Apuntes de Naturaleza

Cómo las cebras consiguieron sus rayas

Cebra en la sabana de Kenya. De Kevin Walsh, vía Wikimedia CommonsCuando la teoría de la evolución empezaba a dar sus primeros pasos, sus dos padres, Charles Darwin y Alfred Wallace, debatieron largo y tendido sobre el por qué de las rayas de las cebras. Desde luego, tenía que aportar alguna ventaja evolutiva, pero no estaba claro cuál era. Desde entonces se han propuesto muchas explicaciones a este patrón.

Hay varias hipótesis, aunque algunas tienen más peso que otras. Una de las que más convencen a los especialistas en evolución vincula el patrón rayado de las cebras con una estrategia para escapar y confundir a los depredadores. Cuando las rayas no son homogéneas, todas iguales entre sí, sirven para que los animales sean difíciles de localizar, ya que el resto de animales no están seguros de dónde empieza y acaba el animal. De hecho, esta es la razón de que los tigres también tengan rayas.

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En el caso de las cebras se suma otro factor. Mientras que los tigres son depredadores, las cebras son presas; por tanto su "pijama" tiene que servir también para huir de sus atacantes. Lo que se ha propuesto es que, al correr, estas rayas producen un efecto óptico que confunde y desorienta a los depredadores.

El problema con todo esto es que ninguna de estas explicaciones, ni ninguna otra de las 17 hipótesis, parece explicar el fenómeno completo. La pregunta que se acaban haciendo todos los investigadores es por qué ningún otro animal de la sabana ha utilizado una estrategia similar. Y ahí es donde entra la segunda explicación que cuenta con más seguidores.

Según esta segunda teoría, lo que habría motivado la aparición de los pijamas de las cebras no serían los grandes depredadores, sino los pequeños parásitos del tipo de la mosca tsetse. Estos pequeños mosquitos aparecen en grandes grupos, capaces incluso de matar a un animal del tamaño de una cebra. A esto hay que sumar que transmiten la enfermedad del sueño, introduciendo amebas del género Tripanosoma en la sangre.

Para evitar estas picaduras, las cebras habrían desarrollado un patrón que los hiciese poco apetecibles. La explicación de como funciona el mecanismo es un poco complicada. El pelo negro produce luz polarizada, en la que todos los rayos de luz son paralelos, a diferencia del pelo blanco que no polariza la luz. Los mosquitos, por su sistema de visión, son muy sensibles a la polarización de la luz, y combinando ambos tipos conseguirían hacerse casi invisibles frente a los mosquitos.

Esta última explicación ha ganado puntos recientemente. Hace unos días se ha publicado un artículo en la revista Journal of Experimental Biology que se basa en la explicación de los parásitos. Los investigadores prepararon cuatro muñecos con la forma de una cebra, pero cada uno de un color: negro, marrón, blanco y a rayas. Los modelos tenían una sustancia pegajosa en su piel, para comprobar cuántos ataques había sufrido cada uno. Con mucha diferencia, el que menos ataques sufrió fue la "cebra".

El problema que plantea este experimento es que el atacante no era la mosca tsetse, sino una especie de tábano. Y los tábanos no representan el mismo peligro para las cebras que las moscas tsetse, ya que su número es mucho menor y son incapaces de matar a una cebra, aunque sí que pueden dañarla bastante.

Por lo tanto, quienes piensan que los parásitos han provocado la aparición de rayas en las cebras han ganado un buen argumento, pero no la discusión. Parece que la respuesta a esta antigua pregunta sigue pendiente.

Para terminar, una última curiosidad. Las cebras son negras con rayas blancas, y no al contrario, como mucha gente piensa. Las cebras son equinos melánicos, lo que significa que producen altos niveles de melanina que le proporcionan su color negro. Las zonas blancas que forman las rayas no producen melanina. Simplificando las cosas, las cebras "apagan el gen" de la melanina en las regiones blancas. Esto hace que los patrones de rayas blancas y negras sean distintas en cada individuo, como lo son las huellas dactilares en humanos.

Fuente: Journal of Experimental Biology

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