Apuntes de Naturaleza
  • ¿Cómo cruza el mar una gallina?

    Algunas gallinas domésticas están escapando de sus granjas y llegan a islas de Hawaii, donde se cruzan con gallinas salvajes

    Fotografía de uno de los híbridos de gallina bankiva y doméstica, tomada en la isla de Kauai.<br />Crédito: Dominic Wright
    ¿Cómo llega una gallina a convertirse en una especie invasora? Esta pregunta es mucho más compleja de lo que puede parecer. Sobre todo si tenemos en cuenta el lugar que están invadiendo, la isla de Kauai en el archipiélago de Hawaii. Y es lo que se pretende responder en un artículo reciente.

    La situación es realmente compleja. Las gallinas llegaron a Hawaii con los polinesios, hace miles de años. Y desde entonces se han naturalizado, integrándose en los ecosistemas hasta tal punto que hoy en día son parte fundamental del funcionamiento del medio natural en estas islas.

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    Pero no se trata de las gallinas domésticas, si no de las gallinas bankivas (Gallus gallus). Fue esta especie la que se domesticó para dar las variedades que hoy en día se crían por todo el mundo. En estas islas viven en estado de libertad.

    Y también viven libres gallinas de cría, de variedades “comerciales” creadas a partir de cruces dirigidos. Aunque en

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  • Cuando el mayor depredador era una salamandra

    Un gigantesco anfibio dominaba los ecosistemas hace 200 millones de años

    Metoposaurus algarvensisMetoposaurus algarvensis
    Si tuviéramos que hacer una lista de animales monstruosos, depredadores terribles a los que temer, a casi ninguno se nos ocurriría incluir a las salamandras. Pero estaríamos cometiendo un error, ya que en un momento del pasado, durante la evolución de este grupo biológico, estos anfibios fueron los cazadores más temibles de sus ecosistemas.

    Al menos así lo demuestra un fósil encontrado recientemente, que se describe en un artículo publicado en la revista Journal of Vertebrate Paleontology. Esta especie, denominada Metoposaurus algarvensis, se parecía bastante a los actuales cocodrilos. Superaba los dos metros de longitud y contaba con numerosos y afilados dientes. Y su hábitat eran lagos y zonas remansadas de ríos, donde dominaban los ecosistemas.

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    Lo más interesante del caso es que estas “super-salamandras” pertenecen al mismo grupo del que evolucionaron los actuales anfibios. Hoy en día a este grupo pertenecen

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  • Setas que brillan en la oscuridad

    Algunas especies de hongos cuentan con esta característica para atraer a los animales y que dispersen sus esporas

    <i>Neonothopanus gardneri</i> brillando en la oscuridad. REUTERS/Michele P. Verderane/IP-USP-2008/Handout via Reuters
    En Biología, algunas preguntas tardan en contestarse. Y puede llegar a pasar mucho tiempo desde que se observa un proceso por primera vez hasta que se le da respuesta. Una de ellas es por qué brillan algunas setas, algo que en su día se preguntó Aristóteles. Más de 2.000 años más tarde, gracias a un artículo reciente, se tiene la respuesta.

    La explicación es simple. Las setas brillan para atraer a distintos insectos, y que éstos se encarguen de dispersar sus esporas. Repartir a la especie por el mundo.

    Parece obvio, ¿no? El problema es que no lo es tanto. Estas especies brillan de manera activa. Es decir, generan su propia luz gastando energía metabólica, invirtiendo recursos. Parece un mecanismo muy costoso para dispersar las esporas.

    Claro, que lo hacen de la manera más eficiente posible. En el estudio recién publicado no sólo se demuestra para qué lo hacen. También cómo lo hacen, que es mucho más interesante.

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  • Cómo una infección puede cambiar el comportamiento

    Roedores que dejan de temer a los gatos, o gambas que se vuelven caníbales son algunos de los ejemplos de los cambios que un parásito puede provocar en animales

    Un gato juega con un ratón en Alemania el 20 de diciembre de 2014Un gato juega con un ratón en Alemania el 20 de diciembre de 2014
    Que un animal enfermo cambie su forma de comportarse – que esté “bajo de ánimos” - no parece ninguna novedad. Pero demostrar que una infección por parte de un parásito cambia el comportamiento, las estrategias de supervivencia, de un ser vivo ya es otra cosa y sí es noticia. O más bien noticias, ya que han salido dos artículos que tratan precisamente sobre este tema.

    Los casos no podrían ser más distintos. En el primer artículo se habla sobre canibalismo en un pequeño crustáceo parecido a una gamba. Y en el segundo, de cómo un parásito bastante común hace que las ratas no sólo pierdan el miedo a sus depredadores, si no que incluso los busquen.

     

    Gambas “zombies”

    Dos ejemplares de <i>Gammarus duebeni celticus.<br /><br /></i>Credit: University of LeedsEl canibalismo no es algo raro en crustáceos. De hecho, es relativamente común que los adultos de una especie cacen a los juveniles para alimentarse. Visto así, no parece que una infección afecte en nada.

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    Pero el caso de Gammarus

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  • Los cazadores son buenos para la naturaleza

    Las personas más dispuestas a colaborar con la protección de la naturaleza son los cazadores y los aficionados a la observación de aves

    AP Photo/Detroit News, Todd McInturfAP Photo/Detroit News, Todd McInturf
    ¿Quién ayuda más a conservar la naturaleza? La pregunta puede parecer algo extraña, pero resulta muy importante. A la hora de diseñar programas de conservación, hace falta saber a quién van dirigidos, tener claro cuáles son tus aliados. Según un estudio reciente, la cosa está muy clara: los aficionados a las aves y los cazadores. Con mucha diferencia.

    Lo de los ornitólogos aficionados – observadores de aves o birdwatcher en inglés – resulta más o menos obvio. Lo de los cazadores no tanto, y además da pié a malos entendidos. Así que es mejor aclarar de qué hablamos, para poder sacar las conclusiones apropiadas.

    Con cazadores nos referimos a los buenos cazadores. A los que tienen sus permisos, cumplen con las leyes. Igual es más sencillo definir quiénes no son: los furtivos. Que, por cierto, son una minoría, ya que los cazadores que se rigen por las buenas prácticas los superan, y mucho, en número.

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    Pero mucho

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  • Resuelto el misterio que desconcertó a Darwin

    Un análisis en detalle consigue acabar con un debate de más de 180 años

    Interpretación artística de lso fósiles descubiertos por Charles Darwin. REUTERS/Peter Schouten/Handout Interpretación artística de lso fósiles descubiertos por Charles Darwin. REUTERS/Peter Schouten/Handout
    Pocas cosas le gustan más a un científico que un misterio sin resolver. Y al mismo tiempo resulta algo molesto, ya que el objetivo de la ciencia es precisamente arrojar luz sobre estos misterios. Así que un artículo en el que se da respuesta a un debate de 180 años, siempre es interesante.

    De acuerdo, pero, ¿cuál es el misterio? La pregunta que no se ha podido resolver hasta ahora es de dónde venían unos animales muy curiosos. Según Charles Darwin, que fue quien descubrió los fósiles, se trataba de “los animales más extraños descubiertos hasta la fecha”.

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    Y es comprensible que los definiese así. Uno de ellos parecía un camello, pero sin jorobas y con trompa de elefante. Otro era una curiosa mezcla entre un hipopótamo, un rinoceronte y un roedor. Todos ellos, en resumen, compartían características de mamíferos africanos y norteamericanos.

    Porque ahí era donde estaba realmente la duda. Si los “primos evolutivos” de los

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  • Hallada una nueva especie de tapaculos

    Se trata de un pequeño ave sudamericana que hasta ahora había pasado desapercibida

    Fotografía de la especie recién descubierta de tapaculo, <i>Scytalopus perijanus</i>.<br /><br />Crédito: A. Cuervo
    Guardada en un museo durante más de 70 años. Así se ha pasado una nueva especie, que acaba de ser “descubierta”. O mejor dicho, tal y como se explica en un artículo reciente, descrita de manera científica. Se trata de un pequeño pájaro de la zona tropical de Sudamérica, que recibe el nombre de Tapaculo Perijá (Scytalopus perijanus).

    Aunque, en realidad, podríamos considerar que la especie se ha descubierto dos veces. La primera, entre 1941-1942 cuando una expedición científica recogió ejemplares de este ave y lo envió al Museo Smithsoniano. Y la segunda entre 2007 y 2008, cuando se estudió en profundidad la diversidad del Monte Perijá y se determinó la nueva especie.

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    Un pequeño comentario, antes de entrar en detalle. En España tenemos también tapaculos, aunque no tienen ninguna relación. En este caso, se trata de arbustos del género Rosa, y reciben su nombre común por las propiedades astringentes de sus frutos.

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  • Encuentran caracoles de cristal en una cueva española

    Estos pequeños animales tienen la concha transparente, lo que les da un aspecto cristalino

    Imágenes de la especie <i>Zospeum vasconicum</i> de la Cueva de la Ermita de Sandaili.<br /><br />Crédito: Adrienne Jochum; CC-BY 4.0Una cueva profunda donde no entra la luz no parece el sitio más prometedor para encontrar nuevas especies, al menos a priori. Y sin embargo, allí es donde se han encontrado dos organismos desconocidos para la ciencia hasta ahora, en un sistema de cuevas del norte de España. En un artículo reciente se da una descripción de estos animales.

    Las cuevas son bastante conocidas, así que habría que preguntarse cómo es posible que nadie hubiese dado antes con estos animales. En ambos casos se trata de caracoles del género Zospeum, un grupo biológico también conocido.

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    El nombre común de estos animales ya nos puede dar una pista. Se los conoce popularmente como “caracoles de cristal”, debido a que su concha es completamente transparente. A fin de cuentas, si vives en una cueva sin luz, no te sirve de nada tener el cuerpo coloreado.

    Así que han pasado desapercibidos entre otras cosas por ser transparentes. Pero no sólo eso,

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  • Los humanos tenemos genes de bacterias

    En nuestro genoma aparecen ciertos genes que hemos recibido de las bacterias y no de ningún ancestro evolutivo

    La genética nunca dejará de dar sorpresas. Por ejemplo, comprobar que los humanos tenemos genes de bacterias. Mejor dicho, porque esto es lo que se explica en un artículo reciente, que en nuestro genoma hay secuencias foráneas que vienen de bacterias, esto sí es una sorpresa. Estamos hablando de adquisiciones recientes, y con genes activos e importantes.

    Este tipo de situaciones se conocen desde hace tiempo, pero en bacterias. Se conoce como Transferencia Horizontal de Genes (THG), y es el mecanismo por el que las bacterias desarrollan tan rápidamente resistencia a los antibióticos. También se conocían desde hace tiempo situaciones así en animales, pero sólo en organismos sencillos, como los nemátodos – un tipo de gusanos.

    Sin embargo, que la THG se pudiese dar en animales más complejos no se había comprobado. Se sospechaba, pero nunca se había podido confirmar. Ahora se ha hecho, y con una seguridad sorprendente.

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    En

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  • Nuevos y viejos sabores para la cerveza, de mano de los científicos

    En dos artículos recientes se dan nuevas recetas para elaborar cerveza. En un caso recuperando lo que se hacía a mediados del siglo XIX, y en el segundo gracias a una nueva levadura híbrida

    Vasos con cerveza en un bar en California (EEUU), el 7 de febrero de 2014Vasos con cerveza en un bar en California (EEUU), el 7 de febrero de 2014
    Podrá gustarnos más o menos, pero es imposible negar que la cerveza es un gran negocio a nivel mundial. Y como suele ocurrir, se mira a la ciencia y la tecnología para poder seguir mejorándolo. Recientemente se han publicado dos artículos relacionados con el mundo de la cerveza, cada uno con un objetivo distinto.

    No sólo es distinto el objetivo, si no que también el enfoque. El primer artículo mira hacia el pasado, tratando de descifrar la receta de cervezas antiguas. En el segundo caso, la vista está puesta en el futuro, ya que han “creado” una nueva levadura para realizar la fermentación.

    Aprendiendo del pasado

    Recuperar recetas antiguas de cerveza se ha convertido en el objetivo de muchos productores de esta bebida. El problema es que no resulta sencillo, ya que no quedan muchas. O bien se bebían, o se reutilizaban los envases.

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    Sin embargo, alguna queda. Por ejemplo, en un barco hundido de mediados del

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