¿Agua líquida en Marte ahora? La sal podría tener la respuesta

Astronomía para terrícolas
Imagen de la NASA que muestra indicios de un posible curso de agua sobre la superficie de Marte (NASA/JPL)

Seguramente os sea familiar la imagen invernal de los camiones derramando sal sobre las carreteras congeladas para provocar el deshielo de la calzada y así evitar accidentes. El principio físico es elemental, la sal se mezcla con el hielo formando salmuera, que es un líquido espeso mucho más resistente a las bajas temperaturas ya que precisa de -21ºC para congelarse. Bien, pues un nuevo estudio sobre Marte realizado por científicos de la Universidad de Michigan (UM), deja abierta la posibilidad de encontrar agua líquida en el planeta rojo gracias a un tipo especial de sal detectado en su superficie.

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Cuando en 2008 la sonda Phoenix se posó sobre Marte, tomó unas imágenes de sus patas en las que aparecían una especie de granos húmedos. Tras examinar las fotos, el científico Nilton Renno, astrobióligo licenciado en el MIT y en la actualidad profesor de ciencias atmosféricas, oceánicas y espaciales en la UM, creyó que aquello era agua y que detrás del extraño fenómeno podría haber sales involucradas, aunque la explicación no convenció a sus colegas.

El problema era que hasta aquel momento no se habían detectado sales en Marte, sin embargo el análisis del terreno realizado por la Phoenix demostró la existencia de perclorato de calcio, una mezcla de calcio, cloro y oxígeno presente en la Tierra en lugares como el desierto de Atacama, Chile. Años más tarde, el róver Curiosity descubrió esta misma sal en otras partes de Marte, por lo que ahora varios científicos creen que podría haber otras sales esparcidas sobre la superficie del planeta rojo.

Pero volvamos sobre el experimento. Lo que ha hecho el equipo de la UM, comandado por Renno, es simular en laboratorio las condiciones del lugar en el que aterrizó la Phoenix para intentar comprender cómo se formaron aquellas gotitas. Para ello prepararon varios cilindros de metal de dos metros de altura y un metro y medio de diámetro, dentro de los cuales recrearon las condiciones humedad, temperatura y presión atmosférica presente en Marte en el momento de la llegada de la sonda.

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En realidad recrearon dos escenarios posibles, uno en el que solo había perclorato de calcio sobre el regolito marciano, y otro en el que el perclorato estaba situado sobre hielo de agua. En el primer experimento, debería formarse agua si se diera un proceso llamado delicuescencia, en el que las sales succionan del aire las moléculas de agua que existen en forma de vapor hasta formar salmuera. Sin embargo, en el laboratorio esto no sucedió lo que podría indicar que este proceso no es muy común en Marte.

Sin embargo en el segundo escenario, al colocar perclorato de calcio directamente sobre un capa de hielo de 3 milímetros de espesor, en cuestión de minutos se formó agua líquida a pesar de que la temperatura era de -73ºC, lo cual entraba dentro del rango de las condiciones observadas en el lugar de aterrizaje de la sonda Phoenix.

La presencia de agua no se constató visualmente, sino mediante una técnica llamada espectroscopia de dispersión Raman. Los resultados del experimento sugieren que en Marte podrían formarse pequeñas cantidades de agua líquida a lo largo de una amplia franja de su superficie que va desde los polos hasta latitudes medias (incluídos subsuelos poco profundos) durante varias horas al día en primavera y a comienzos del verano.

¿Será esta la explicación a algunas de las imágenes de barrancos que las orbitadoras marcianas nos regalan de tanto en tanto?

Sea como sea la noticia es muy interesante desde el punto de vista astrobiológico. Llegado el momento, esta sería la primera vez que estuviéramos en disposición de detectar agua líquida directamente sobre la superficie de otro planeta, y hay que recordar que en la Tierra se han encontrado bacterias viviendo en depósitos de salmuera en la Antártida.

La posibilidad de que algo así pudiera suceder en Marte es sencillamente apasionante.

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Me enteré leyendo Yahoo! News.

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