Apuntes de Naturaleza

Un ambiente cambiante pudo ser el detonante de la evolución humana

Panorámica de la Garganta de Olduvai, conocida como "la cuna de la humanidad". Por Harvey …La evolución de la especie humana está sujeta muchos debates. Pero si hay algo que está claro es qué podemos considerar como la pieza fundamental, la adaptación clave que ha permitido el éxito de nuestra especie. Se trata de nuestra capacidad cognitiva, el desarrollo del pensamiento complejo. Hasta ahora se pensaba que este hito se había conseguido gracias a una situación muy estable, pero según un reciente artículo, esto podría no ser así.

El principal factor que hizo que los homínidos fuesen capaces de desarrollar la capacidad para el razonamiento fue el crecimiento del cerebro. Proporcionalmente a nuestro tamaño corporal, nuestro cerebro es enorme. Y un órgano tan grande permite procesar mucha más información.

Según la teoría vigente hasta ahora, nuestro cerebro fue ganando en tamaño de manera gradual. Poco a poco nuestro cerebro se fue “arrugando”, ganando circunvoluciones. Y de esta manera fue posible alojar más cerebro en el mismo espacio. Este proceso tuvo lugar gracias a que las condiciones del medio eran muy constantes. Durante la aparición de los primeros miembros del género Homo el clima no sufrió grandes variaciones, con lo que la evolución de los homínidos se pudo centrar en desarrollar el cerebro y hacerlo crecer.

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Sin embargo, los últimos datos presentan un escenario muy distinto. Parece que los primeros homínidos se tuvieron que enfrentar a un ambiente cambiante. En un periodo de entre 10 y 100 generaciones, muy corto si pensamos en términos evolutivos, pasaron de habitar una región plagada de árboles a vagar por praderas de hierbas altas.

Los investigadores se han basado en datos de sedimentos de la garganta de Olduvai para realizar su estudio. Tomaron muestras de materiales de las lagunas de la zona y gracias a ellos pudieron reconstruir las variaciones en el clima de la región donde habitaron los primero humanos.

Los resultados fueron claros. El ambiente en que habitaban los primeros homínidos comenzó siendo un bosque cerrado. Debido a un aumento de la temperatura en los océanos del planeta, este bosque se fue aclarando hasta convertirse en una pradera. Más adelante las grandes especies vegetales fueron recuperando terreno dando lugar a un paisaje de sabana.

Estos cambios obligaron a los primeros humanos a variar por completo sus hábitos. Por una parte, tuvieron que adaptarse a nuevas fuentes de alimento. También debieron modificar su manera de moverse y los lugares donde encontrar refugio. Por último, las estructuras sociales que habían heredado no les servía y necesitaron crear algunas nuevas.

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La única manera en que todas estas modificaciones pudieron tener lugar fue mediante el incremento en la capacidad cognitiva. Es decir, su manera de adaptarse a unas condiciones cambiantes fue hacerse más inteligentes. Principalmente, desarrollando la capacidad para relacionar hechos y obtener conclusiones basadas en predicciones.

Otra consecuencia del incremento de la capacidad cognitiva fue el uso de las herramientas. Una mayor inteligencia permitió crear y utilizar herramientas. Con ello, estos homínidos fueron capaces de comenzar a modificar su entorno, lo que les hizo menos dependientes de las condiciones del medio y permitió el crecimiento de su población y su posterior expansión.

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