Astronomía para terrícolas
  • Comparativa entre el sistema Kepler-22 y nuestro sistema solar. (Crédito NASA/JPL - Caltech/Ames).Comparativa entre el sistema Kepler-22 y nuestro sistema solar. (Crédito NASA/JPL - Caltech/Ames).
    Hace doscientos años, los astrónomos se dieron cuenta de que las distancias de los planetas al sol seguían una especie de proporción, y que por tanto sus posiciones podían calcularse mediante una sencilla expresión matemática. El problema era que para que la ley se cumpliese, debería de haber un planeta aún por descubrir entre Marte y Júpiter, lo cual llevó al descubrimiento de Ceres, el mayor de los cuerpos del cinturón de asteroides. A aquella ley la conocemos hoy en día como Ley de Titius-Bode, y de nuevo está de actualidad porque dos astrónomos la han aplicado en aquellos exo-sistemas estelares de los cuales conocemos planetas gracias al Telescopio Espacial Kepler. ¿El resultado? Podrían existir cientos de miles de millones de planetas similares a la Tierra solo en nuestra galaxia, capaces de albergar vida. Pero si el cálculo es acertado ¿Dónde están nuestros iguales, seres inteligentes nacidos de otras estrellas?

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  • Pistola TP-82. (Crédito imagen: www.yurigagarin.com).Pistola TP-82. (Crédito imagen: www.yurigagarin.com).
    Todo el mundo sabe que disparar un arma a bodo de un avión puede ser catastrófico por la despresurización que puede provocar. Pese a ser una locura, los aviones viene preparados para esta contingencia y se podía intentar un aterrizaje de emergencia. En cambio, lo que si parece una estupidez sin remedio es disparar un arma dentro de una nave espacial. ¿Verdad? Pues aunque parezca mentira acabamos de enterarnos de que los cosmonautas soviéticos solían llevar armas al espacio regularmente, y hasta hace apenas unos años. ¿Pretendían defenderse del ataque de un astronauta rival? No, la explicación de por que incluían armas de fuego y municiones tiene bastante más sentido.

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    El escritor James Simson acaba de confirmar lo que en occidente ya sospechábamos, que el mito de que los cosmonautas soviéticos viajaban armados al espacio era cierto. Y no solo eso, bien extinta la era de la Unión Soviética, el

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  • El Hubble fotografía la sonrisa de Einstein

    En esta curiosa foto, los ojos son dos galaxias y la sonrisa se debe a una lente gravitacional

    El anillo-sonrisa de Einstein SDSS J1038+4849, fotografiado por la NASA.El anillo-sonrisa de Einstein SDSS J1038+4849, fotografiado por la NASA.
    Nuestro amado telescopio espacial Hubble, que está a puntito de cumplir un cuarto de siglo, continúa regalándonos imágenes únicas y en ocasiones hasta simpáticas. Este es el caso de la imagen que os mostramos sobre estas líneas, una especie de enorme emoticón "smiley" espacial compuesto en realidad por dos galaxias y un efecto físico que nos recuerda al sabio alemán Albert Einstein.

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    Los dos ojos naranjas que hacen las veces de ojos, son en realidad dos galaxias que forman parte de un cluster (o agrupación) de galaxias conocido como SDSS J1038+4849. La imagen fue descubierta por Judy Schmidt, que participó en una competición organizada por la ESA, en la que solicitan ayuda a personas de todo el mundo para ordenar y clasificar las imágenes captadas por el famoso telescopio espacial desde su puesta en funcionamiento allá en 1990, y encontrar detalles ocultos en ellas.

    Una tarea sin duda ingente, ya que el

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  • Los soleados mares de Titán captados por Cassini

    Cassini envía una imagen del Sol reflejándose en el mar de Kraken de Titán

    El Sol reflejado en el mar de Kraken de Titán - Cassini/JPLEl Sol reflejado en el mar de Kraken de Titán - Cassini/JPL

    Han pasado ya algo más de diez años desde que la Sonda Cassini alcanzó la órbita de Saturno y comenzó a enviarnos imágenes y datos del gran planeta anillado y de sus bellos satélites.

    A estas alturas se me han terminado las palabras para describir y alabar el gran trabajo que esta pequeña nave ha realizado, y continúa realizando día a día, desde los fríos alrededores del gigante gaseoso. Cassini es como esos atletas que baten records de velocidad o de altura y cuando crees que ya no pueden sorprenderte más porque siempre ganan, vuelven a dejarte con la boca abierta tras superar una nueva marca.

    Este ha sido nuevamente el caso de unas imágenes de Titán publicadas hace un tiempo por el equipo del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA y que esta semana ha vuelto con fuerza a los medios especializados.

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    Mares soleados en Titán” titulan esta espectacular imagen aunque tampoco hay que lanzar las campanas al vuelo demasiado

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  • ¿Qué es el fantasma de Júpiter?

    La ESA publica una de las más detalladas imágenes del "Fantasma de Júpiter"

    La nebulosa planetaria Fantasma de JúpiterLa nebulosa planetaria Fantasma de Júpiter

    Recuerdo que hace varios años, durante una conversación con el astrofísico Miguel Santander, le pregunté cuál era su especialidad y él me contestó: Las nebulosas planetarias. En un primer momento pensé que se refería a esas grandes cantidades de gas, polvo y rocas que rodean las estrellas nacientes y que terminan dando lugar a los planetas. Sin embargo él me corrigió diciendo: No, no, esos son los discos protoplanetarios, las nebulosas planetarias son otra cosa.

    Y es que en el siglo XVIII cuando los astrónomos fueron capaces de empezar a detectar estas curiosas nubes de gas les llamó la atención su aspecto redondeado, y a sus ojos les parecieron similares a los planetas gigantes gaseosos, así que... las bautizaron como “nebulosas planetarias”.

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    Sin embargo en la actualidad sabemos que poco tienen que ver con los planetas y mucho menos con el nacimiento de una estrella. Al contrario, en realidad estamos

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  • La NASA le dispara cohetes (y espectaculares fotos) a la aurora

    Las imágenes que Jamie Adkins tomó de los lanzamientos aúnan ciencia y belleza

    Imagen compuesta por los cuatro cohetes lanzados desde el Campo de Investigación Poker Flats el 26 de enero de 2015. (Crédito NASA/Jamie Adkins).Imagen compuesta por los cuatro cohetes lanzados desde el Campo de Investigación Poker Flats el 26 de enero de 2015. (Crédito NASA/Jamie Adkins).
    Aquellas personas que tienen la fortuna de viajar mucho, dicen que un hombre no debería de morirse sin haber visitado el gran norte en invierno, para abrigarse hasta las orejas y pasar la noche a la intemperie divisando el más hermoso espectáculo que nos brinda la naturaleza: la aurora boreal (o austral si viajáis al sur). Como prueba de la hermosura de este fenómeno, provocado por el choque contra la magnetosfera terrestre de partículas cargadas eléctricamente y disparadas desde el sol, la NASA nos regala una espectaculares imágenes del lanzamiento nocturno de varios cohetes científicos, tomadas desde el Campo de Investigación Poker Flat en Alaska.

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    Y es que el precioso fulgor verde de las luces del norte, son el telón de fondo perfecto para el lucimiento de las brillantes luces blancas de las estelas de los cohetes. A finales del pasado mes de enero de 2015, la NASA lanzó cinco cohetes desde el Campo de

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  • Representación artística de los anilos de J1407b. (Crédito: Ron Miller).Representación artística de los anilos de J1407b. (Crédito: Ron Miller).
    Eric Mamajek de la Universidad de Rochester (EE.UU.) y su colega Matthew Kenworthy del Observatorio Leiden (Holanda) acaban de hacer un descubrimiento astronómico asombroso. A 400 años luz, en la Asociación Estelar de Scorpius-Centaurus, han inferido la presencia de un enorme gigante gaseoso llamado J1407b con un tamaño entre 10 y 40 veces más grande nuestro Júpiter. Nada nuevo, otro exoplaneta más diréis... craso error. J1407b cuenta con un sistema de anillos colosal. De hecho, el diámetro de sus más de 30 anillos es de 120 millones de kilómetros, es decir 200 veces más grande que los de Saturno. El conjunto es tan enorme, que si el exoplaneta se encontrase en la posición de Saturno lo veríamos a simple vista en el cielo, con un tamaño mayor al de nuestra luna.

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    Esta es la primera vez que se detecta un sistema de anillos fuera de nuestro sistema solar. El exoplaneta que lo porta, J1407b, fue descubierto en 2012 por un equipo

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  • El asteroide 2004 BL86 tiene su propia luna

    La pequeña luna, de 70 metros de largo, fue detectada gracias a un rádar de la NASA

    Aún colea la noticia del reciente paso del asteroide conocido como 2004 BL86, que sorprendió a causa de su gran tamaño (335 metros de largo) y relativa cercanía (1,2 millones de kilómetros), cuando nos hemos enterado de que esta gran roca guardaba una sorpresa más: arrastra a una luna propia de 70 metros de ancho.

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    En efecto, este 26 de enero el citado asteroide hizo las delicias de los científicos y astrónomos aficionados, al cruzar nuestro espacio a una distancia tal que - sin resultar alarmante en absoluto - permitía su visión con la ayuda de unos prismáticos potentes. Los científicos no desaprovecharon la ocasión de su visita, e inspeccionaron al asteroide a fondo con la ayuda de un rádar de la NASA.

    El asteroide 2004 BL86 y su luna inesperadaEl asteroide 2004 BL86 y su luna inesperada

    La gran antena de rádar que emplearon mide 70 metros de diámetro y se encuentra en las instalaciones de la Red del Espacio Profundo que la agencia espacial norteamericana posee en Goldstone, California.

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  • La misión NEOWISE y la necesaria tarea de encontrar asteroides peligrosos

    El telescopio NEOWISE detecta ocho asteroides desconocidos potencialmente peligrosos

    Representación artística de NEOWISE - NASARepresentación artística de NEOWISE - NASA

    En 2009 la NASA lanzó un moderno telescopio muy sensible al infrarrojo con la misión de cartografiar el Universo en ese espectro para buscar y catalogar todo tipo de objetos, desde enanas marrones a grandes galaxias. Aquel Telescopio espacial, denominado WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer) realizó un gran trabajo hasta que en septiembre de 2010 agotó el refrigerante destinados a sus sensores de alta definición en infrarrojo para objetos muy lejanos.

    Su labor había sido impecable en el rango más amplio del Cosmos pero ya no quedaba más refrigerante para seguir con esa tarea y su lejana situación en el punto 1 de Lagrange hacía materialmente imposible llegar hasta él para volver a cargarlo.

    Se presentó entonces una posibilidad muy interesante para este telescopio: Seguir observando objetos más próximos ya que los ingenieros de NASA decidieron probar cómo se desenvolvía el WISE en la detección de NEOs, Objetos Cercanos a la Tierra, entre ellos cometas y asteroides.

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  • Décimo aniversario del aterrizaje en Titán

    En estos días se cumplen 10 años de uno de los más extraordinarios pasos en la exploración espacial: El aterrizaje de Huygens en Titán

    Recreación artística de la sonda Huygens en la superficie de TitánRecreación artística de la sonda Huygens en la superficie de Titán

    La noticia astronómica de los últimos meses ha sido sin duda el histórico aterrizaje de la pequeña sonda Philae en el cometa Churyumov-Gerasimenko. Todos los medios, incluso los más generales, han dedicado muchas páginas y portadas a reportar este increíble avance de la exploración espacial. Esta atención mediática ha hecho olvidar otros espectaculares aterrizajes que, a pesar de que hoy nos puedan sonar lejanos y olvidados, han tenido un gran impacto en el conocimiento de nuestro propio Sistema Solar.

    El 14 de enero se cumplían diez años del aterrizaje de la sonda Huygens en Titán, el mayor satélite de Saturno. La mayoría conoceréis esta fantástica misión gracias a las espléndidas imágenes que la Cassini nos envía casi diariamente desde el señor de los anillos. Sin embargo, este proyecto espacial tuvo una vertiente mucho más arriesgada que consistió en enviar una pequeña nave para estudiar la atmósfera y superficie de la gran luna de Saturno.

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