Apuntes de Naturaleza
  • Un caso de “Romeo y Julieta” en el mundo animal

    En mangostas rayadas, cuando dos manadas se enfrentan por un territorio, ciertos individuos tienden a formar parejas con miembros de la manada rival

    Lucha entre dos manadas de mangostas rayadas (<i>Mungos mungo</i>). A la derecha la manada que ataca, mientras que la manada de la izquierda defiende su territorio.<br /><br />Crédito: Dr Harry Marshall
    Si la historia de Romeo y Julieta ocurriese en el mundo animal, sus protagonistas podrían ser perfectamente magostas rayadas (Mungos mungo). Estos animales mantienen guerras entre familias por controlar el territorio, y pueden llegar a ser muy violentas. Pero en medio de estas batallas, es común que se formen parejas con miembros de parejas rivales, según se explica en un artículo reciente.

    Aunque tal vez hablar de “formar parejas” no sea lo más correcto. Estos animales son muy gregarios. Nacen en una manada, y la práctica totalidad de ellos pasan sus vidas en la misma en que nacieron. Rodeados de familiares, que les cuidan y protegen.

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    Pero claro, esto tiene sus problemas. El principal, que todas las posibles parejas están emparentadas. Y la endogamia es realmente peligrosa. Muchas enfermedades se hacen más probables al procrear entre parientes cercanos.

    Así que, cuando dos manadas

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  • Descubren un gusano plano que insemina su propia cabeza

    Cuando no encuentran pareja, estos platelmintos son capaces de inyectar su propio esperma en su cabeza, donde se alojan los óvulos

    Imagen de microscopía de <i>Macrostomun hystrix</i>. En ella se pueden ver el ojo anterior (1), los testículos (2), ovarios (3), óvulos (4), huevos (5) y la región genital masculina (6) al final del cuerpo.Crédito: Lukas Schärer
    Un gusano plano que, para reproducirse, utiliza una técnica que los expertos denominan “inseminación traumática” ya de por sí es curioso. Pero si además, en un artículo reciente, se demuestra que es capaz de autofecundarse – esto es, que se insemina a sí mismo – y que además lo hace en su propia cabeza, pasa de ser una curiosidad de interés científico a una situación cercana a lo perturbador.

    En realidad, desde el punto de vista biológico, se trata de una estrategia muy interesante. Estos platelmintos – el grupo biológico al que pertenece esta especie – son hermafroditas simultáneos. Es decir, producen espermatozoides y óvulos al mismo tiempo.

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    Aunque los animales sean capaces de generar ambos tipos de gametos al mismo tiempo, lo más normal es que eviten la autofecundación. A fin de cuentas, si para algo sirve la reproducción sexual es para aumentar la diversidad genética

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  • Nuestros gatos son un peligro para la biodiversidad

    Un estudio demuestra no sólo el daño que estas mascotas pueden generar en la fauna, también las pocas medidas que tomamos sus dueños

    AP Photo/Department of the Environment, C. PotterAP Photo/Department of the Environment, C. Potter
    Los dueños de gatos no somos conscientes del impacto que nuestras mascotas tienen sobre la biodiversidad. Sabemos que son depredadores, cazadores muy hábiles, y lo demuestran trayéndonos alguna presa de vez en cuando. Pero, tal y como demuestra un estudio reciente, no queremos creernos el daño que realmente hacen nuestros animales domésticos.

    Y eso a pesar de que las historias de extinción de animales protagonizadas por gatos son famosas. Tal vez la más conocida sea la del “señor Bigotes”, el gato del farero del que ya os hablamos aquí. Pero aún así, lo seguimos negando.

    Eso sí, los datos no mienten. En el artículo han demostrado que los gatos domésticos son responsables de la caza de un número muy elevado de animales. Mucho mayor de lo que los dueños pensaban, y de hecho superior a lo que están dispuestos a reconocer.

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    ¿Cómo se han conseguido estos números? El estudio se ha llevado a cabo en dos zonas muy concretas

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  • Un cementerio nuclear en el Pacífico, bajo amenaza

    La subida del nivel del mar, el cambio en los océanos y la falta de mantenimiento amenazan la integridad de un cementerio nuclear en mitad del Pacífico

    Vista aérea de la cúpula de Runit. Los residuos radiactivos acumulados aquí tienen una vida media de 25.000 añosVista aérea de la cúpula de Runit. Los residuos radiactivos acumulados aquí tienen una vida media de 25.000 años
    En ocasiones, los problemas ambientales se suman a cuestiones históricas para generar verdaderos peligros. Este es el caso de las Islas Marshall, en mitad del océano Pacífico. Este archipiélago está amenazado por la subida del nivel del mar, y también por unas aguas cada vez más cálidas y ácidas. Pero también por un cementerio nuclear, el Domo – o cúpula – de Runit, que puede ceder y verter sus residuos en cualquier momento.

    Al menos eso es lo que dicen los expertos. En casos como este, resulta complicado ser objetivo, aunque siempre hay que hacer el mayor esfuerzo. Así que empecemos por resumir, de manera muy sucinta, la situación. Para después tratar de entender los problemas y peligros.

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    Durante mucho tiempo, las islas del Pacífico han sido el campo de pruebas de armas nucleares. En las Islas Marshall en concreto, los lugares más conocidos han sido los Atolones de Bikini y de Enewetak.

    En este último se decidió

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  • El curioso aspecto de las arañas pelícano

    La forma de estas arañas, también conocidas como arañas asesinas, está en perfecta sintonía con su forma de vida

    By Michael G. Rix and Mark S. Harvey, Western Australia Museum, via Wikimedia CommonsBy Michael G. Rix and Mark S. Harvey, Western Australia Museum, via Wikimedia Commons
    Una cosa que queda clara al estudiar a los seres vivos es que a la naturaleza parecen gustarle las formas raras. Un ejemplo de ello serían las arañas pelícano, o pelican spiders en inglés. El nombre no engaña. Son arañas, que por el aspecto de sus “mandíbulas” recuerdan a los pelícanos. El otro nombre común que reciben tampoco engaña. Las arañas asesinas se alimentan de otras arañas, y están perfectamente adaptadas para hacerlo.

    Hablando con propiedad, las arañas no tienen mandíbulas. La estructura que recuerda al cuello y cabeza de un pelícano son en realidad los quelíceros. Se trata de apéndices modificados – podríamos decir que son patas – que llevan en su extremo los aguijones con el veneno.

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    La función principal de los quelíceros es cazar. En el resto de arañas, estos apéndices están junto a la boca. Por delante de ella, pero sólo ligeramente. Pero las arañas pelícano las tienen muy alejadas. Y no sólo de la boca, si no

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  • Los corales ya están adaptados al calor

    Un estudio reciente demuestra que estos animales cuentan con las adaptaciones necesarias frente al aumento de temperaturas.

    Corales en la isla Halfway en la Gran Barrera de Coral de Australia, el 2 de octubre de 2012Corales en la isla Halfway en la Gran Barrera de Coral de Australia, el 2 de octubre de 2012
    Que las aguas en el planeta se están calentando queda fuera de toda duda. Y que los corales, imprescindibles para que los océanos mantengan su salud ecológica, sufren por este aumento tampoco está sujeto a debate. Pero hay buenas noticias: ya hay corales adaptados al calor.

    Estas adaptaciones consisten en cambios en el metabolismo, mejor regulación de la temperatura, cambios en las paredes externas del cuerpo, y toda una serie de modificaciones. Y los genes responsables de éstas ya existen.

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    Entonces, ¿dónde está la novedad? En el artículo lo que se explica es, por una parte, cómo funcionan estos genes. Y por otra, y esto es lo realmente importante, cómo conseguir que los corales resistentes a la temperatura se dispersen mejor. Es decir, cómo hacerlo para que estén presentes en más lugares.

    Las larvas de corales son capaces de recorrer grandes distancias. El problema es que no lo suelen hacer. Cuando encuentran

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  • Hallucigenia, el fósil que perdió la cabeza, por fin la ha encontrado

    Después de varias décadas interpretando mal un fósil, al descubrir y analizar su boca cambia la manera de entenderlo

    Interpretación artística de <i>Hallucigenia</i>
    Que un animal al que han dado el nombre de Hallucigenia sea de los más raros que se conocen no debería sorprender a nadie. Pero la historia de su descubrimiento e interpretación es mucho más compleja de lo que se podría pensar. Después de mucho tiempo interpretándolo al revés, ahora se ha descubierto algo que cambia por completo lo que creíamos que sabíamos sobre él.

    Lo de “al revés” es literal. Desde que los fósiles de este animal se encontraron y estudiaron por primera vez, se les ha puesto al revés. Lo que al principio se consideraban las patas han resultado ser espinas de la espalda. Vaya, que se ha tenido al animal boca arriba desde la década de 1970 hasta hace poco.

    [Te puede interesar: A vueltas con el origen de los animales]

    Pero también se ha confundido la cabeza con la cola. O al menos, no se sabía dónde quedaba cada cosa. Más que nada, porque no resultaba nada fácil saberlo, ya que los fósiles estaban incompletos.

    Gracias a los análisis más detallados que se han podido

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  • Cómo sobreviven las hormigas del Sahara a una vida en pleno día

    Gracias a los "pelos" que recubren su cuerpo, las hormigas plateadas del Sahara consiguen disipar calor y sobrevivir en un ambiente extremo.

    Imagenes macroscópicas de la hormiga del Sahara. En ellas se pueden observar los pelos que recubren el cuerpo y les permiten evitar la mayor parte de la radiación.<br />Crédito: Norman Nan Shi & Nanfang Yu, Columbia Engineering
    Vivir en el desierto de Sahara no es fácil para ninguna especie. Pero aún menos para una que desarrolla su vida – busca alimento, patrulla su entorno y demás – en las horas centrales del día, cuando más calor hace. Para poder sobrevivir, las hormigas plateadas del desierto (Cataglyphis bombicina) han desarrollado una sorprende capacidad: modifican el espectro de radiación gracias a “pelos” especiales en su cuerpo.

    ¿Hacen qué? Porque dicho así, no se entiende muy bien. La estrategia que adoptan estos pequeños insectos es realmente elegante. Su cuerpo está cubierto de pequeñas estructuras, parecidas a pelos – quetas sería el nombre técnico, ya que pelo sólo tenemos los mamíferos – que les ayudan a refrigerarse.

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    Al poner un objeto – también cualquier animal, planta u otro organismo – al Sol, se absorbe energía en forma de radiación. En términos muy simplistas, se puede decir que la cantidad de calor, y por tanto el

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  • La sorprendente capacidad de las estrellas de mar

    Durante un estudio, dos estudiantes descubrieron que estos animales son capaces de expulsar los chips de seguimiento que se les implantaban

    En el extremo del brazo de la estrella de mar se puede observar el chip saliendo del cuerpo.Crédito: University of Southern DenmarkEn el extremo del brazo de la estrella de mar se puede observar el chip saliendo del cuerpo.Crédito: University of Southern Denmark
    Las estrellas de mar son animales ciertamente curiosos. Por muchos motivos, pero por poner sólo un ejemplo, tal vez el más obvio, por su aspecto. Pero no es el único, y cuanto más se estudia este grupo biológico – los equinodermos – más cosas sorprendentes se aprenden. Por ejemplo, que son capaces de expulsar de su cuerpo objetos insertados. Como los “chips” que se les ponen a perros o gatos.

    En un artículo reciente se explica el mecanismo que emplean las estrellas de mar para deshacerse de estos objetos. Puede parecer algo sencillo, a fin de cuentas casi todos nos hemos clavado una astilla, que nuestro propio cuerpo acaba expulsando. Pero un chip no es lo mismo.

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    Este tipo de cuerpos extraños se introducen a niveles profundos en el músculo. Y no se expulsan así como así. Si no, no se emplearían para identificar a nuestras mascotas y en estudios medioambientales.

    En prácticamente todos los

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  • Un pájaro con piel de cordero

    Para pasar desapercibido y poder parasitar nidos, un ave ha cambiado por completo su aspecto. Pero no copia a sus víctimas, si no a una tercera especie

    Frente a frente, las dos especies. A la izquierda una hembra de tejedor parásito, y a la derecha de obispo rojo.<br />Credit: Claire Spottiswoode
    La frase “un lobo con piel de cordero” funciona muy bien en la naturaleza. Este tipo de estrategia, la de adoptar el aspecto de otra especie para pasar desapercibido, es muy común. El término técnico sería mimetismo. Y aunque casos hay muchos, resulta curioso el que se explica en un artículo reciente. Un pájaro que parasita los nidos de otro ave, y que resulta indistinguible de una tercera especie.

    Dicho así, puede parecer muy enrevesado. Pero en realidad, se trata de una solución muy creativa. Los tejedores parásitos (Anomalospiza imberbis) ponen sus huevos en los nidos de otra especie. En concreto en los de las prinias modestas (Prinia subflava).

    Pero claro, para los pájaros que crían a un polluelo que no es suyo, la cosa no tiene tanta gracia. Así que han desarrollado mecanismos para detectarlo. Y como no son capaces de diferenciar sus huevos de los del parásito – porque este los imita a la perfección –, por lo que han optado es por descubrir a los adultos.

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