Apuntes de Naturaleza
  • Los cuervos “juegan” a la política

    Para ascender en la escala social crean alianzas, y utilizan estrategias de "divide y vencerás" para mantenerse

    Los cuervos no son animales que caigan precisamente simpáticos. De hecho, se los suele considerar “pájaros de mal agüero” y estar asociados con malas noticias, al menos en la cultura occidental. Así que un artículo científico que hable sobre cómo juegan a la política puede sonar fácil o manido. Y sin embargo es lo que hacen: establecen relaciones sociales que les ayudan a escalar en el grupo social, al mismo tiempo que evitan que se creen otras alianzas.

    Vamos por partes. Los cuervos comunes (Corvus corax) viven en grupos sociales muy complejos. Tanto que algunos autores los consideran los más enrevesados de entre las aves. En ellos hay algunos individuos que luchan por el control de grupo y por ganar importancia. Que en realidad son sinónimos de mejor acceso a recursos – alimentos, nidos o parejas.

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    Para “ascender” en esta escala social, los individuos crean alianzas entre ellos. Así, cuando uno de ellos trate de

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  • Crédito: Julie Larsen Maher © Wildlife Cconservation SocietyCrédito: Julie Larsen Maher © Wildlife Cconservation Society
    Si cualquiera de nosotros vemos un ciervo con unos colmillos como de vampiro, podemos pensar que se trata de un fotomontaje, o de un individuo excepcional. Y sin embargo es el aspecto normal de una especie de cérvido de Afganistán. Que, por cierto, se creía desaparecida hasta la publicación de un artículo reciente.

    De manera “popular” a este ciervo se le ha dado el nombre de “cervatillo vampiro”. Que suena mucho más atractivo que ciervo almizclero de Kashmir (Moschus cupreus), que sería su nombre común oficial, por decirlo de alguna manera.

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    Y la explicación científica de sus colmillos también resulta poco poética. Es, básicamente, una variante de los cuernos que presentan el resto de sus primos. Se utilizan durante la época de cría para determinar la importancia. Es decir, una característica para la selección sexual.

    Lo que sí resulta interesante es su estado de conservación. Se trata de una especie muy amenazada por

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  • Los koalas son tal vez, junto con los pandas, los animales más carismáticos. El ejemplo perfecto de lo que algunos conservacionistas llaman “fauna peluchable”, porque efectivamente recuerdan a un peluche. Y sin embargo, hay una buena cantidad de datos y hechos sobre ellos que desconocemos.

    Lo primero que hay que decir, y es una cosa que sí es bastante conocida, es que no son osos, por mucho que lo parezcan, y aunque en inglés se los llame koala bears. Porque incluso su nombre científico hace referencia a este error. El nombre específico del koala es Phascolarctos cinereus, que se podría traducir por “oso en miniatura color ceniza”.

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    Tampoco es cierto que no beban agua. Uno de los mitos sobre este animal es que jamás bebe, y que de hecho la palabra koala significa esto en lengua aborigen australiana. Sí toman agua, como cualquier animal, y no es raro que se acerquen incluso a piscinas creadas por los humanos para hacerse con este

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  • La vida de la tortuga boba (Caretta caretta) empieza de una manera curiosa. Los científicos lo llaman “los años perdidos”: nada más nacer se internan en el océano, y no se sabe qué hacen hasta que años más tarde, ya crecidos y maduros, vuelven a las mismas playas en que nacieron. Un estudio reciente ha conseguido saber algo más de estos primeros momentos de vida, y lo cierto es que se trata de una situación de mucho estrés.

    Principalmente porque lo primero que se encuentran las tortugas bobas según salen del huevo es un ambiente plagado de peligros. Las playas en las que nacen están pobladas por un gran número de depredadores. Así que su vida empieza huyendo, y más les vale que sea rápido.

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    Además, dirigirse hacia las aguas costeras no basta. Para poder sobrevivir necesitan adentrarse en el océano. Y para ello, tienen que aprovechar las corrientes marinas existentes. Todo ello sin ayuda ni conocimientos.

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  • Una hembra de avutarda inspecciona la cloaca de un macho durante el cortejo (NationalGeographicChannel)Una hembra de avutarda inspecciona la cloaca de un macho durante el cortejo (NationalGeographicChannel)
    Las técnicas para ligar de los animales – en términos técnicos, las estrategias de selección sexual – siempre resultan curiosas. Desde las danzas de cortejo, la manera de mostrarse, coloración, comportamiento... Aunque el caso que se explica en un artículo reciente es aún más sorprendente: unas aves que se automedican para resultar más atractivas para el sexo opuesto.

     

     

    En concreto se trata de los machos de avutarda (Otis tarda). Y lo que hacen es sencillo: buscan un tipo de escarabajos conocido como meloidos, y se alimentan de ellos. Durante la época de cría, los machos de avutarda dedican una cantidad apreciable de tiempo en busca de estos insectos, que resulta que son tóxicos.

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    No para ellos, evidentemente. Pero para casi cualquier otro animal resultan mortales, incluído el ser humano. Los coleópteros contienen una sustancia denominada cantaridina, un veneno al que las avutardas son inmunes de manera natural.

    Los que

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  • Cuando la evolución se descubrió dos veces

    La Teoría de la Selección Natural fue propuesta, de manera independiente, por dos naturalistas.

    <b>Darwin y su viaje en el Beagle<br /><br /></b>Fueron cinco años en los que el científico estudió como naturalista el comportamiento de animales y fue clave para entender su revolucionaria teoría. Viajó hasta las costas de América del Sur y Australia.
    Siempre nos referimos a Charles Darwin como el padre de la Teoría de la Evolución, y le guardamos un sitio en la historia de la Ciencia por ello. Pero sería más preciso decir que fue uno de los padres de esta teoría – y aún mucho más decir que lo es de la Teoría de la Selección Natural. Porque el otro protagonista de nuestra historia, Alfred Russel Wallace, llegó a las mismas conclusiones en el mismo momento.

    Y sin embargo, el primero ha pasado a los libros de historia y el segundo ha caído en el olvido, tal vez de manera injusta. Pero, ¿qué pasó exactamente, y cómo es posible que dos personas lleguen a la misma teoría de manera independiente?

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    La historia, lo que cuentan los hechos, es la siguiente. Darwin realizó un viaje que cambió su vida, el conocido como “viaje del Beagle” por el nombre del barco en que tuvo lugar. Al volver a su Inglaterra natal, dedicó una gran cantidad de tiempo a analizar todos sus datos,

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  • South American <a href=http://www.livescience.com/46630-spiders-alive-exhibit-new-york.html data-rapid_p=1>Goliath birdeater</a> (<i>Theraphosa blondi</i>), the colossal arachnid is the world's largest spider.
    Si cualquiera de nosotros estuviésemos paseando de noche por un bosque de la Guyana, un país tropical, y escuchásemos a un animal acercarse a nosotros nos podría entrar bastante miedo. Si fuésemos especialistas del Museo de Zoología Comparada de Harvard, como el protagonista de esta historia, es probable que no sucumbiéramos al pánico, como tampoco hizo Piotr Naskrecki, que pensó que se trataba de un pequeño mamífero, tipo rata de campo o possum.

    Eso sí, hasta que enfocó con su linterna y vio de lo que realmente se trataba. Una araña del tamaño de un cachorro. Que compararlo con un animalillo simpático puede quitarle tensión, pero estamos hablando de una araña con unas patas de 30 centímetros y un tamaño mayor que el de la mano de un adulto.

    Lo que se encontró este naturalista era una hembra de tarántula goliat (Theraphosa blondi), también llamada tarántula pajarera. Porque, según la cultural local, este arácnido se alimenta de aves, aunque no es cierto. Es capaz de cazar pequeños

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  • Rojo, el color de la pasión también en los monos

    Las hembras de macaco reaccionan a este color de manera similar a como lo hacemos los humanos

    (Bruce Colin Photography/Yahoo News)(Bruce Colin Photography/Yahoo News)
    El rojo es el color de la pasión en todas las culturas. Y cuando decimos “de la pasión” nos referimos a que despierta respuestas más agresivas o vehementes. En el contexto de un enfrentamiento, el contrincante que vista el rojo parece más peligroso, y en el cortejo quien lleva el color resulta más atractivo. En un artículo reciente han demostrado que esto también ocurre en monos, que no se trata de algo cultural.

    Porque la pregunta original del estudio era precisamente si nuestra reacción a este color es algo innato o aprendido. Los propios autores del trabajo lo explican con un ejemplo muy sencillo y elegante. El color “oficial” de San Valentín – y de todas las fiestas comparables – es el rojo. Pero ¿se eligió el rojo por la reacción que provoca, o provoca la reacción porque lo asociamos a la fiesta?

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    La única manera de encontrar la respuesta era dar con un grupo de humanos que no estuviesen

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  • Los castores han construido su hogar en el Parque Nacional de Voyageurs, en el estado norteamericano de Minnesota. Y la expresión “han construido” es casi literal, ya que la forma y la manera en que funciona este ecosistema ha sido definido por estos animales.

    Mejor que forma, diremos estructura y fisionomía. Y también diremos ecosistemas en plural. Pero en definitiva, los castores han cambiando el medio para que se adapte a ellos, y de esta manera han configurado lo que ahora es un parque nacional.

    El caso de este espacio protegido se recoge en un libro que va a ser publicado por la doctora Carol Johnston, una de las mayores especialistas en biología y ecología de castores, y la autoridad sobre el efecto de estos animales en el Parque Nacional de Voyageurs.

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    La explicación es muy sencilla. Los castores (Castor canadiensis) son una especie ingeniera. Quizá la más fácil de definir como tal. Parten de unas condiciones en el medio que

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  • El sabor que te puede salvar la vida

    Detectar el sabor amargo nos ayuda a evitar venenos, pero ¿cómo funcionan los receptores?

    Foto: GettyFoto: Getty
    Ser capaces de detectar ciertos sabores nos puede salvar la vida. Dicho así, esta afirmación parece extraña. De hecho lo es, y poco precisa, ya que en realidad se trata de percibir el sabor amargo. En la naturaleza, la mayoría de las sustancias tóxicas tienen este característico sabor. Así que el modo de detectarlo y evitarlo supone una ventaja en la supervivencia.

    Muy bien, pero ¿cómo funciona esto? Porque este debate lleva en marcha desde hace mucho tiempo en biología evolutiva. Se sabe que hay una presión selectiva, un motivo para mejorar los receptores del amargo, pero no está claro cómo ha ocurrido. Hasta la publicación de un artículo reciente.

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    Para su trabajo, los investigadores se han centrado en los dos extremos en cuanto a estrategia que existen. Por un lado las aves – en concreto gallinas, que son fáciles de manipular y baratas – que tienen únicamente tres receptores de sabor amargo, cada uno de ellos

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