Apuntes de Naturaleza
  • Crédito: REUTERS/Joe Skipper.Hace unos meses, saltó la noticia de una nueva invasión biológica en el estado norteamericano de Florida, uno de los más amenazados por este problema ambiental, por parte de caracoles africanos. En ese momento ya se hablaba de los planes para erradicarlos. Ahora suman una nueva herramienta, o un nuevo miembro de los equipos “anti-caracol”: perros entrenados.

    Antes de explicar en qué consisten los nuevos planes de lucha contra este caracol invasor, conviene recordar cuál es el problema. En los últimos años se empezaron a detectar en Florida ejemplares de caracol gigante africano (Achatina fulica). Este gasterópodo es realmente “gigante”: puede llegar a tener el tamaño de una rata. También es muy voraz, y no sólo con las plantas que le sirven de alimento. Para desarrollar su enorme concha precisa de mucho calcio, y es capaz de conseguirlo del estuco y del yeso de las casas.

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    A todo esto hay que sumarle que

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  • Primer plano del rostro de una tortuga mordedora, en el que se puede observar el poderoso pico. Crédito: Bill Peterman/University of MissouriEn muchas regiones donde habita la tortuga mordedora (Chelydra serpentina), este animal provoca terror entre la gente. Especialmente en el Medio Oeste Norteamericano, donde corren muchas historias sobre ataques de estos quelonios a personas. A esa gente no les va a gustar nada el resultado de un estudio reciente, que demuestra que estos animales están migrando desde sus hábitats naturales hacia zonas urbanas.

    Tampoco es una buena noticia para los ambientalistas. La razón por la que las tortugas mordedoras están cambiando de hábitat es la degradación que sufre su entorno. Especialmente a causa de los desarrollos urbanísticos y de la polución del agua.

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    Esta especie, como otras muchas tortugas relacionadas con ella, necesitan de un entorno acuático para sobrevivir. Ahí es donde entran en conflicto con los humanos, cuando estos se acercan a ríos, lagos y lagunas a bañarse. También necesitan de una vegetación de ribera

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  • Por Jim Peaco. Liberada al Domino Público, vía Wikimedia CommonsEn un centro de recuperación de fauna salvaje de Austria hay dos manadas de lobos, nueve individuos en total. Como el espacio no es suficiente para que puedan moverse como lo harían en libertad, los trabajadores del centro los sacan a pasear todos los días, y para evitar problemas lo hacen de uno en uno. Y cada vez que sacan a uno de los lobos, el resto de su manada aúlla.

    Este comportamiento, el hecho de que los lobos reaccionen a la falta de uno de los miembros de su manada no es nada extraño. En la naturaleza, cuando un animal falta – bien sea porque ha muerto, o se haya alejado, o incluso cambiado de manada – el resto de su grupo social reacciona aullando.

    El hecho curioso que detectaron los responsables del centro austríaco es que el “canto” - el tono, la intensidad y duración del aullido – no era igual para todos los animales. Cuando se sacaba a algunos el resto aullaban más fuerte y durante más tiempo que cuando paseaban a otros.

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  • El temible Cocodrilo del Nilo (Crocodylus niloticus) es una de las especies que complementa su dieta con fruta. Imagen de Hans Hillewaert, via Wikimedia CommonsA muchos de nosotros, si nos preguntasen por un ejemplo de carnívoro depredador se nos vendrían a la cabeza los cocodrilos. Incluso se podría utilizar el término “super-depredador” o top predator, que implica que son los cazadores que prevalecen en su hábitat, y de los que pocas otras especies – o incluso ninguna – se pueden alimentar. Sin embargo, un artículo reciente demuestra que también consumen otro tipo de comida: frutas y bayas.

    En su estudio, los investigadores demuestran de manera bastante clara que el consumo de fruta por parte de los cocodrilos no es algo ocasional. Esto se expone de varias maneras. La primera, que no es algo único de una, o de unas pocas especies. De las 18 especies estudiadas, 13 de ellas consumían fruta de manera habitual.

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    La segunda cuestión importante es cómo ocurre este consumo. Se podría pensar que, por la manera en la que cazan estos reptiles, en algunas ocasiones acaban con

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  • Imagen del arrecife artificial. Crédito: American Associates, Ben-Gurion University of the Negev¿Cuánto estarías dispuesto a pagar por mantener la calidad y la salud de tu ecosistema favorito? Esta es la pregunta que un equipo de científicos ha hecho a buceadores de todo el mundo que visitan el Arrecife de Tamar, en el Mar Rojo. Y los resultados, publicados en un artículo de la revista Journal of Marine Science, han resultado muy prometedoras.

    La idea con la que jugaban los investigadores se conoce desde hace tiempo. En Biología de la Conservación se conoce como “disposición a pagar”. Se trata de encontrar el valor que los visitantes le conceden a una zona protegida, y comprobar si con ello se puede ayudar a conservar el espacio natural.

    De hecho, se utiliza desde hace tiempo. En muchos Parques Nacionales y Naturales de todo el mundo ya se aplica, bien de manera directa – cobrando por entrar o por el aparcamiento – o indirecta, prohibiendo la entrada de vehículos privados con lo que se obliga a pagar el precio del billete del transporte público.

    El único problema es que se trata

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  • Crédito de la imagen: Sarah Swanson/UW-MadisonLas plantas no se mueven. Esto, aparte de una obviedad, es una cuestión científica muy interesante. Los vegetales son presas casi por definición, y no pueden huir ni esconderse. Así que, ¿cuál es su estrategia de defensa? ¿Cómo evitan las plantas ser comidas, o al menos reducir en lo posible el daño que hacen los herbívoros?

    Estas cuestiones tienen una respuesta directa, que a la vez provoca más preguntas. Para protegerse, las plantas producen sustancias desagradables al sabor o directamente tóxicas, o desarrollan estructuras defensivas como pueden ser las espinas. El problema con todo esto es que tiene un coste.

    Tanto para generar moléculas que den mal sabor o sean venenosas, como las defensas de carácter físico tienen un coste energético. La cantidad de alimento de un ser vivo no es infinita, así que todo lo que se dedique a labores de protección se resta de crecimiento o de reproducción. Siendo esto así, ¿existe alguna manera de optimizar la inversión en cada una de las funciones, y

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  • Un ejemplar de mosca de la fruta en su hábitat natural. Liberada al Dominio Público por Botaurus, vía Wikimedia CommonsEn biogeografía, la rama de la biología que estudia la distribución por regiones de los seres vivos, se habla en ocasiones del “Principio de Ricitos de Oro”: igual que la protagonista del cuento, los insectos tienen que vivir en el sitio correcto. En este caso se trata de la temperatura, si hay demasiada se “sobrecalientan” o si es demasiado baja se congelan. Y aunque esto se conoce desde hace tiempo, no se sabía cómo eran capaces de medirlo con tanta precisión, hasta la publicación de un artículo reciente.

    Las especies que tienen un rango de condiciones ambientales muy determinado y es muy concreto, se denominan especies estenoicas – que significa “hábitat estrecho”. Dentro de estos márgenes los animales pueden vivir y reproducirse de manera óptima, pero fuera de ellos no son viables. Así que necesitan termorreceptores, estructuras responsables de medir la temperatura ambiente, muy eficientes.

    A pesar de que se han realizado muchos estudios, no se había conseguido dar con la respuesta.

    Más información »de Explican cómo funciona el principio de “Ricitos de Oro”
  • Imagen mostrando la difusión del neurotransmisor desde la esquina superior derecha. Cada objeto es una célula iridiscente. Crédito: UC-Santa BarbaraEn la naturaleza, una de las cuestiones más importantes es el color. Principalmente por sus funciones. Sirve tanto como medio de comunicación, bien entre especies distintas – ciertos colores y patrones sirven para avisar de que una especie es venenosa o tiene un sabor desagradable – o para enviar mensajes dentro de la misma especie – receptividad sexual, por ejemplo; pero también tiene una función defensiva, para camuflarse con el entorno.

    En animales existen dos mecanismos para dar color al cuerpo. El más conocido es de carácter químico, moléculas denominadas pigmentos que proporcionan el color al individuo. Por ejemplo, los carotenoides responsables del color rojo de las langostas. El segundo tipo de color se conoce como coloración estructural, y se consigue gracias a la interacción de la luz con la estructura de ciertas proteínas y componentes celulares.

    El problema con este segundo tipo de coloración es que no se sabe cómo funciona. Se conoce desde hace mucho tiempo, y es el que

    Más información »de El secreto del cambio de color de los pulpos
  • Cultivo de glóbulos blancos humanos, el tipo de células en el que se ha descrito el nuevo mecanismo. Liberada al Dominio Público, obtenida de Wikimedia CommonsDe todo el ADN que hay en nuestras células, una cantidad enorme se considera “ADN basura”. La cifra es sorprendente: el 97% de nuestro genoma está formado por secuencias no codificantes, largas porciones que no tienen una traducción directa a proteínas, y por lo tanto no ofrecer ninguna función concreta. Pero si están ahí, por algo será, ¿no? Según un estudio reciente, su función puede estar en la regulación del desarrollo celular.

    Desde hace cierto tiempo, los biólogos moleculares y los genéticos saben que hay algo que se escapa a nivel científico. El sistema de almacenamiento de la información en forma de ADN es simple y elegante, pero tal vez demasiado simple. Y las evidencias científicas de que hay mecanismos más allá de la secuencia de ADN para controlar los genes – lo que se conoce como epigenética – se han ido acumulando. Pero hasta ahora no se había pensado que el “ADN basura” pudiera servir para esto.

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    Más información »de Explican la función del “ADN Basura”
  • Dos ejemplares de pez millón, un macho (de color rojo) y una hembra. Por Federico Cisnetti, via Wikimedia CommonsUna de las principales funciones de todo ser vivo es la reproducción. En todos los organismos, sea cual sea su grupo biológico o su especie, se procura maximizar la reproducción. Y en algunos casos se llega a situaciones bastante extremas. Un ejemplo de ello son los peces millón o 'guppies' (Poecilia reticulata), una pequeña especie de peces en la que los machos tienen unas anclas en los penes para asegurarse la reproducción.

    Estas estructuras se conocen desde hace tiempo, pero hasta la publicación de un artículo reciente en la revista Biology Letters, no se sabía seguro cuál era su función. Tal y como demuestran los investigadores en su trabajo, gracias a estas anclas los machos se aseguran la cópula con hembras que no son receptivas.

    A pesar de cómo pueda sonar, no se trata de una violación. El primer paso en la cópula es el cortejo, en la que el macho se “presenta” y “ofrece” a la hembra. Si ésta no muestra interés, la cosa no continúa. Si muestra interés se produce la cópula, que

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