Apuntes de Naturaleza
  • Un anfípodo de la especie <i>Ampelisca brevicorni</i>
    Un problema conocido en los mares y ríos de nuestro planeta es la feminización de las poblaciones. Las aguas cada vez tienen más estrógenos, una hormona femenina, y esto provoca que los machos de algunas especies cambien de sexo, o al menos que se “feminicen” y se vuelvan estériles. Pero un crustáceo ha conseguido asegurarse su masculinidad, tal como se explica en un artículo.

    Y el mecanismo por el que lo consigue es realmente interesante. Durante su evolución, a lo largo de millones de años, estos anfípodos han tenido que enfrentarse a parásitos que trataban de cambiarlos de sexo. Gracias a esto, ya tienen una estrategia para hacer frente a estos cambios, que ahora aplican a los contaminantes.

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    Pero, ¿cómo ocurre esto? Siempre tendemos a pensar que la determinación del sexo, el hecho de que un individuo sea macho o hembra, depende de sus cromosomas. A fin de cuentas, es lo que nos ocurre a nosotros los

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  • Unos pocos humanos acabaron con todos los moas

    Estos pájaros gigantes fueron cazados hasta la extinción por los primeros pueblos que llegaron a Nueva Zelanda

    Recontrucción de <i>Megalapteryx didinus</i>, una de las especies de moa de la Isla Norte.<br /><br /><i>Credit: George Edward Lodge</i>La historia de los moas, unos enormes pájaros neozelandeses incapaces de volar, se ha convertido en un clásico de la Biología de la Conservación. Los humanos, con sus poblaciones creciendo de manera desmedida y cazando sin control, terminaron por extinguir por completo a estas aves. Pero según un estudio reciente, hicieron falta muchas menos personas de lo que se pensaba.

    De hecho, el tamaño de la población que terminó para siempre con estos animales – no se trata de una única especie – es de las más bajas entre las civilizaciones de aquella época. Al menos en la zona de la Polinesia.

    Antes de continuar, recordemos la historia de los moas, que siempre es interesante. Cuando los primeros humanos llegaron a lo que es ahora Nueva Zelanda, las dos islas estaban pobladas por varias especies de pájaros de enorme tamaño, que suponían una fuente de alimento muy interesante para estos viajeros.

    Por desgracia para los moas, tenían otras dos características que ayudaron en su caza. La primera, que

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  • Recontrucción de <i>Metaspriggina sp.</i> , una de las especies que apareció durante la explosión cámbrica. REUTERS/Marianne Collins/Conway Morris and Caron/Handout via Reuters (UNITED STATES - Tags: SCIENCE TECHNOLOGY)
    El origen de la vida compleja, la aparición de los animales que podemos reconocer... esto fue lo que ocurrió durante la conocida como “explosión cámbrica”. Quizá el momento de la historia evolutiva del planeta más difícil de explicar. Qué demonios, sin el quizá. Recientemente un nuevo artículo da una explicación más para tratar de entender este complicado momento.

    Pero, exactamente, ¿qué es esto de la “explosión cámbrica”? Es el momento en que aparecieron las formas de vida actuales. Antes del cámbrico las pocas formas que existían eran muy simples, parecidas a las actuales esponjas. Y de repente, hace unos 530 millones de años, surgieron todos los demás animales.

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    En ciencias, los términos que se emplean son muy importantes. Aunque algunas veces en divulgación podamos equivocarnos, y a pesar de que los científicos no siempre definan las cosas con la exactitud necesaria. En este caso, tanto “formas de

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  • Los cuervos “juegan” a la política

    Para ascender en la escala social crean alianzas, y utilizan estrategias de "divide y vencerás" para mantenerse

    Los cuervos no son animales que caigan precisamente simpáticos. De hecho, se los suele considerar “pájaros de mal agüero” y estar asociados con malas noticias, al menos en la cultura occidental. Así que un artículo científico que hable sobre cómo juegan a la política puede sonar fácil o manido. Y sin embargo es lo que hacen: establecen relaciones sociales que les ayudan a escalar en el grupo social, al mismo tiempo que evitan que se creen otras alianzas.

    Vamos por partes. Los cuervos comunes (Corvus corax) viven en grupos sociales muy complejos. Tanto que algunos autores los consideran los más enrevesados de entre las aves. En ellos hay algunos individuos que luchan por el control de grupo y por ganar importancia. Que en realidad son sinónimos de mejor acceso a recursos – alimentos, nidos o parejas.

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    Para “ascender” en esta escala social, los individuos crean alianzas entre ellos. Así, cuando uno de ellos trate de

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  • Cr&eacute;dito: Julie Larsen Maher &copy; Wildlife Cconservation SocietyCrédito: Julie Larsen Maher © Wildlife Cconservation Society
    Si cualquiera de nosotros vemos un ciervo con unos colmillos como de vampiro, podemos pensar que se trata de un fotomontaje, o de un individuo excepcional. Y sin embargo es el aspecto normal de una especie de cérvido de Afganistán. Que, por cierto, se creía desaparecida hasta la publicación de un artículo reciente.

    De manera “popular” a este ciervo se le ha dado el nombre de “cervatillo vampiro”. Que suena mucho más atractivo que ciervo almizclero de Kashmir (Moschus cupreus), que sería su nombre común oficial, por decirlo de alguna manera.

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    Y la explicación científica de sus colmillos también resulta poco poética. Es, básicamente, una variante de los cuernos que presentan el resto de sus primos. Se utilizan durante la época de cría para determinar la importancia. Es decir, una característica para la selección sexual.

    Lo que sí resulta interesante es su estado de conservación. Se trata de una especie muy amenazada por

    Leer más »from El “ciervo vampiro” de Afganistán sigue existiendo
  • Los koalas son tal vez, junto con los pandas, los animales más carismáticos. El ejemplo perfecto de lo que algunos conservacionistas llaman “fauna peluchable”, porque efectivamente recuerdan a un peluche. Y sin embargo, hay una buena cantidad de datos y hechos sobre ellos que desconocemos.

    Lo primero que hay que decir, y es una cosa que sí es bastante conocida, es que no son osos, por mucho que lo parezcan, y aunque en inglés se los llame koala bears. Porque incluso su nombre científico hace referencia a este error. El nombre específico del koala es Phascolarctos cinereus, que se podría traducir por “oso en miniatura color ceniza”.

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    Tampoco es cierto que no beban agua. Uno de los mitos sobre este animal es que jamás bebe, y que de hecho la palabra koala significa esto en lengua aborigen australiana. Sí toman agua, como cualquier animal, y no es raro que se acerquen incluso a piscinas creadas por los humanos para hacerse con este

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  • La vida de la tortuga boba (Caretta caretta) empieza de una manera curiosa. Los científicos lo llaman “los años perdidos”: nada más nacer se internan en el océano, y no se sabe qué hacen hasta que años más tarde, ya crecidos y maduros, vuelven a las mismas playas en que nacieron. Un estudio reciente ha conseguido saber algo más de estos primeros momentos de vida, y lo cierto es que se trata de una situación de mucho estrés.

    Principalmente porque lo primero que se encuentran las tortugas bobas según salen del huevo es un ambiente plagado de peligros. Las playas en las que nacen están pobladas por un gran número de depredadores. Así que su vida empieza huyendo, y más les vale que sea rápido.

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    Además, dirigirse hacia las aguas costeras no basta. Para poder sobrevivir necesitan adentrarse en el océano. Y para ello, tienen que aprovechar las corrientes marinas existentes. Todo ello sin ayuda ni conocimientos.

    Leer más »from El estresante primer día de la tortuga boba
  • Una hembra de avutarda inspecciona la cloaca de un macho durante el cortejo (NationalGeographicChannel)Una hembra de avutarda inspecciona la cloaca de un macho durante el cortejo (NationalGeographicChannel)
    Las técnicas para ligar de los animales – en términos técnicos, las estrategias de selección sexual – siempre resultan curiosas. Desde las danzas de cortejo, la manera de mostrarse, coloración, comportamiento... Aunque el caso que se explica en un artículo reciente es aún más sorprendente: unas aves que se automedican para resultar más atractivas para el sexo opuesto.

     

     

    En concreto se trata de los machos de avutarda (Otis tarda). Y lo que hacen es sencillo: buscan un tipo de escarabajos conocido como meloidos, y se alimentan de ellos. Durante la época de cría, los machos de avutarda dedican una cantidad apreciable de tiempo en busca de estos insectos, que resulta que son tóxicos.

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    No para ellos, evidentemente. Pero para casi cualquier otro animal resultan mortales, incluído el ser humano. Los coleópteros contienen una sustancia denominada cantaridina, un veneno al que las avutardas son inmunes de manera natural.

    Los que

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  • Cuando la evolución se descubrió dos veces

    La Teoría de la Selección Natural fue propuesta, de manera independiente, por dos naturalistas.

    <b>Darwin y su viaje en el Beagle<br /><br /></b>Fueron cinco años en los que el científico estudió como naturalista el comportamiento de animales y fue clave para entender su revolucionaria teoría. Viajó hasta las costas de América del Sur y Australia.
    Siempre nos referimos a Charles Darwin como el padre de la Teoría de la Evolución, y le guardamos un sitio en la historia de la Ciencia por ello. Pero sería más preciso decir que fue uno de los padres de esta teoría – y aún mucho más decir que lo es de la Teoría de la Selección Natural. Porque el otro protagonista de nuestra historia, Alfred Russel Wallace, llegó a las mismas conclusiones en el mismo momento.

    Y sin embargo, el primero ha pasado a los libros de historia y el segundo ha caído en el olvido, tal vez de manera injusta. Pero, ¿qué pasó exactamente, y cómo es posible que dos personas lleguen a la misma teoría de manera independiente?

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    La historia, lo que cuentan los hechos, es la siguiente. Darwin realizó un viaje que cambió su vida, el conocido como “viaje del Beagle” por el nombre del barco en que tuvo lugar. Al volver a su Inglaterra natal, dedicó una gran cantidad de tiempo a analizar todos sus datos,

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  • South American <a href=http://www.livescience.com/46630-spiders-alive-exhibit-new-york.html data-rapid_p=1>Goliath birdeater</a> (<i>Theraphosa blondi</i>), the colossal arachnid is the world's largest spider.
    Si cualquiera de nosotros estuviésemos paseando de noche por un bosque de la Guyana, un país tropical, y escuchásemos a un animal acercarse a nosotros nos podría entrar bastante miedo. Si fuésemos especialistas del Museo de Zoología Comparada de Harvard, como el protagonista de esta historia, es probable que no sucumbiéramos al pánico, como tampoco hizo Piotr Naskrecki, que pensó que se trataba de un pequeño mamífero, tipo rata de campo o possum.

    Eso sí, hasta que enfocó con su linterna y vio de lo que realmente se trataba. Una araña del tamaño de un cachorro. Que compararlo con un animalillo simpático puede quitarle tensión, pero estamos hablando de una araña con unas patas de 30 centímetros y un tamaño mayor que el de la mano de un adulto.

    Lo que se encontró este naturalista era una hembra de tarántula goliat (Theraphosa blondi), también llamada tarántula pajarera. Porque, según la cultural local, este arácnido se alimenta de aves, aunque no es cierto. Es capaz de cazar pequeños

    Leer más »from Un encuentro con una araña del tamaño de un cachorro

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