Todo esto podría interpretarse como algo deprimente, pero si lo piensas, una de las razones que explican nuestra existencia es precisamente la de la ralentización en la formación de estrellas. Si se hubiera mantenido el ritmo acelerado de creación de estrellas [que se dio en los primeros 5.000 años tras el big bang] las probabilidades de que un planeta como el nuestro sobreviviera serían casi nulas".

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Además, el número de estrellas de nuestra galaxia es realmente alto, por lo que teniendo en cuenta que las estrellas que mueren jóvenes lo hacen al cabo de unos pocos miles de millones de años, pasará mucho tiempo antes de que observemos el nacimiento de la última estrella.

Me enteré leyendo Time.com.

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