Apuntes de Naturaleza

Estudiar los murciélagos puede ayudar a prolongar la vida de los humanos

Fotografía de un Zorro Volador Negro. Por James Niland, vía Wikimedia CommonsLos murciélagos son famosos por varias razones. Llevan poblando la Tierra desde hace 65 millones de años y son los únicos mamíferos capaces de volar. Por ello también son los mamíferos más extendidos por el mundo, presentes en prácticamente todos los continentes. Pero su característica más llamativa es su sorprendente sistema inmunológico. Existen muy pocas enfermedades que puedan afectar a estos animales, están expuestos a una gran cantidad de virus a los que son inmunes, y su esperanza de vida es muy alta.

Según se explica en un artículo reciente, las dos características que los hacen únicos están muy relacionadas. Y es que las adaptaciones que han ido adquiriendo para permitir y mejorar el vuelo han fortalecido su sistema inmunitario. Incluso estas adaptaciones han conseguido que los murciélagos sean el grupo de animales en el que menos casos de cáncer se dan.

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La razón parece estar bastante clara. La capacidad de vuelo, al menos tal y como la realizan estos animales, consume mucha energía. Al mismo tiempo produce una serie de sustancias tóxicas. Así que al mismo tiempo que se iban desarrollando las modificaciones que permitían utilizar de manera más eficiente la energía, tenían que surgir estrategias para eliminar las toxinas.

De esta manera, los quirópetoros – la denominación técnica para los murciélagos – mejoraron su metabolismo. El primer paso que dieron fue el de optimizar los mecanismos para reparar el ADN. Y dado que son los fallos en el ADN los que provocan los cánceres, con esto consiguieron evitar estas enfermedades y alargar su vida.

Otro efecto colateral fue el de mejorar su sistema inmunitario. Se enfrentaban a sustancias dañinas de las que ningún otro mamífero tenía que preocuparse. Y la mejor manera de hacerlo era generar un sistema que reconociese un rango muy amplio de sustancias. Al hacer esto crearon barreras para todo tipo de infecciones.

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Para llegar a estas conclusiones, el equipo de investigación denominado “Bat Pack” del Laboratorio Australiano de Salud Animal realizó un estudio basándose en dos especies, el zorro volador negro (Pteropus alecto) y el Myotis de David (Myotis davidii). Realizaron un estudio y secuenciación completa de su genoma y lo compararon con el de otras especies de mamíferos, incluídos los humanos.

Con los datos de las comparaciones pudieron comprobar que ambas especies de murciélago tienen una serie de genes que no están presentes en ningún otro mamífero. Todos ellos están relacionados con la capacidad de vuelo, pero también con procesos de envejecimiento celular, control de enfermedades y resistencia a infecciones.

Una de las cuestiones que más han destacado los investigadores es que los descubrimientos realizados en el genoma de estos animales puede tener importantes implicaciones en medicina. Los genes descubiertos pueden servir para crear herramientas que permitan una detección temprana del cáncer, e incluso terapias para curar estas enfermedades. También pueden ayudar en la creación de vacunas para enfermedades a las que los murciélagos son inmunes pero que tienen un impacto muy alto en humanos, como el ébola, el vírus Hendra o el vírus del Síndrome Respiratorio Agudo Severo (SARS, por sus siglas en inglés).

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