Apuntes de Naturaleza
  • Un cementerio nuclear en el Pacífico, bajo amenaza

    La subida del nivel del mar, el cambio en los océanos y la falta de mantenimiento amenazan la integridad de un cementerio nuclear en mitad del Pacífico

    Vista aérea de la cúpula de Runit. Los residuos radiactivos acumulados aquí tienen una vida media de 25.000 añosVista aérea de la cúpula de Runit. Los residuos radiactivos acumulados aquí tienen una vida media de 25.000 años
    En ocasiones, los problemas ambientales se suman a cuestiones históricas para generar verdaderos peligros. Este es el caso de las Islas Marshall, en mitad del océano Pacífico. Este archipiélago está amenazado por la subida del nivel del mar, y también por unas aguas cada vez más cálidas y ácidas. Pero también por un cementerio nuclear, el Domo – o cúpula – de Runit, que puede ceder y verter sus residuos en cualquier momento.

    Al menos eso es lo que dicen los expertos. En casos como este, resulta complicado ser objetivo, aunque siempre hay que hacer el mayor esfuerzo. Así que empecemos por resumir, de manera muy sucinta, la situación. Para después tratar de entender los problemas y peligros.

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    Durante mucho tiempo, las islas del Pacífico han sido el campo de pruebas de armas nucleares. En las Islas Marshall en concreto, los lugares más conocidos han sido los Atolones de Bikini y de Enewetak.

    En este último se decidió

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  • El curioso aspecto de las arañas pelícano

    La forma de estas arañas, también conocidas como arañas asesinas, está en perfecta sintonía con su forma de vida

    By Michael G. Rix and Mark S. Harvey, Western Australia Museum, via Wikimedia CommonsBy Michael G. Rix and Mark S. Harvey, Western Australia Museum, via Wikimedia Commons
    Una cosa que queda clara al estudiar a los seres vivos es que a la naturaleza parecen gustarle las formas raras. Un ejemplo de ello serían las arañas pelícano, o pelican spiders en inglés. El nombre no engaña. Son arañas, que por el aspecto de sus “mandíbulas” recuerdan a los pelícanos. El otro nombre común que reciben tampoco engaña. Las arañas asesinas se alimentan de otras arañas, y están perfectamente adaptadas para hacerlo.

    Hablando con propiedad, las arañas no tienen mandíbulas. La estructura que recuerda al cuello y cabeza de un pelícano son en realidad los quelíceros. Se trata de apéndices modificados – podríamos decir que son patas – que llevan en su extremo los aguijones con el veneno.

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    La función principal de los quelíceros es cazar. En el resto de arañas, estos apéndices están junto a la boca. Por delante de ella, pero sólo ligeramente. Pero las arañas pelícano las tienen muy alejadas. Y no sólo de la boca, si no

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  • Los corales ya están adaptados al calor

    Un estudio reciente demuestra que estos animales cuentan con las adaptaciones necesarias frente al aumento de temperaturas.

    Corales en la isla Halfway en la Gran Barrera de Coral de Australia, el 2 de octubre de 2012Corales en la isla Halfway en la Gran Barrera de Coral de Australia, el 2 de octubre de 2012
    Que las aguas en el planeta se están calentando queda fuera de toda duda. Y que los corales, imprescindibles para que los océanos mantengan su salud ecológica, sufren por este aumento tampoco está sujeto a debate. Pero hay buenas noticias: ya hay corales adaptados al calor.

    Estas adaptaciones consisten en cambios en el metabolismo, mejor regulación de la temperatura, cambios en las paredes externas del cuerpo, y toda una serie de modificaciones. Y los genes responsables de éstas ya existen.

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    Entonces, ¿dónde está la novedad? En el artículo lo que se explica es, por una parte, cómo funcionan estos genes. Y por otra, y esto es lo realmente importante, cómo conseguir que los corales resistentes a la temperatura se dispersen mejor. Es decir, cómo hacerlo para que estén presentes en más lugares.

    Las larvas de corales son capaces de recorrer grandes distancias. El problema es que no lo suelen hacer. Cuando encuentran

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  • Hallucigenia, el fósil que perdió la cabeza, por fin la ha encontrado

    Después de varias décadas interpretando mal un fósil, al descubrir y analizar su boca cambia la manera de entenderlo

    Interpretación artística de <i>Hallucigenia</i>
    Que un animal al que han dado el nombre de Hallucigenia sea de los más raros que se conocen no debería sorprender a nadie. Pero la historia de su descubrimiento e interpretación es mucho más compleja de lo que se podría pensar. Después de mucho tiempo interpretándolo al revés, ahora se ha descubierto algo que cambia por completo lo que creíamos que sabíamos sobre él.

    Lo de “al revés” es literal. Desde que los fósiles de este animal se encontraron y estudiaron por primera vez, se les ha puesto al revés. Lo que al principio se consideraban las patas han resultado ser espinas de la espalda. Vaya, que se ha tenido al animal boca arriba desde la década de 1970 hasta hace poco.

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    Pero también se ha confundido la cabeza con la cola. O al menos, no se sabía dónde quedaba cada cosa. Más que nada, porque no resultaba nada fácil saberlo, ya que los fósiles estaban incompletos.

    Gracias a los análisis más detallados que se han podido

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  • Cómo sobreviven las hormigas del Sahara a una vida en pleno día

    Gracias a los "pelos" que recubren su cuerpo, las hormigas plateadas del Sahara consiguen disipar calor y sobrevivir en un ambiente extremo.

    Imagenes macroscópicas de la hormiga del Sahara. En ellas se pueden observar los pelos que recubren el cuerpo y les permiten evitar la mayor parte de la radiación.<br />Crédito: Norman Nan Shi & Nanfang Yu, Columbia Engineering
    Vivir en el desierto de Sahara no es fácil para ninguna especie. Pero aún menos para una que desarrolla su vida – busca alimento, patrulla su entorno y demás – en las horas centrales del día, cuando más calor hace. Para poder sobrevivir, las hormigas plateadas del desierto (Cataglyphis bombicina) han desarrollado una sorprende capacidad: modifican el espectro de radiación gracias a “pelos” especiales en su cuerpo.

    ¿Hacen qué? Porque dicho así, no se entiende muy bien. La estrategia que adoptan estos pequeños insectos es realmente elegante. Su cuerpo está cubierto de pequeñas estructuras, parecidas a pelos – quetas sería el nombre técnico, ya que pelo sólo tenemos los mamíferos – que les ayudan a refrigerarse.

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    Al poner un objeto – también cualquier animal, planta u otro organismo – al Sol, se absorbe energía en forma de radiación. En términos muy simplistas, se puede decir que la cantidad de calor, y por tanto el

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  • La sorprendente capacidad de las estrellas de mar

    Durante un estudio, dos estudiantes descubrieron que estos animales son capaces de expulsar los chips de seguimiento que se les implantaban

    En el extremo del brazo de la estrella de mar se puede observar el chip saliendo del cuerpo.Crédito: University of Southern DenmarkEn el extremo del brazo de la estrella de mar se puede observar el chip saliendo del cuerpo.Crédito: University of Southern Denmark
    Las estrellas de mar son animales ciertamente curiosos. Por muchos motivos, pero por poner sólo un ejemplo, tal vez el más obvio, por su aspecto. Pero no es el único, y cuanto más se estudia este grupo biológico – los equinodermos – más cosas sorprendentes se aprenden. Por ejemplo, que son capaces de expulsar de su cuerpo objetos insertados. Como los “chips” que se les ponen a perros o gatos.

    En un artículo reciente se explica el mecanismo que emplean las estrellas de mar para deshacerse de estos objetos. Puede parecer algo sencillo, a fin de cuentas casi todos nos hemos clavado una astilla, que nuestro propio cuerpo acaba expulsando. Pero un chip no es lo mismo.

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    Este tipo de cuerpos extraños se introducen a niveles profundos en el músculo. Y no se expulsan así como así. Si no, no se emplearían para identificar a nuestras mascotas y en estudios medioambientales.

    En prácticamente todos los

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  • Un pájaro con piel de cordero

    Para pasar desapercibido y poder parasitar nidos, un ave ha cambiado por completo su aspecto. Pero no copia a sus víctimas, si no a una tercera especie

    Frente a frente, las dos especies. A la izquierda una hembra de tejedor parásito, y a la derecha de obispo rojo.<br />Credit: Claire Spottiswoode
    La frase “un lobo con piel de cordero” funciona muy bien en la naturaleza. Este tipo de estrategia, la de adoptar el aspecto de otra especie para pasar desapercibido, es muy común. El término técnico sería mimetismo. Y aunque casos hay muchos, resulta curioso el que se explica en un artículo reciente. Un pájaro que parasita los nidos de otro ave, y que resulta indistinguible de una tercera especie.

    Dicho así, puede parecer muy enrevesado. Pero en realidad, se trata de una solución muy creativa. Los tejedores parásitos (Anomalospiza imberbis) ponen sus huevos en los nidos de otra especie. En concreto en los de las prinias modestas (Prinia subflava).

    Pero claro, para los pájaros que crían a un polluelo que no es suyo, la cosa no tiene tanta gracia. Así que han desarrollado mecanismos para detectarlo. Y como no son capaces de diferenciar sus huevos de los del parásito – porque este los imita a la perfección –, por lo que han optado es por descubrir a los adultos.

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  • ¿Pueden los bosques contaminar el planeta?

    Un estudio llevado a cabo en Japón demuestra que ciertos bosques son una fuente importante de polución

    Photo provided by Masaaki ChiwaPhoto provided by Masaaki ChiwaLa idea de que un bosque sea una fuente de contaminación parece bastante ridícula. A fin de cuentas, pocas cosas hay más “verdes” que un ecosistema forestal. Y sin embargo, un estudio reciente llevado a cabo en Japón demuestra que ciertos bosques son responsables de contaminar seriamente la naturaleza.

    Se trata de un tipo muy particular de bosques. Aunque más que bosques, se podría pensar en ellos como “cultivos de árboles”, ya que son plantaciones forestales pensadas precisamente para extraer madera. Durante las décadas de 1950 y 1960 se pusieron en marcha muchas de estas explotaciones, ya que falta madera para la construcción y otras industrias.

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    La cosa ha ido cambiando. Hoy en día, debido a que los medios de transporte son mucho mejores, la mayor parte de las maderas empleadas en Japón se importan de otros países. Casi no se utiliza madera de las plantaciones – sistemas agroforestales sería el término técnico –

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  • Siete buenos motivos para comer insectos

    Ante una más que posible falta de alimentos en el futuro, una alternativa será comer insectos. Para convencernos, los científicos nos dan una serie de poderosas razones

    Cr&eacute;dito: Institute of Food Technologists (IFT)Crédito: Institute of Food Technologists (IFT)
    El futuro de la alimentación está en los insectos. Dicho así, no suena muy apetecible. Al menos en España, que no estamos acostumbrados. Pero desde un punto de vista ambiental, antes o después tendremos que incorporarlos a la dieta. A fin de cuentas, son los animales que encontramos en mayor número, se pueden criar en casi cualquier ambiente, y con muchos menos requisitos que otras fuentes de alimento.

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    Para terminar de convencernos, desde el Instituto de Tecnólogos de los Alimentos – Institute for Food Technologists en inglés – de los Estados Unidos, nos ofrecen siete buenos motivos para que vayamos abriendo el apetito.

    1.- Alto contenido en proteína: Un grillo, que es de los insectos más utilizados hoy en día en alimentación, es en un 65% proteína. La carne de vacuno, por ejemplo, está en torno al 50%

    2.- Aporte de otros nutrientes: La carne de insectos contiene vitaminas – esenciales para nuestro cuerpo – en

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  • La recuperación de ciertas especies, un quebradero de cabeza para la conservación

    El aumento en el número de individuos de depredadores amenazados se convierte en un problema si los ecosistemas no están en buen estado

    Crédito: Sustainable ManCrédito: Sustainable Man
    Que una población de una especie amenazada se recupere siempre es una buena noticia. Pero en ocasiones – en muchas ocasiones – esto puede tener consecuencias difíciles de gestionar. Especialmente cuando lo que se recupera son poblaciones de depredadores. Un artículo reciente analiza algunos casos concretos, y propone soluciones.

    El punto de partida del estudio es sencillo, y hasta cierto punto obvio. ¿Qué pasa si comienza a crecer el número de depredadores en una zona? Que los animales sobre los que depredan sufren las consecuencias. El problema es que en muchas ocasiones, estas presas son a su vez especies amenazadas.

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    Uno de los ejemplos que se exponen en el artículo es el de los lobos de Yellowstone. Que es especialmente relevante por el simbolismo. Tanto el Parque Nacional como la especie tienen un lugar especial como iconos de la conservación.

    Pues bien, al crecer la cantidad de lobos en el Parque, también han aumentado los

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