Apuntes de Naturaleza
  • Fotografía aérea mostrando la Línea de Wallace. Tomada de Wikimedia Commons.Una de las características más conocidas de Australia, y que tiene una importancia capital en su biología, es su aislamiento. Por su situación geográfica, esta isla-continente se mantiene al margen de gran parte de lo que ocurre en el resto del planeta. A nivel ecológico esto es a la vez una ventaja y un inconveniente. A la parte positiva podemos sumarle un estudio reciente, que demuestra que el nuevo brote de gripe aviar no va a llegar a las islas.

    Según explican en el artículo, la forma natural en la que se transmite y se convierte en epidemia la gripe aviar evitaría que Australia sufriese sus efectos. Sin tener en cuenta las acciones del hombre, la única manera de que la epidemia llegase a la isla sería mediante la migración de las aves. Pero para todas ellas, y más aún para las enfermas, la distancia es enorme.

    No sólo ocurre con la gripe aviar y las migraciones de pájaros. En biogeografía, la rama de la biología evolutiva que estudia la distribución de las especies en el planeta,

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  • Por André Karwath, via Wikimedia CommonsExiste una razón muy sencilla por la que los biólogos estudian ciertos comportamientos en otros animales. Por desgracia, no siempre lo explican. En esencia, si se puede encontrar el mismo patrón en animales muy distintos, antes o después se hallará qué tienen en común, cuál es la base para esta característica. Y se podrán encontrar soluciones para ello.

    Un ejemplo de este enfoque lo podemos encontrar en un artículo reciente, que trata de explicar cómo se desencadenan depresiones en moscas de la fruta. Lo relevante de este trabajo es lo que nos puede enseñar sobre la depresión en el ser humano, y en concreto sobre las que provienen de la indefensión aprendida.

    Este término es bastante sencillo de entender, pero realmente complejo de definir. La mejor manera de explicarlo es con un ejemplo, y a partir de ahí dar una definición. Imaginemos un animal en un laboratorio, al que se le enfrenta a un estímulo negativo y que no puede escapar. Por ejemplo, se calienta el suelo de la jaula de un

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  • Las aguas del archipiélago de Hawaii son conocidas por dar cobijo a un gran número de especies. Se trata, sin duda, de uno de los lugares de los océanos con mayor biodiversidad. Y entre los animales que las habitan está uno de los depredadores más conocidos y que más interés despierta, el gran tiburón blanco (Carcharodon carcharias). El único problema es que, hasta la publicación de un artículo la semana pasada, no se entendía qué hacía en esas aguas.

    Para llevar a cabo su estudio, los autores del artículo han analizado los datos de todos los avistamientos de esta especie de escualo en los últimos años. Ahí surgió la primera dificultad. En muchas ocasiones se confundía a los tiburones blancos con otras especies cercanas, como el tiburón mako (Isurus oxyrinchus).

    Imagen liberada al Dominio Público, vía Wikimedia Commons

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    Para evitar estos errores, decidieron emplear únicamente los datos que perteneciesen sin ninguna duda a tiburones blancos. Con esto podían dejar de lado algo de

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  • Imagen del Dominio Público, vía Wikimedia CommonsCuando los científicos salen de su ámbito natural y se acercan al público general, suelen ocurrir cosas muy interesantes. Y mucho más cuando se diseñan específicamente proyectos para acercar la ciencia a los no especialistas. Por ejemplo, si un grupo de escolares colabora con un equipo de investigación, se pueden dar hallazgos sorprendentes. Como un nuevo tipo de enlace químico en tejidos animales, desconocido hasta ahora.

    La historia de este descubrimiento es realmente interesante. En el estado norteamericano de Maine existe un programa llamado Aspirnaut. Básicamente consiste en poner en contacto a distintos investigadores de la Universidad de Vanderbilt, con distintos colegios. Los científicos dan una clase magistral, normalmente por videoconferencia, tratando temas que quedan fuera del temario normal del curso.

    Tras esto, a algunos alumnos se les ofrece la posibilidad de apuntarse a unas “prácticas” en la universidad. Lo más normal es que los científicos preparen experimentos para

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  • Richard Owen, director del Museon de Historia Natural de Londres y el primero en reconstruir un esqueleto de Moa, en una foto de 1879. Por John van Voorst, imagen del Dominio Público obtenida via Wikimedia CommonsUn grupo de especies realmente excepcional eran los moas, aves gigantescas del género Dinornis. De hecho, su nombre científico se podría traducir por “pájaros dinosaurio”. Un estudio reciente ha llegado tan lejos como para dar un tamaño medio de estos animales, y resulta realmente impresionante: las hembras podían llegar a los 240 kg.

    Pero esto sólo ocurría en las hembras. Los machos eran, en comparación, bastante pequeños. El peso medio era de unos 85 kg., bastante más pequeños que un avestruz (Struthio camelus). Cuando se da esta diferencia de tamaños entre machos y hembras se habla de dimorfismo sexual.

    Los investigadores se han centrado en estudiar las razones para este dimorfismo. Lo primero que hay que explicar es por qué tenía un tamaño tan grande. Y la razón es sencilla. En su hábitat, las islas de Nueva Zelanda, no existía ningún mamífero de gran tamaño. Esto permitió que los moas fuesen aumentando su tamaño hasta convertirse en los herbívoros de mayor tamaño de su ecosistema.

    Más información »de Los moas eran aún más grandes de lo que se pensaba
  • Por Richard Bartz, via Wikimedia Commons

    Una práctica que se conoce desde hace mucho tiempo en simios superiores es la de la automedicación. También se sabe que los neandertales buscaban plantas con ciertas propiedades para evitar o paliar toda una serie de dolencias, y que incluso los seres humanos primitivos lo hacían. La lista de animales que se automedican ha ido, poco a poco, creciendo. Y ha llegado a hacerse tan larga que obliga a considerar este comportamiento como un factor ecológico y evolutivo muy importante, tal como se explica en un artículo reciente.

    La forma más sencilla de entenderlo la ha expresado el doctor Mark Hunter, especialista en ecología evolutiva y uno de los autores del artículo: “cuando vemos a un animal alimentarse de una planta, tenemos que preguntarnos si está yendo al mercado o a la farmacia”.

    Un ejemplo de a qué se refieren los autores lo podemos encontrar en las hormigas de la madera, insectos del grupo de la Formica rufa. Estos animales recogen resina de ciertos pinos, pero no son capaces

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  • Uno de los individuos capturados. Imagen obtenida del Departamento de Agricultura del Estado de Florida/REUTERSUna vez más el estado norteamericano de Florida es noticia por una invasión biológica. En esta ocasión se trata del caracol gigante africano (Achatina fulica), uno de los animales exóticos que mayores problemas causa a nivel mundial.

    Este animal genera muchos problemas. Para empezar, el nombre común está muy bien elegido. Recibe el apelativo de gigante porque puede llegar a alcanzar el tamaño de una rata. Además su concha es muy dura. Lo suficiente como para reventar las ruedas de los coches que pasan sobre ellos en las carreteras.

    Uno de los individuos capturados. Imagen obtenida del Departamento de Agricultura del Estado de Florida/REUTERS

    También suponen un peligro para la salud. Esta especie sirve como huesped para un gusano parásito, Angiostrongylus cantonensis. El caracol no se ve afectado por esta infección, pero el gusano puede pasar a mamíferos y provocar graves enfermedades. Normalmente afecta a ratas y otros roedores. Pero también parasita a los seres humanos, en los que provoca todo tipo de síntomas, entre ellos meningitis. En Florida aún no se ha dado ningún caso de este tipo, pero

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  • Por Ikiwaner, via Wikimedia CommonsEntre las consecuencias que tiene el estudio de la biología evolutiva, a veces buscada y otras involuntariamente, está la de desmontar los mitos sobre las características únicas de la especie humana. Periódicamente aparecen estudios que demuestran que algunas de las capacidades que creíamos únicas de los seres humanos aparecen en otros animales. La última de ellas, la de la metacognición, la capacidad para “pensar sobre el pensamiento” o idear estrategias para mejorar el aprendizaje.

    Esta capacidad se ha podido demostrar en chimpancés. El experimento se ha llevado a cabo en el Centro de Estudio del Lenguaje de la Universidad Estatal de Georgia, en Estados Unidos.

    Para realizar su estudio, el primer paso que tuvieron que dar los investigadores fue enseñar un lenguaje rudimentario a los chimpancés. Se basaron en un sistema de símbolos muy simple. De esta manera se aseguraban que la mayoría de los animales lo aprendiesen, y evitaban posibles errores de interpretación.

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  • En las últimas semanas se ha puesto en marcha un proyecto de crowdfunding – financiación popular – para poder grabar un documental de naturaleza muy interesante por varios motivos. El primero de ellos, por el objetivo conservacionista que persigue: concienciarnos sobre los peligros de la contaminación de los océanos. Y también sobre la conexión existente entre las distintas regiones del planeta, y cómo los actos que realizamos en ciertos puntos reverberan sobre todo el globo.

    El segundo, por el modo en que pretende rodarse, en el que se huye de los métodos tradicionales de este tipo de películas. No escucharemos a ningún narrador, salvo en pequeños momentos. Se compondrá de imágenes de la vida natural en un ecosistema muy concreto y excepcionalmente bello, y se contrapondrán imágenes del efecto que los seres humanos estamos teniendo, de manera indirecta, sobre él.

    El documental se titula “Midway” (puedes verlo justo encima de este texto), nombre que recibe por el lugar donde se está

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  • Por Tim 'Avatar' Bartel, vía Wikimedia CommonsLa cerveza es una de las bebidas más antiguas, y también de las más consumidas a nivel mundial. Existen multitud de variedades, y sus propiedades beneficiosas han sido estudiadas con detenimiento en muchas ocasiones. Lo que no se sabía hasta ahora es que también contiene una sustancia tóxica en niveles superiores a lo que se podía pensar. Se trata en concreto del arsénico.

    La cantidad de arsénico que contiene la cerveza no es peligrosa. De hecho, se encuentra justo en el límite legal, que en este caso es bastante conservador. Lo que llama la atención, y lo que ha motivado el informe publicado por el Instituto de Tecnología de Múnich, es que la cantidad que se puede encontrar es mayor de la esperada.

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    Para realizar su estudio, los investigadores han utilizado 140 muestras de cervezas que se pueden encontrar en Alemania. Como este país es uno de los mayores productores y consumidores de

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