Encontrada una nueva especie de dragón marino

Modelo en tres dimensiones de la nueva especie de drag&amp;oacute;n marino (<i>Phyllopterix dewysea</i>).<br /><br />Imagen cortes&amp;iacute;a de la Universidad de California - San Diego
Modelo en tres dimensiones de la nueva especie de dragón marino (Phyllopterix dewysea).

Imagen cortesía de la Universidad de California - San Diego

Encontrar una nueva especie siempre es una gran noticia para un biólogo. Más aún si sólo se conocían dos animales de ese tipo. Y no nos engañemos, mucho más si tiene un nombre tan impactante como el de dragón marino rubí.

En un artículo publicado recientemente se describe esta nueva especie, a la que han dado el nombre científico de Phyllopterix dewysea. Se trata de un animal realmente curioso, y no sólo por su nombre.

Los dragones marinos son, en realidad, peces. Pequeños peces que pertenecen a la misma familia que los caballitos de mar, con el complicado nombre de Sygnathidae. Viendo la imagen se puede comprobar el parecido. En realidad, sería como estirar un caballito de mar.

La forma del cuerpo no es lo único curioso, también el color. Las dos especies conocidas hasta ahora de dragones marinos presentan colores que les sirven para pasar desapercibidos. Naranjas o amarillos, que en las aguas tropicales de Australia – el único lugar del mundo donde viven – les sirve de camuflaje.

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Pero no la nueva especie. Si recibe el nombre de rubí es por su intenso color rojo. Que no tendría mucho sentido salvo que viviese a mayor profundidad. La luz, al atravesar la columna de agua, se dispersa y algunos colores “desaparecen”. Otros, en cambio, están más presentes. Como el rojo, el mismo que tiene la especie recién descubierta, y que les serviría para esconderse.

Aunque dragones marinos y caballitos de mar no son de la misma familia, comparten muchas características. Una de ellas resulta muy llamativa, y es que son los padres quienes dan a luz a las crías. En ambos casos, los huevos comienzan a desarrollarse dentro de la madre, pero a mitad de la gestación el padre los recibe, termina de criarlos, y son los machos los que “dan a luz”.

Esto se ha podido saber a pesar de que sólo se tienen tres ejemplares de estos curiosos peces. Y uno de ellos fue capturado hace casi 100 años. La historia de cómo se ha descubierto la nueva especie es también interesante.

El primer científico que se dio cuenta de que estaba estudiando una especie desconocida ni siquiera tenía delante al animal completo. Durante un estudio de genética de poblaciones, empezaron a salirle datos “raros”. Sólo tenía una muestra, así que pidió ver el ejemplar completo, que estaba conservado en un museo.

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Al tener delante todo el animal, se sorprendió de que nadie hubiese caído en que no se parecía a nada conocido hasta ahora. Necesitaba estudiarlo en detalle, pero tampoco quería dañar el cuerpo. Así que pidió una tomografía computerizada.

Este análisis consiste en obtener un gran número de muestras de rayos X, cada una de una “capa”. En total tomaron 5.000 imágenes, con las que dieron forma a un modelo en tres dimensiones. Y al estudiarlo con detalle, comprobaron que los datos genéticos “raros” coincidían con detalles anatómicos también distintos. Sobre todo en la estructura del esqueleto.

Así que tenían una especie distinta de la que pensaban. Pero distinta no significa nueva, o al menos no necesariamente. Consultando colecciones de museo, encontraron dos ejemplares más, uno de ellos de 1919. Que aún no había sido identificado, y dormía en un estante.

El siguiente paso natural en este caso es buscar a estos animales en la naturaleza, para conocer sus costumbres, obtener más datos y comprobar las ideas que se tiene – por ejemplo, respecto al color. Aún están pendientes de llevar a cabo la expedición, en la que no sólo esperan dar con más dragones marinos rubí.

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