Anemia espacial: el cosmos nos destroza la sangre y no sabemos por qué

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La estancia prolongada en el espacio ataca los glóbulos rojos de los astronautas | imagen del astronauta  REUTERS/Kirill Kudryavtsev/Pool
La estancia prolongada en el espacio ataca los glóbulos rojos de los astronautas | imagen del astronauta REUTERS/Kirill Kudryavtsev/Pool

Durante décadas ser astronauta ha sido uno de los sueños más recurrentes de millones de niños (y no tan niños) que anhelan viajar a las estrellas, flotar en microgravedad o contemplar nuestro planeta desde la estación espacial internacional. Sin embargo, este bello sueño también tiene una cara oculta, un amplio conjunto de inconvenientes y peligros que a veces se suelen pasar por alto. Pérdida de masa muscular, alteración de sentidos como la vista o el olfato, aparición de cataratas, dolores de articulaciones, cambio en el metabolismo de los huesos, osteoporosis, altos niveles de radiación que dañan a los linfocitos, pérdida de eficiencia del sistema inmunitario… el espacio no es un lugar nada saludable para el ser humano.

A todos estos hándicaps de los viajes al espacio, bien documentados a lo largo de los años, hay que añadir una importante desventaja fisiológica que afecta directamente a la sangre. Un nuevo artículo, publicado esta semana en Nature Medicine, afirma que los viajes espaciales provocan una importante hemólisis, es decir destrucción de glóbulos rojos, y “respalda la hipótesis que la anemia asociada con los vuelos espaciales es una afección de la sangre que debe tenerse en cuenta en la detección y seguimiento de astronautas y turistas espaciales”.

La anemia en los astronautas se ha observado desde las primeras misiones espaciales, pero los mecanismos que contribuyen a esta anemia en los vuelos espaciales siguen sin estar claros. Se conoce como “anemia espacial” y es uno de los principales problemas de los astronautas cuando regresan del espacio. Guy Trudel, uno de los autores del artículo y especialista en medicina física y rehabilitación en el Hospital de Ottawa explica que “a la vuelta, los astronautas se parecen mucho a los pacientes que admitimos en rehabilitación en nuestro hospital”.

El estudio reclutó un total de 14 astronautas (11 hombres y 3 mujeres) que, entre 2015 y 2020 volaron en misiones de la ISS con una duración mínima de seis meses. Durante sus correspondientes misiones cada astronauta fue recogiendo diferentes muestras de aire alveolar así como muestras de sangre, hasta completar 224 muestras de aliento y 196 muestras de sangre en diferentes etapas de sus viajes.

Los resultados publicados muestran que el cuerpo de los astronautas destruye alrededor de 3 millones de glóbulos rojos por segundo, esto es un 54% más de lo que sucede en los cuerpos humanos en la Tierra, donde la tasa es de 2 millones por segundo. Además, esta anemia espacial se mantiene varios meses después de haber regresado del espacio. El equipo repitió las mismas mediciones un año después de que los astronautas regresaran a la Tierra y descubrió que la destrucción de glóbulos rojos seguía siendo un 30% superior a los niveles anteriores al vuelo.

Aún no sabemos por qué estar en el espacio hace que el cuerpo humano destruya células sanguíneas a un ritmo tan rápido. El equipo de Trudel tiene algunos sospechosos: la hemólisis puede ocurrir en cuatro partes diferentes del cuerpo: la médula ósea (donde se producen los glóbulos rojos), los vasos sanguíneos, el hígado o el bazo. De esta lista, Trudel sospecha que la médula ósea o el bazo son las áreas problemáticas más probables, y su equipo tiene planes de investigar el problema más a fondo en el futuro. “Sabemos que lo que provoca la anemia es la hemólisis, pero qué provoca esta hemólisis aún no está claro”

Si algún día queremos adentrarnos en misiones espaciales de largo recorrido necesitamos saber a qué nos enfrentamos ya que uno de los puntos fuertes de este estudio es la confirmación de que cuanto más larga es la misión espacial, más importante es la anemia, lo que puede llegar a afectar seriamente la salud del astronauta.

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Referencias científicas y más información:

Trudel, Guy, et al. “Hemolysis Contributes to Anemia during Long-Duration Space Flight”. Nature Medicine, enero de 2022, DOI:10.1038/s41591-021-01637-7

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