Los grandes felinos nacieron cerca del Himalaya

Apuntes de Naturaleza

Los felinos son un grupo biológico muy interesante. Por una parte, por su carisma. Dejando al margen a los gatos domésticos, las especies conocidas y queridas de este grupo son muchas: linces, tigres, leones, leopardos... También porque, independientemente del tamaño de cada animal, todos tienen comportamientos muy parecidos, lo que no es tan normal como podría parecer. Y están distribuidos por todo el planeta, salvo en Oceanía – normal si pensamos en su aversión a nadar – y la Antártida, donde el frío limita el tipo de animales que se pueden encontrar.

Con estos datos, es lógico pensar que se conoce todo lo posible sobre este grupo. No se puede negar que los animales que mejor estudiados están son los que despiertan más interés o cariño en los seres humanos. Para la ciencia todos los seres vivos son importantes, pero las investigaciones las hacen personas.

Una de las cuestiones que queda por conocer es el origen de estos animales, y cómo fueron apareciendo los distintos subgrupos. Es decir, dónde aparecieron por primera vez, qué especies fueron surgiendo – y cómo y dónde -, y cómo se ha llegado a la situación actual.

[Te puede interesar: Los monjes tibetanos salvan al leopardo de las nieves]

La pasada semana se publicó un artículo donde se responde a alguna de estas preguntas. Mejor dicho, se responden estas preguntas para los grandes felinos. También se cubre una parte de la historia de estos animales que hasta ahora estaba en debate, y que resulta muy interesante.

Los animales a los que nos referimos como “grandes felinos” son básicamente cinco: leones, tigres, leopardos, jaguares y leopardos de las nieves. Todos ellos pertenecen al mismo género Panthera. En ocasiones se incluye también a pumas, guepardos y panteras nebulosas. Pero éstos son “primos evolutivos” más lejanos, ya que pertenecen a otros géneros.

En el artículo se describe el resto fósil más antiguo encontrado hasta el momento de un gran felino, al que se ha llamado Panthera blytheae. Con los análisis de ADN y de la estructura del cráneo, y de componentes geológicos tanto del fósil como del lugar de enterramiento, se ha podido deducir cuándo se separaron los grandes felinos del resto de su grupo.

Esta especie vivió hace aproximadamente 4,10-5,95 millones de años. La cifra que se daba antes para la separación entre estos dos grandes grupos de “gatos” era de 6,7 millones de años.

[Te puede interesar: Los habitantes de una aldea salvan a una tigresa herida]

Pero lo realmente importante es dónde se ha encontrado este fósil. El lugar de excavación está cerca de la cordillera del Himalaya, entre Pakistán y China. Justo en la misma región en que las áreas de distribución, las zonas del planeta en el que viven las especies actuales solapan. Desde su aparición no se han alejado demasiado de este lugar.

También cierra otro debate que existía. Una de la razones para incluir a las panteras nebulosas (Neofelis nebulosa) dentro de los grandes felinos era su cercanía evolutiva. Se pensaba que era una rama muy cercana y reciente, en términos evolutivos. Pero los datos de este fósil demuestran que la separación entre los géneros ocurrió mucho antes de lo que se pensaba.

Al usar Yahoo aceptas que Yahoo y sus socios puedan utilizar cookies para personalización y otros fines