Astronomía para terrícolas
  • ¿Qué es el fantasma de Júpiter?

    La ESA publica una de las más detalladas imágenes del "Fantasma de Júpiter"

    La nebulosa planetaria Fantasma de JúpiterLa nebulosa planetaria Fantasma de Júpiter

    Recuerdo que hace varios años, durante una conversación con el astrofísico Miguel Santander, le pregunté cuál era su especialidad y él me contestó: Las nebulosas planetarias. En un primer momento pensé que se refería a esas grandes cantidades de gas, polvo y rocas que rodean las estrellas nacientes y que terminan dando lugar a los planetas. Sin embargo él me corrigió diciendo: No, no, esos son los discos protoplanetarios, las nebulosas planetarias son otra cosa.

    Y es que en el siglo XVIII cuando los astrónomos fueron capaces de empezar a detectar estas curiosas nubes de gas les llamó la atención su aspecto redondeado, y a sus ojos les parecieron similares a los planetas gigantes gaseosos, así que... las bautizaron como “nebulosas planetarias”.

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    Sin embargo en la actualidad sabemos que poco tienen que ver con los planetas y mucho menos con el nacimiento de una estrella. Al contrario, en realidad estamos

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  • La NASA le dispara cohetes (y espectaculares fotos) a la aurora

    Las imágenes que Jamie Adkins tomó de los lanzamientos aúnan ciencia y belleza

    Imagen compuesta por los cuatro cohetes lanzados desde el Campo de Investigación Poker Flats el 26 de enero de 2015. (Crédito NASA/Jamie Adkins).Imagen compuesta por los cuatro cohetes lanzados desde el Campo de Investigación Poker Flats el 26 de enero de 2015. (Crédito NASA/Jamie Adkins).
    Aquellas personas que tienen la fortuna de viajar mucho, dicen que un hombre no debería de morirse sin haber visitado el gran norte en invierno, para abrigarse hasta las orejas y pasar la noche a la intemperie divisando el más hermoso espectáculo que nos brinda la naturaleza: la aurora boreal (o austral si viajáis al sur). Como prueba de la hermosura de este fenómeno, provocado por el choque contra la magnetosfera terrestre de partículas cargadas eléctricamente y disparadas desde el sol, la NASA nos regala una espectaculares imágenes del lanzamiento nocturno de varios cohetes científicos, tomadas desde el Campo de Investigación Poker Flat en Alaska.

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    Y es que el precioso fulgor verde de las luces del norte, son el telón de fondo perfecto para el lucimiento de las brillantes luces blancas de las estelas de los cohetes. A finales del pasado mes de enero de 2015, la NASA lanzó cinco cohetes desde el Campo de

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  • Representación artística de los anilos de J1407b. (Crédito: Ron Miller).Representación artística de los anilos de J1407b. (Crédito: Ron Miller).
    Eric Mamajek de la Universidad de Rochester (EE.UU.) y su colega Matthew Kenworthy del Observatorio Leiden (Holanda) acaban de hacer un descubrimiento astronómico asombroso. A 400 años luz, en la Asociación Estelar de Scorpius-Centaurus, han inferido la presencia de un enorme gigante gaseoso llamado J1407b con un tamaño entre 10 y 40 veces más grande nuestro Júpiter. Nada nuevo, otro exoplaneta más diréis... craso error. J1407b cuenta con un sistema de anillos colosal. De hecho, el diámetro de sus más de 30 anillos es de 120 millones de kilómetros, es decir 200 veces más grande que los de Saturno. El conjunto es tan enorme, que si el exoplaneta se encontrase en la posición de Saturno lo veríamos a simple vista en el cielo, con un tamaño mayor al de nuestra luna.

    [Relacionado: ¿Y si la Tierra tuviera anillos como Saturno?]

    Esta es la primera vez que se detecta un sistema de anillos fuera de nuestro sistema solar. El exoplaneta que lo porta, J1407b, fue descubierto en 2012 por un equipo

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  • El asteroide 2004 BL86 tiene su propia luna

    La pequeña luna, de 70 metros de largo, fue detectada gracias a un rádar de la NASA

    Aún colea la noticia del reciente paso del asteroide conocido como 2004 BL86, que sorprendió a causa de su gran tamaño (335 metros de largo) y relativa cercanía (1,2 millones de kilómetros), cuando nos hemos enterado de que esta gran roca guardaba una sorpresa más: arrastra a una luna propia de 70 metros de ancho.

    [Relacionado: La NASA consigue capturar en imágenes al asteroide 'La Bestia']

    En efecto, este 26 de enero el citado asteroide hizo las delicias de los científicos y astrónomos aficionados, al cruzar nuestro espacio a una distancia tal que - sin resultar alarmante en absoluto - permitía su visión con la ayuda de unos prismáticos potentes. Los científicos no desaprovecharon la ocasión de su visita, e inspeccionaron al asteroide a fondo con la ayuda de un rádar de la NASA.

    El asteroide 2004 BL86 y su luna inesperadaEl asteroide 2004 BL86 y su luna inesperada

    La gran antena de rádar que emplearon mide 70 metros de diámetro y se encuentra en las instalaciones de la Red del Espacio Profundo que la agencia espacial norteamericana posee en Goldstone, California.

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  • La misión NEOWISE y la necesaria tarea de encontrar asteroides peligrosos

    El telescopio NEOWISE detecta ocho asteroides desconocidos potencialmente peligrosos

    Representación artística de NEOWISE - NASARepresentación artística de NEOWISE - NASA

    En 2009 la NASA lanzó un moderno telescopio muy sensible al infrarrojo con la misión de cartografiar el Universo en ese espectro para buscar y catalogar todo tipo de objetos, desde enanas marrones a grandes galaxias. Aquel Telescopio espacial, denominado WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer) realizó un gran trabajo hasta que en septiembre de 2010 agotó el refrigerante destinados a sus sensores de alta definición en infrarrojo para objetos muy lejanos.

    Su labor había sido impecable en el rango más amplio del Cosmos pero ya no quedaba más refrigerante para seguir con esa tarea y su lejana situación en el punto 1 de Lagrange hacía materialmente imposible llegar hasta él para volver a cargarlo.

    Se presentó entonces una posibilidad muy interesante para este telescopio: Seguir observando objetos más próximos ya que los ingenieros de NASA decidieron probar cómo se desenvolvía el WISE en la detección de NEOs, Objetos Cercanos a la Tierra, entre ellos cometas y asteroides.

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  • Décimo aniversario del aterrizaje en Titán

    En estos días se cumplen 10 años de uno de los más extraordinarios pasos en la exploración espacial: El aterrizaje de Huygens en Titán

    Recreación artística de la sonda Huygens en la superficie de TitánRecreación artística de la sonda Huygens en la superficie de Titán

    La noticia astronómica de los últimos meses ha sido sin duda el histórico aterrizaje de la pequeña sonda Philae en el cometa Churyumov-Gerasimenko. Todos los medios, incluso los más generales, han dedicado muchas páginas y portadas a reportar este increíble avance de la exploración espacial. Esta atención mediática ha hecho olvidar otros espectaculares aterrizajes que, a pesar de que hoy nos puedan sonar lejanos y olvidados, han tenido un gran impacto en el conocimiento de nuestro propio Sistema Solar.

    El 14 de enero se cumplían diez años del aterrizaje de la sonda Huygens en Titán, el mayor satélite de Saturno. La mayoría conoceréis esta fantástica misión gracias a las espléndidas imágenes que la Cassini nos envía casi diariamente desde el señor de los anillos. Sin embargo, este proyecto espacial tuvo una vertiente mucho más arriesgada que consistió en enviar una pequeña nave para estudiar la atmósfera y superficie de la gran luna de Saturno.

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  • El cometa Lovejoy ya es visible a simple vista

    Un espectáculo para cualquier aficionado a la observación astronómica

    Imagen del cometa Lovejoy el 10 de enero desde Canarias - Daniel LópezImagen del cometa Lovejoy el 10 de enero desde Canarias - Daniel López

    Seguro que los asiduos a Astronomía para terrícolas recuerdan a Terry Lovejoy, el astrónomo amateur al que dedicamos un artículo titulado “El hombre que lleva los cometas en los genes”. Bueno, pues ante nuestros ojos y surcando el cielo nocturno volvemos a tener un nuevo descubrimiento de este aficionado australiano.

    El cometa, técnicamente denominado C/2014 Q2, fue descubierto el 17 de agosto del año pasado y en su viaje por el interior del sistema solar se muestra esplendoroso en estos días a todo aquel que quiera disfrutar de su paso siempre que las nubes lo permitan.

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    Desde diciembre el cometa ya es visible con prismáticos o con pequeños telescopio, pero es en estos días cuando mejor se puede observar, incluso a simple vista gracias al menor brillo de la Luna en esta fase.

     

    El cometa a simple vista en una imagen de campo tomada por Paco BellidoEl cometa a simple vista en una imagen de campo tomada por Paco Bellido

    Como la mayoría de los cometas que nos suelen visitar este nuevo Lovejoy procede de la lejana Nube de Oort y en su

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  • Extraño sistema doble curva el espacio tiempo y hace desaparecer a un pulsar de nuestros ojos

    Astrónomos miden la distorsión provocada por la gravedad de un pulsar que orbita a una enana blanca

    Precesión del pulsar PSR J1906+0746. (Crédito imagen: Instituto de Radio Astronomía de Holanda - Astron.nl).Precesión del pulsar PSR J1906+0746. (Crédito imagen: Instituto de Radio Astronomía de Holanda - Astron.nl).
    Imagina un cuerpo celeste más masivo que nuestro sol "atrapado" en un esfera densísima cuyo diámetro es de apenas 16 kilómetros. Ahora imagina que ese curioso objeto gira vertiginosamente sobre su propio eje como una peonza, emitiendo ondas de radio de forma regular (una vez cada 144 milisegundos) en el proceso. Bien, acabamos de definir a una estrella de neutrones (o pulsar), objetos extraños que actúan como faros en el insondable océano estelar. Recientemente, los astrónomos han encontrado un sistema doble formado por un pulsar activo que orbita a otra estrella fallida (tal vez un pulsar agotado, o una enana blanca) a una distancia tan corta, que las distorsiones que ambos cuerpos creen en el espacio tiempo relativista los han hecho desaparecer de nuestra vista. Afortunadamente, antes de que eso sucediera, los astrofísicos midieron con precisión el fenómeno, por lo que creen que volveremos a verlo dentro de 160 años.

    [Relacionado: El telescopio Fermi detecta el extraño fenómeno

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  • Curiosity fotografía señales potenciales de vida pasada en Marte

    Las imagenes recuerdan mucho a los fósiles dejados por las primeras colonias microbianas terrestres

    Lecho rocoso del lago marciano seco Gillespie. (Crédito imagen: NASA).Lecho rocoso del lago marciano seco Gillespie. (Crédito imagen: NASA).
    En la Tierra, si le pides a un científico que te muestre los primeros signos de vida, lo más probable es que te hable de las así llamadas "MISS" (acrónimo inglés para "estructuras sedimentarias inducidas por actividad microbiana"), ya que se han encontrado esta clase de tapetes microbianos fosilizados que datan de casi 3.500 millones de años. Ahora, el trabajo de una geobióloga estadounidense llamada Nora Nofke, sugiere que en Marte también podrían existir MISS, y que de hecho el rover Curiosity podría ya haber enviado imágenes que confirmarían que en el pasado Marte albergó vida.

    [Relacionado: Un gemelo del Curiosity buscará vida en Marte]

    Como su propio nombre indica, los MISS terrestres se formaron hace miles de millones de años por la interacción de los microbios con el medio sedimentario en el que vivían, ubicado siempre en aguas poco profundas. Puesto que ha quedado probado que Marte era cálido y que tuvo agua líquida superficial en el pasado, el planeta rojo podría haber

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  • Boom de exoplanetas en zona habitable

    Doce nuevos exoplanetas descubiertos en zonas habitables

    Encontrar una ExoTierra es uno de los objetivos alcanzables en 2015Encontrar una ExoTierra es uno de los objetivos alcanzables en 2015

    Este 2015 que acaba de comenzar promete ser el año de los exoplanetas. Todos aquellos con quienes he consultado este tema coinciden en señalar que estamos a las puertas de encontrar por primera vez la tan buscada “Exo-Tierra” entre las docenas de nuevos mundos que casi semanalmente estamos logrando detectar.

    Este es sin duda uno de los retos científicos más ilusionantes que tiene actualmente la astrofísica: Descubrir un planeta similar al nuestro orbitando una estrella adecuada en la zona más favorable para la vida de su órbita. Es lo que los investigadores conocen como “Goldilocks” o “Ricitos de oro” en alusión al conocido cuento infantil y que se refiere a la zona de cualquier sistema solar dónde el calor y la luz procedente de la estrella permite la existencia de agua… Demasiado lejos el agua se congelaría y demasiado cerca, se evaporaría.

    Evidentemente no se descarta que exista vida que pueda adaptarse a ambientes muy duros en lugares alejados del confort que provee las zonas de

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