Apuntes de Naturaleza

Estudiando cetáceos desde el aire

Aeromodelo empleado por EDMAKTUB en vuelo. Crédito de la imagen: Asociación EDMAKTUBEl primer paso que hay que dar para conservar una especie es conocer su biología. Dónde vive, de qué se alimenta, cómo se relaciona con miembros de su especie y con otros son factores fundamentales a la hora de diseñar programas para proteger a cualquier ser vivo.

El problema es que, en muchas ocasiones, el trabajo de los biólogos al estudiar a estas especies influye en su comportamiento. Este problema es especialmente claro y preocupante en cetáceos. Un proyecto presentado recientemente por la asociación EDMAKTUB para el estudio y divulgación del Medio Marino ofrece un método alternativo que puede servir para evitar estos efectos negativos.

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Para estudiar el comportamiento de un animal, una de las mejores herramientas es la grabación de vídeos y la obtención de fotografías. Gracias a esto, se tiene un registro de todo lo que hacen estos animales y se pueden analizar los patrones de comportamiento. Pero para eso, se debe evitar modificarlo.

El primer paso que se da cuando se quieren obtener estas grabaciones consiste en localizar a los animales. Para ello se utilizan hidrófonos de arrastre, que son micrófonos para usar bajo el agua y que detectan los "cantos" que utilizan estos animales para localizarse. Una vez se sabe dónde están los animales, el barco de investigación se acerca hasta ellos, y comienza a realizar las grabaciones y fotografías.

Y ahí es cuando surge el problema. Los animales detectan la presencia de un barco, y comienzan a comportarse de manera distinta. Generalmente cambian sus patrones de inmersión, pasando más tiempo bajo el agua. Muchos incluso evitan esta cercanía huyendo de los barcos.

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La mejor solución sería utilizar un aparato que permita grabar a estos animales desde poca distancia paro que no sea detectado y afecte a su comportamiento. Para ello, los investigadores de EDMAKTUB han utilizado aparatos de aeromodelismo equipados con cámaras de alta definición. Estos aviones se mantienen sobrevolando por encima de los cetáceos, lo que evita que sean detectados, y ofrecen grabaciones de gran calidad.

Vista cenital del lanzamiento del aeromodelo. Crédito de la imagen: Asociación EDMAKTUBPara demostrar que este nuevo método funciona, los científicos han realizado una serie de ensayos de campo. Gracias a este trabajo, financiado por la Fundación Biodiversidad, han podido comprobar que utilizando este método pueden estudiar ejemplares que se encuentran hasta a cinco kilómetros de distancia del barco. De esta manera evitan molestar a los animales, y los datos recogidos son más fiables.

Las aplicaciones de este nuevo método no quedan ahí. Actualmente el mismo equipo está poniendo en marcha un sistema para localizar y estudiar ballenas y delfines lanzando los aparatos desde tierra firme. También permite llegar a zonas de difícil acceso desde una embarcación, como pueden ser rías, bahías o zonas de acantilados.

Imagen de un grupo de delfines listados (Stenella coeruleoalba) obtenido con la nueva metodología. Imágen cedida …Las aplicaciones no se quedan únicamente en el campo puramente científico. Cuando se realizan prospecciones marinas, por ejemplo buscando yacimientos petrolíferos, se debe tener en cuenta el impacto sobre los cetáceos. En los buques encargados de este trabajo suelen viajar expertos que se encargan de la fauna. Pero esto es costoso y poco efectivo, ya que cuando se localizan los animales, los barcos ya están demasiado cerca para evitar su efecto. Con el uso de muestreador aéreo se evitarían estos problemas.

Tuve noticia de este proyecto gracias a una comunicación de la propia asociación, a la que agradezco me lo hiciese llegar.

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