Apuntes de Naturaleza
  • ¿Si desaparecen las abejas, nos quedaremos sin miel?

    Las abejas no son los únicos insectos que producen miel. Y aunque muchas de estas "mieles" son tóxicas, otras pueden suponer una alternativa

    La pérdida de las abejas, el cada vez más llamativo descenso en sus números, supone una preocupación enorme a nivel ambiental. Sin ellas, la polinización de numerosas especies vegetales se complica, o incluso se vuelve imposible. Pero, ¿también significa el fin de la miel, o existen otros animales capaces de crear este producto?

    Si decimos “las abejas producen miel” no estamos contando ninguna mentira. Pero tampoco estamos siendo demasiado específicos. A fin de cuentas, hay en torno a 20.000 especies de lo que conocemos como abejas. Y aunque no todas producen miel, una buena cantidad sí que lo hace.

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    Pero tampoco es que “miel” sea un término demasiado concreto. Con él nos referimos a un producto viscoso, con alto contenido en azúcares, producido por una mezcla de néctar de flores, glúcidos y proteínas… Un término muy genérico.

    Tanto es así, que muchas de las “mieles” que producen ciertos insectos son tóxicas. Venenosas para el

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  • Las pataletas de los niños pueden estar causadas por las bacterias de su intestino

    La composición de la microbiota parece estar detrás de ciertos comportamientos en niños pequeños

    Las bacterias nos acompañan a donde quiera que vayamos, dentro de nuestro cuerpo. Y nos superan en número. Según algunos cálculos, hay diez veces más bacterias que células en un humano sano. Así que no es raro que contribuyan a nuestro estado general de salud. Pero, ¿también afectan a nuestro comportamiento?

    Según un estudio reciente, sí. Al menos en niños pequeños, en bebés. Hay una relación directa entre la microbiota – por favor, erradiquemos el término “flora intestinal”, que parece que tenemos césped en nuestro intestino – y el comportamiento de niños de entre 18 y 27 meses de edad.

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    Si lo pensamos bien, tiene sentido. Es decir, si cualquier persona está colonizada por bacterias que le proporcionan beneficios, se sentirá bien y su estado de ánimo mejorará. Nada como sentirte molesto para ponerte de mal humor. Y también al contrario, evidentemente.

    Claro, que demostrarlo es otra historia. Para ello, los investigadores

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  • Cómo un joven de 20 años va a cambiar el mundo limpiando toda la basura de los océanos

    Boyan Slat ha creado una empresa y diseñado un sistema para sacar del agua toneladas de plásticos

    Imagen aérea del dispositivo creado para limpiar de plásticos los océanos.<br />Crédito: <a href=http://www.theoceancleanup.com/ target=_blank>The Ocean CleanUp Team</a>
    Que hemos convertido los océanos en vertederos no es ninguna noticia nueva. El ser humano lo lleva haciendo desde el principio de los tiempos. Pero en tiempos más recientes, el incremento en el uso de plásticos ha hecho que el problema sea mucho mayor.

    El próximo verano, un joven de 20 años pondrá en marcha un proyecto que pretende acabar con esta situación. Boyan Slat, que así se llama el CEO de “The Ocean CleanUp”, ha creado un nuevo sistema, que es barato y eficiente, para terminar definitivamente con la basura en nuestros mares.

    O si no acabar, al menos paliar. La idea es limpiar los mares del planeta de la enorme cantidad de plástico que se acumula en ellos, flotando sobre sus aguas. No sólo porque queden feo, si no por el impacto ambiental que estas sustancias tienen.

    Como todo buen proyecto, tiene un objetivo muy grande, tal vez incluso irrealizable: sacar del mar la mitad de la Gran Isla de Basura, que se encuentra entre Hawaii y Japón. Bastaría con recuperar esa cantidad para

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  • Los pulpos son capaces de ver por su piel

    La piel de estos animales contiene las mismas sustancias que permiten a sus ojos percibir la luz

    Juvenil de pulpo de California (<i>Octopus bimaculoides</i>), la especie capaz de ver por su piel
    Los pulpos son animales sorprendentes, con algunas características bastante curiosas. Por citar sólo una, sus ojos son los mejor desarrollados del mundo animal, por detrás de los de los humanos. A esto hay que sumarle que son capaces de ver a través de su piel, tal y como se explica en un artículo reciente.

    Bueno, tal vez “ver” no sea la expresión adecuada. Son capaces de detectar la luz en ciertas células de su piel y de reaccionar a lo que reciben. Pero esta información no viaja por el sistema nervioso. Como no llega al cerebro, no se forma imagen alguna. En realidad, reaccionan a la luz.

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    Toda la superficie de los pulpos de California (Octopus bimaculoides), su piel, esta cubierta de unas células llamadas cromatóforos. Estas estructuras participan en la comunicación entre individuos. La manera es muy sencilla: como los cromatóforos son capaces de cambiar de color, pueden enviar mensajes sencillos.

    Lo

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  • La inexplicable muerte de 85.000 antílopes

    Una sorprendente mortandad, de la que no se conoce la causa, está atacando a los antílopes saiga en Kazajistán

    Un Saiga en su hábitat natural.Crédito: Asian ScientistUn Saiga en su hábitat natural.Crédito: Asian Scientist
    Los antílopes saiga (Saiga tatarica) son unos curiosos herbívoros. Por la cara que tienen, más que por otra cosa. Lo que no les convertiría en noticia, si no fuese porque unos 85.000 individuos han aparecido muertos, y no se conoce la causa. Si la cosa sigue a este ritmo, pueden extinguirse en las próximas semanas.

    Una causa posible es que se trate de una infección. De hecho es lo más probable. Incluso se tiene un candidato, una bacteria llamada Pasteurella sp. Lo que llama la atención es que es un patógeno que estaba presente en la zona, incluso infectaba a los saigas, pero nunca con tanta virulencia.

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    Por norma general, la pasteurellosis la sufren animales debilitados. Bien por vejez, por otras enfermedades previas, o por mala alimentación. Es lo que se conoce como una infección oportunista. Pero resulta difícil pensar que 85.000 animales estuviesen en esta situación. Así que, de momento, es simplemente la

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  • El Serengueti tal y como lo conocemos está desapareciendo

    Impactos tanto naturales como causados por el hombre pueden acabar con este icónico Parque Nacional en las próximas décadas

    La imagen de las migraciones en el Serengueti es un icono de África, de su naturaleza y de los esfuerzos por conservarla. Pero también es una imagen que podría desaparecer, al menos tal y como la conocemos. Según un informe reciente, no tendremos que esperar demasiado para que esto ocurra, si no se le pone remedio rápido a la situación.

    Y resulta mucho más fácil decirlo que hacerlo. Porque hay tres factores que amenazan a este enclave natural, y ninguno tiene una solución fácil. Se han unido causas naturales con impactos humanos, dando lugar a un problema realmente complejo.

    El primero de los factores es un clásico, el cambio climático. Como ya es bastante conocido, no nos detendremos mucho en él. Lo importante en este caso es recordar que el cambio en el clima ha modificado la estación seca – que se ha alargado – y ha hecho que las lluvias caigan con más fuerza.

    Esto aumenta la erosión y el lavado del suelo. Lo que se traduce en que las nubes de polvo que levantan las grandes

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  • Lo que realmente deberías saber de la famosa lluvia de arañas

    Los campos de una zona de Nuevo Gales del Sur, en Australia, aparecieron cubiertos de telas de araña

    Reuters / Daniel MunozReuters / Daniel Munoz
    Las imágenes de campos australianos cubiertos de telas de araña, como si fuese nieve, son interesantes y curiosas. En la última semana han salido varios vídeos – por ejemplo, aquí se puede ver uno – sobre este fenómeno, que aunque resulta llamativo no es nada excepcional.

    Tampoco es que se trate de un suceso común, pero no es raro. Ocurre cada cierto tiempo, normalmente vinculado con algún suceso climático. Fuertes lluvias o crecidas de los ríos son la causa más común. En realidad, lo que se ve es a cientos de miles de arañas escapar de un peligro.

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    De hecho, hace tres años ya tuvimos esta historia en este mismo blog. Allí se explicaba que estas arañas, un tipo de araña lobo, utilizan sus redes no para cazar, si no como medio de transporte. Crean estructuras parecidas a parapentes, y aprovechan el viento para alejarse de posibles peligros. En realidad, sería más "el vuelo de las arañas" que una lluvia.

    En aquel

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  • Un gusano con forma de pene y dientes en la garganta

    Un estudio se centra en los dientes de una especie fósil con una forma y características curiosas

    Imagen de microscopía de los dientes del priapúlido - o gusano pene - estudiadoCrédito: Tom HarveyImagen de microscopía de los dientes del priapúlido - o gusano pene - estudiadoCrédito: Tom Harvey
    Un gusano con forma de pene, que vive enterrado en el fondo del mar y que tiene una boca llena de dientes afilados, preparados para atacar a cualquier animal que pase cerca, parece sacado de una película de terror o ciencia-ficción. Más si pensamos que pueden “sacar” - protruir, en realidad – su boca, dejando los dientes y parte de la garganta por fuera y utilizarlos para raspar cualquier superficie, o incluso para anclarse a la piel de un animal.

    Animales así existen, y desde hace mucho tiempo. El nombre técnico es priapúlidos – que viene de Príapo, dios de la fertilidad en la mitología griega, con un enorme pene – y que en inglés se llaman, de manera bastante literal, penis worms. Esto es, gusanos pene.

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    Cuando decimos “desde hace mucho tiempo”, estamos hablando de millones de años. En concreto, de unos 580 millones de años, desde la explosión cámbrica. Es decir, existen desde el mismo momento en que

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  • La viagra puede ayudar a luchar contra la malaria

    Gracias a este medicamento, se evitaría una parte importante del ciclo del parásito

    Esquema de la acción de la Viagra sobre la infección de malaria.<br /><br />Credit: © Catherine Lavazec
    Todo lo que se explica en un artículo reciente sobre la lucha contra la malaria se podría resumir en una sola frase, que da una idea un poco soez. La Viagra podría acabar con la parte sexual del parásito, al poner dura la membrana de los glóbulos rojos. Pero más allá de la frase, más o menos afortunada, hay un descubrimiento interesante.

    En la lucha contra las infecciones, hay que combatir en dos frentes. Por una parte, evitar que más gente coja la enfermedad. En el caso de la malaria, evitar las picaduras de insecto que inyectan el parásito en la sangre. Pero también hay que evitar que la enfermedad se propague, que llegue a los mosquitos.

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    El ciclo de vida del protozoo que causa la malaria es muy complejo. Pero simplificando mucho, podríamos resumirlo así: tiene una fase asexual, que se desarrolla en el mosquito y que es la que este insecto nos inyecta; y otra fase, conocida como gamética o sexual, que se

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  • ¿Pueden las hormigas acabar con los atascos de coches?

    La manera en que las colonias de estos insectos se auto-organizan pueden servir para regular el tráfico de manera más eficiente

    Fila de hormigas. ( Por Filipe 'shello' Rodrigues v&iacute;a Flickr)Fila de hormigas. ( Por Filipe 'shello' Rodrigues vía Flickr)
    Las hormigas siempre han despertado mucho interés entre los biólogos. Especialmente por su comportamiento, por sus estructuras sociales – pertenecen al grupo de las especies eusociales, junto con abejas y similares. En parte por lo que podemos aprender de ellas. Por ejemplo, sobre cómo regular el tráfico, que es lo que se explica en un artículo reciente.

    La forma en que estos insectos forman y gestionan las rutas de entrada y salida de los hormigueros no se basa en reglas y leyes, obviamente. Se trata de un proceso conocido como autoorganización. En base a pequeñas interacciones entre partes del sistema – en este caso, hormigas individuales – surgen patrones a nivel más global.

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    ¿Y esto tiene algún significado para el tráfico? Según proponen algunos autores, simplemente al entender cómo las hormigas consiguen no quedarse paradas y provocar atascos, podríamos sacar ideas para nuestras carreteras.

    La idea de la

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