Astronomía para terrícolas

Astrofísicos podrían haber descubierto planetas habitables en la estrella más cercana y parecida a nuestro Sol

Tau Ceti observable a simple vista desde la TierraTau Ceti se ha convertido desde hace décadas en una de las estrellas favoritas de los autores de ciencia ficción. La imaginación de multitud de escritores ha situado las más variopintas civilizaciones extraterrestres alrededor de este punto en la constelación de Cetus puesto que es la estrella más parecida a nuestro Sol que podemos encontrar en nuestro vecindario.

Como ejemplo más claro, seguro que los aficionados a los libros de Isaac Asimov recuerdan Aurora, el primer planeta que los humanos colonizamos debido a su cercanía en su célebre saga de libros Fundación.

Se encuentra a unos 12 años luz de la Tierra y es una estrella estable, algo más antigua y un poco más pequeña que nuestro Sol, pero muy parecida a él en muchos aspectos.

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Esta semana, la Universidad de Hertfordshire ha hecho públicos los resultados de un equipo internacional de astrofísicos que, utilizando los espectrómetros de diferentes telescopios (HARPS, AAPS e HIRES), podrían haber detectado hasta cinco planetas en su órbita… los sueños de escritores como Asimov, Arthur C. Clarke o Frank Herbert convertidos en realidad.

Con los datos obtenidos desde estos tres telescopios situados en lugares tan diferentes como Chile, Australia y Hawaii, los científicos creen haber encontrado cinco exoplanetas, de los cuales, al menos uno de ellos estaría en la zona de habitabilidad de la estrella.

Representación artística del sistema Tau Ceti por J PinfieldLos acontecimientos en la búsqueda de una “exotierra” se están precipitando y en tan sólo unas semanas estamos asistiendo a una verdadera revolución, comenzando por el descubrimiento en octubre de un planeta extrasolar orbitando Alfa Centauri, el sistema estelar más cercano a la Tierra.

No obstante, y como apuntan algunos expertos, hay que ser cauteloso con este anuncio que, a pesar de su interés e importancia, ha sido acogido con prudencia por una gran parte de la comunidad científica.

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Entramos en un tema poco conocido pero que juega un papel fundamental en la búsqueda científica de exoplanetas: La metalicidad de los sistemas estelares donde se encuentran estos planetas. La gran mayoría de modelos matemáticos indican que es necesario que existan una determinada cantidad de metales para que puedan crearse planetas alrededor de una estrella. La presencia de metales eleva significativamente la posibilidad de creación de planetas y sin embargo, en Tau Ceti esta metalicidad es relativamente baja.

Análisis anteriores de esta misma estrella no habían podido detectar ningún planeta y que ahora hayan aparecido hasta cinco objetos alrededor de Tau Ceti ha levantado la expectación y la desconfianza a partes iguales.

El descubrimiento se ha realizado analizando la velocidad radial de la estrella, es decir, midiendo la órbita de Tau Ceti y detectando oscilaciones que pueden ser atribuidos a la influencia de planetas en su entorno.

Se necesitarán más estudios y datos para confirmar estos nuevos planetas, pero sin duda, empezar a detectarlos en lugares tan cercanos a nosotros y orbitando una estrella tan parecida al Sol, sería una noticia muy esperanzadora en el camino de encontrar un gemelo de la Tierra… y, por qué no, también sería bonito que a ese planeta se le llamase Aurora en honor de aquel primer planeta colonizado en el viaje cósmico de la Fundación.

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