La fauna de Madagascar llegó como polizones

José de Toledo

Hay algunos lugares del planeta que despiertan una especial curiosidad entre los biólogos. Este es el caso de Madagascar, una isla con una enorme superficie, y uno de los lugares con mayor biodiversidad de la Tierra. Pero, ¿de dónde vienen todas esas especies? ¿Cómo pudieron llegar a un lugar tan aislado?

La respuesta, tal y como se publica en el último número de PNAS, es que una serie de fuertes ciclones hubiesen arrancado grandes troncos y conjuntos de vegetación, que habrían vagado a la deriva a modo de islas móviles. Al llegar a tierra, las especies que estuviesen allí como "polizones" habrían colonizado la isla.

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Para entender de qué manera se colonizó Madagascar, se han escogido las especies que tienen parientes próximos en los continentes para estudiar sus genomas y determinar el tiempo que ha transcurrido desde que se separaron. Para esto se han utilizado lo que se conoce como "relojes moleculares". Todos los seres vivos tenemos unas enzimas que sirven para reparar nuestro ADN, y que evitan que cada vez que este se duplica se vayan acumulando errores. Estas moléculas son prácticamente iguales en todos los seres vivos, y la cantidad de errores que no corrigen es la misma sea cual sea el organismo. Estudiando las diferencias que hay en dos secuencias de ADN, se puede saber el tiempo desde que tuvieron un antepasado común.

Las opciones que se barajaban hasta el momento eran, principalmente, dos. Por una parte, que las especies hubiesen llegado desde el continente. Esto explicaría la llegada de las aves, que habrían volado hasta allí buscando refugio, ya que en aquella época la isla no estaba tan alejada del continente. Sin embargo, para que llegasen las especies terrestres se tendría que haber secado el Canal de Mozambique, que tiene más de 3.000 metros de profundidad. No hay constancia de que eso haya ocurrido.

La segunda alternativa es que la isla ya estuviese colonizada antes de separarse del continente. Durante ese periodo, África, Madagascar y la India estaban unidas en un supercontinente llamado Gondwana. Primero comenzó a separarse la India, hace unos 65 millones de años, y más tarde Madagascar de África. Si esta explicación fuese la correcta, las faunas de los tres lugares estarían más emparentadas, pero solo dos especies se pueden relacionar con la fauna de la India.

Por tanto, se ha podido comprobar que la gran mayoría de las especies han llegado como polizones en los últimos 30 millones de años. Este periodo de tiempo puede parecer muy largo, pero si pensamos en términos de evolución es muy poco tiempo. Para hacernos una idea, la gran extinción que hizo desaparecer a los dinosaurios ocurrió hace 65 millones de años, y el ser humano (Homo sapiens sapiens) lleva tan solo 195.000 años en el planeta.

Se ha podido dar un proceso de evolución tan rápido por las características de los ecosistemas de la isla-continente. Por una parte, cuenta con un clima tropical, muy constante y húmedo. Estos dos factores favorecen la aparición de nuevas especies, sobre todo si se suma un tercer factor con el que cuenta Madagascar. La isla tiene una superficie enorme, y una gran diversidad de hábitats. De esta manera, las especies tienen muchas opciones para especializarse y evolucionar.