Apuntes de Naturaleza

Nuevas especies descubiertas en Nueva Guinea demuestran lo poco que se conoce sobre la vida marina

Oxycomanthus sp, una de las especies descubiertas en Papúa-Nueva Guinea. Crédito: Dr. …Cuando regresaron de su última expedición científica por las aguas que rodean la isla de Papúa-Nueva Guinea, el equipo de científicos liderado por el dr. Jim Thomas aún no tenía una idea clara de cuál era la importancia de su descubrimiento. Tras un intenso trabajo de laboratorio, clasificando e identificando las muestras, han podido demostrar que únicamente en la zona estudiada se da una mayor biodiversidad que en toda la costa de la Gran Barrera de Coral Australiana.

Los detalles del trabajo de este equipo de investigación se explican en una nota de prensa publicada en Newswise, uno de los servidores de noticias científicas más importantes. Aún no han publicado en una revista reconocida sus hallazgos, y la razón es muy sencilla: la cantidad y calidad de los datos da para mucho más de un artículo.

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Esta investigación es un ejemplo más de cuánto nos queda por saber sobre la biología y ecología marina. Para empezar, se daba por hecho que en esa región del Océano Pacífico no existían barreras de coral. Y dado que estas zonas son especialmente diversas, se deducía que la cantidad de especies podía ser importante, pero menor que otras.

Y sin embargo ambas ideas eran falsas. Sí existían corales en la costa norte de Papúa-Nueva Guinea. Y más importante aún, la biodiversidad presente en esa zona es sorprendente. Los científicos implicados en el proyecto han sido capaces de identificar nuevas especies de babosas marinas del grupo de los nudibranquios, lirios de mar (equinodermos crinoideos) y crustáceos anfípodos.

Todos estos grupos son poco conocidos por el público general, pero resultan de gran importancia para los biólogos. Se trata, en los tres casos, de organismos indicadores, en este caso de biodiversidad. Cuando se encuentran miembros de estos grupos biológicos en un ecosistema, podemos estar seguros de que la diversidad de especies de ese lugar es muy alta. Sirven, por decirlo de alguna manera, como primera pista de todo lo que puede haber detrás.

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Otra cuestión importante de este estudio es que los equipos científicos implicados en él son los mismos que ya realizaron el estudio hace diez años. En aquél momento fueron capaces de encontrar algunas cuestiones de interés, y por ello han vuelto pasados los años para realizar otro estudio en mayor profundidad.

Como último dato curioso, la expedición ha durado tan solo tres semanas. Evidentemente, si se emplea adecuadamente el tiempo tres semanas permiten realizar un muestreo en detalle. Pero si los investigadores dispusiesen de más tiempo, la calidad de los datos sería mucho mayor. Y casi con seguridad serían descubiertas más especies.

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