Apuntes de Naturaleza

¿Por qué desaparecieron los insectos gigantes?

Insectos gigantes dominando los cielos de nuestro planeta. Para muchos, se trataría de un argumento de una película de ciencia ficción. Y en cambio es algo que sucedió. Durante varios millones de años, el medio aéreo estaba dominado por este tipo de animales. Hasta el periodo Cretácico, hace 150 millones de años, en los que la cosa cambió. Un estudio publicado esta semana explica la razón de este cambio: la aparición de las aves.

El nombre técnico de estos insectos es meganisópteros. Cuando hablamos de que eran "gigantes", lo hacemos en comparación con los actuales. Aun así, no eran precisamente pequeños: muchas de las especies podían llegar a los 70 centímetros de envergadura alar (distancia de punta a punta de las alas). Por su aspecto recuerdan mucho a las actuales libélulas, y de hecho son sus antecesores.

Imagen por "The_Wookies", via Wikimedia Commons

Hoy en día, ningún insecto podría llegar a tener ese tamaño. El motivo está en la cantidad de oxígeno que hay en el aire. Estos animales respiran a través de tráqueas, pequeños tubos que conectan el interior del organismo con el exterior. Cuanto mayor es la concentración de oxígeno, más fácil resulta que este llegue a los órganos, y más grande se puede hacer el animal. De hecho, el momento en el que tuvieron una mayor talla coincide con la mayor cantidad de esta sustancia en el aire, durante el periodo Carbonífero, hace 300 millones de años.

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Pero hay un problema con esta teoría. El tamaño de estas "megalibélulas" - que sería la traducción de su nombre científico — comenzó a disminuir hace 150 millones de años, a principios del Cretácico. Y sin embargo, la concentración de oxígeno durante esa época era algo mayor que en periodos anteriores. Así que algo tenía que haber pasado.

Los investigadores han podido demostrar que lo que ocurrió fue la aparición de las aves. Cuando estos vertebrados comenzaron su dominio del medio aéreo, los insectos gigantes se encontraron con un problema al que nunca se habían enfrentado. Ahora había otro grupo de animales voladores, que además tenían mejores capacidades que ellos. Y las enormes libélulas eran su plato favorito.

La solución que encontraron los insectos fue potenciar su maniobrabilidad. Por su enorme tamaño, su forma de volar era muy poco eficiente, y cambiar la trayectoria en mitad del vuelo les resultaba imposible. La mejor manera de conseguir esto y poder desarrollar una estrategia para huir de sus depredadores era reducir su tamaño. Además, esto les permitía tener muchos más sitios donde esconderse.

Aún hubo otros dos factores que ayudaron a fijar el tamaño que tienen actualmente estos insectos. Por una parte, apareció otro grupo de animales voladores, los murciélagos, que también depredaban sobre ellos. Y para completar la situación, las especies de mayor tamaño fueron las más perjudicadas por la extinción masiva que ocurrió hace 65 millones de años, la misma que acabó con los dinosaurios.

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