Astronomía para terrícolas
  • Curiosity fotografía señales potenciales de vida pasada en Marte

    Las imagenes recuerdan mucho a los fósiles dejados por las primeras colonias microbianas terrestres

    Lecho rocoso del lago marciano seco Gillespie. (Crédito imagen: NASA).Lecho rocoso del lago marciano seco Gillespie. (Crédito imagen: NASA).
    En la Tierra, si le pides a un científico que te muestre los primeros signos de vida, lo más probable es que te hable de las así llamadas "MISS" (acrónimo inglés para "estructuras sedimentarias inducidas por actividad microbiana"), ya que se han encontrado esta clase de tapetes microbianos fosilizados que datan de casi 3.500 millones de años. Ahora, el trabajo de una geobióloga estadounidense llamada Nora Nofke, sugiere que en Marte también podrían existir MISS, y que de hecho el rover Curiosity podría ya haber enviado imágenes que confirmarían que en el pasado Marte albergó vida.

    [Relacionado: Un gemelo del Curiosity buscará vida en Marte]

    Como su propio nombre indica, los MISS terrestres se formaron hace miles de millones de años por la interacción de los microbios con el medio sedimentario en el que vivían, ubicado siempre en aguas poco profundas. Puesto que ha quedado probado que Marte era cálido y que tuvo agua líquida superficial en el pasado, el planeta rojo podría haber

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  • Boom de exoplanetas en zona habitable

    Doce nuevos exoplanetas descubiertos en zonas habitables

    Encontrar una ExoTierra es uno de los objetivos alcanzables en 2015Encontrar una ExoTierra es uno de los objetivos alcanzables en 2015

    Este 2015 que acaba de comenzar promete ser el año de los exoplanetas. Todos aquellos con quienes he consultado este tema coinciden en señalar que estamos a las puertas de encontrar por primera vez la tan buscada “Exo-Tierra” entre las docenas de nuevos mundos que casi semanalmente estamos logrando detectar.

    Este es sin duda uno de los retos científicos más ilusionantes que tiene actualmente la astrofísica: Descubrir un planeta similar al nuestro orbitando una estrella adecuada en la zona más favorable para la vida de su órbita. Es lo que los investigadores conocen como “Goldilocks” o “Ricitos de oro” en alusión al conocido cuento infantil y que se refiere a la zona de cualquier sistema solar dónde el calor y la luz procedente de la estrella permite la existencia de agua… Demasiado lejos el agua se congelaría y demasiado cerca, se evaporaría.

    Evidentemente no se descarta que exista vida que pueda adaptarse a ambientes muy duros en lugares alejados del confort que provee las zonas de

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  • Simulación por computadora de la nube de gas G2 encontrándose con el agujero supermasivo Sagittarius A del centro de nuestra galaxia. (Crédito SO/IMPE/Marc Schartmann 3).Simulación por computadora de la nube de gas G2 encontrándose con el agujero supermasivo Sagittarius A del centro de nuestra galaxia. (Crédito SO/IMPE/Marc Schartmann 3).
    En este mismo blog hemos hablado alguna vez del agujero negro supermasivo que se esconde en el centro de nuestra galaxia. A este "sumidero" galáctico situado a 25.000 años luz, al que damos el nombre de Sagitario A* , le gusta zamparse todo lo que llega a sus confines, lo cual sucede rara vez en la escala de vida humana. Por eso, cuando los astrónomos se dieron cuenta de que un objeto (al que llamaron G2) avanzaba hacia el gran tragaldabas, se pusieron muy contentos. ¡Por fin iban a poder verle comer en directo! ¿Pero qué era ese objeto? Había dos hipótesis en liza: nube de gas vs. estrella rodeada de polvo, y los defensores de una y otra se afanaron por hacer valer la suya. 

    [Relacionado: Descubren un agujero negro supermasivo único en su clase]

    La singularidad que se oculta en el interior de la Vía Láctea (Sgr A* para abreviar) tiene una masa enorme, como no puede ser de otro modo al hablar de agujeros negros supermasivos: 4,1 millones de soles. Sin embargo eso le hace bastante

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  • La magnífica vista desde la Cupola de la ISSLa magnífica vista desde la Cupola de la ISS

    Olvídate de despertar en un lujoso bungaló en primera línea de las paradisíacas playas de Bora Bora. Tampoco llega la deslumbrante vista desde un exclusivo ático en Manhattan. Ni siquiera la terraza de un carmen andalusí frente al embrujo de la Alhambra en Granada… si tuviéramos que decidir cuál es la mejor vista del mundo, hemos de reconocer que la “Cupola” nos ofrece el balcón más alucinante que podamos imaginar.

    No está tan lejos, lo cierto es que tan solo tendríamos que viajar unos 400 kilómetros, aunque eso sí… en vertical, puesto que este privilegiado lugar se encuentra en la Estación Espacial Internacional sobrevolando nuestras cabezas y ofreciendo a sus ocupantes las mejores estampas de nuestro planeta.

    En 2010 el transbordador espacial Endevour, que ahora descansa retirado y expuesto en el California Science Center de Los Ángeles, se lanzaba hacia una curiosa misión: acoplar a la estación un gran módulo que sirviera de ventana panorámica al espacio.

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  • Lo que quizás no habías pensado cuando quisiste ser astronauta

    Ser astronauta también conlleva múltiples inconvenientes para la salud

    Los astronautas Thomas Marshburn, Roman Romanenko y Chris Hadfield a su regreso de la ISSLos astronautas Thomas Marshburn, Roman Romanenko y Chris Hadfield a su regreso de la ISS

    Viajar al espacio y ser astronauta seguramente es uno de los sueños más frecuentes cuando éramos niños. Quizá ahora cuando le preguntas a un niño qué quiere ser de mayor te responda que futbolista o cantante, pero hubo un tiempo (y aún seguro que ocurre mucho) en que todos queríamos ser astronautas.

    Sin embargo, y como se suele decir, no es oro todo lo que reluce y hasta la profesión favorita de los amantes de la exploración espacial tiene sus desventajas. Y sobre todo tiene sus riesgos físicos, algo que pocas veces nos viene a la memoria cuando pensamos en viajar al espacio.

    La popular web Listverse ha realizado una lista con los riesgos más sorprendentes e inesperados que la salud de los astronautas debe soportar, porque como podréis suponer, el cuerpo humano no está adaptado para la vida en el espacio… microgravedad, rayos cósmicos, falta de sueño y un sinfín de elementos que influyen en nuestro organismo y que tendremos que tener muy en cuenta si algún día nos decidimos a explorar

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  • Los bellos e insólitos pilares de luz

    Un sorprendente fenómeno atmosférico que se suele dar en invierno

    Pilares de luz fotografiados en Jackson, WyomingPilares de luz fotografiados en Jackson, Wyoming

    Los partes meteorológicos anuncian para estos días una bajada de temperaturas así que, aunque tengamos que despedirnos del clima favorable de estas últimas semanas, también hemos de reconocer que el frío nos trae algunas ventajas, sobre todo para los amantes de los fenómenos atmosféricos como el que os ofrecemos hoy.

    En la antigüedad dieron origen a multitud de leyendas y en algunos lugares de Europa se pensaba que eran almas en su ascenso al cielo o la expresión celestial de algún acto divino.

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    Hoy sabemos que son simples fenómenos ópticos, a los que conocemos como pilares de luz, y a pesar de que ya no tienen ese aspecto místico y religioso, siguen dejándonos estampas tan impresionantes como las que veis en estas fotografías.

     

    Pilares de luz captados en SueciaPilares de luz captados en Suecia

    Se forman cuando confluyen una serie de elementos: ausencia de viento, una fuente de luz (que puede ser el Sol, la Luna o la propia luz artificial de ciudades o casas) y un clima frío que deje

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  • ¿Y si exploramos Venus en dirigible?

    Los nuevos retos de la exploración espacial requieren mucha imaginación

    Una de las características más interesantes de la exploración espacial es la gran cantidad de retos que nos ofrece. Ahí fuera existen una infinidad de cuerpos, planetas, asteroides, cometas y estrellas que poseen características únicas y extraordinarias. No es igual explorar Marte que Saturno o Plutón. Solamente en nuestro vecindario solar nos encontramos con una amplia gama de desafios que necesitarán de toda nuestra inventiva e imaginación.

    Venus por ejemplo es un planeta realmente difícil de explorar. Sus condiciones son muy duras que incluyen una densa atmósfera compuesta mayoritariamente de dióxido de carbono que crea un enorme efecto invernadero sobre el planeta. En superficie nos encontramos con una presión 90 veces superior a la terrestre y una temperatura que supera fácilmente los 450 ºC. Para que os hagáis una idea sería como soportar la presión que existe a un kilómetro de profundidad en el mar pero con la temperatura de un horno a máxima potencia.

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  • ¿Por qué no mudamos nuestras plantas energéticas al espacio?

    Mientras el precio del barril oscila, el espacio ofrece una fuente de energía inagotable y limpia

    Así podría ser una planta energética espacial. Captaría energía solar a través de paneles y la tranmitiría a la Tierra mediante microondas (Crédito IbTimes).Así podría ser una planta energética espacial. Captaría energía solar a través de paneles y la tranmitiría a la Tierra mediante microondas (Crédito IbTimes).
    La idea de aprovechar el inagotable caudal de energía solar que ofrece el espacio no es algo nuevo. El propio Asimov adelantó la idea en un relato corto del año 1941 titulado "Reason", en el que imaginaba estaciones espaciales gestionadas por robots, que enviaban energía a la Tierra por medio de microondas. Después de todo, en el espacio no hay días ni noches, ni problemas de nubes o lluvia. Allá arriba el sol brilla con fuerza en todo momento, 24 horas al día, 365 días al año. En un mundo en constante acercamiento al caos a causa de la doble crisis climática-energética ¿por qué no apostar por esa solución limpia? En realidad lo hacemos ya timidamente, aunque como en todo megaproyecto que implique el desarrollo de nuevas tecnologías, la viabilidad económica es la que marca los tiempos.

    [Relacionado: Expertos de la NASA afirman que la energía nuclear ha salvado 1.8 millones de vidas]

    Tanto los Estados Unidos como China, India y Japón cuentan con proyectos de captación de energía solar

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  • Las festividades religiosas dejan su huella en el espacio

    El satélite Suomi NPP capta los cambios en nuestras costumbres durante navidades o ramadán

    Gracias los datos obtenidos por el satélite de órbita polar Suomi NPP (operado conjuntamente por las agencias estatales NASA y NOAA) nos hemos podido enterar de que la arraigada costumbre estadounidense de decorar con brillantes luces navideñas los exteriores de sus casas (hay autenticos "piques" entre vecinos) deja una huella percibible desde el espacio. El físico puertoriqueño Miguel Román acaba de explicarlo en una reciente conferencia de prensa de la Unión Geofísica Estadounidense (AGU).

    [Relacionado: La sonda Cassini nos regala una postal navideña]

    El satélite Suomi NPP cuenta con un instrumento que recopila datos en 22 bandas distintas de luz visible e infrarroja. Gracias a él es capaz de detectar cualquier clase de luz, desde auroras, reflejos de luz lunar sobre hielo o nubes, fulgores nocturnos de la atmósfera, luces de autopistas e incluso la luz de un único barco en medio del mar.

    El equipo dirigido por Miguel Román empleó un algoritmo para filtrar todas las clases de luz

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  • Visión por la ventana de una cápsula Soyuz durante la reentrada en la atmósfera. (Crédito: ESA).Visión por la ventana de una cápsula Soyuz durante la reentrada en la atmósfera. (Crédito: ESA).
    No todos tenemos el privilegio de ir al espacio, así que no podemos ni imaginar las tensas condiciones por las que pasan los astronautas. Sin embargo, ahora podemos imaginar como es regresar, literalmente "echando chispas", gracias a una animación GIF.

    [Relacionado: Las futuras naves espaciales de la NASA]

    Y es que cuando los astronautas que abadonan la Estación Espacial Internacional regresan a Tierra, su cápsula golpea la atmósfera a una velocidad inicial superior a los 27.000 kilómetros por hora.

    De modo que cuando miran por la ventana, esto es lo que ven:soyuz 3

    (NASA)

    Este GIF se ha extraído de este vídeo de noticias NASA tomado en la estación espacial, y ha sido retocado por Attila Nagy de Gizmodo's.

    Las chispas se producen como resultado de la enorme cantidad de calor (hasta de 1650 ºC) que genera la fricción de la cápsula contra la atmósfera terrestre. Durante el descenso, los astronautas se protegen de este calor encarando la atmósfera con la parta baja de la cápsula, que cuenta con

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